A incrível jornada evolucionária das baleias

Angel Ortiz Segue 4 de jul · 7 min ler Imagem de um menino e três baleias da Pixabay.com

Baleias, golfinhos e botos (cientificamente conhecidos como cetáceos) são alguns dos maiores mamíferos vivos do planeta. Essas criaturas majestosas têm sido protagonistas de incontáveis contos, filmes e obras de arte por centenas de anos – do filme “Free Willy”, de 1993, dirigido por Simon Wincer, ao popular romance de 1851 “Moby Dick”, de Herman Melville.

Além de suas proporções corporais desconcertantes e inteligência surpreendente, essas criaturas têm uma das mais interessantes trajetórias evolutivas conhecidas pela humanidade. Uma viagem que começou há 50 milhões de anos, após a extinção dos dinossauros.

Do mar à terra e depois de volta ao mar.

A maioria dos biólogos marinhos concorda que as baleias possuem traços-chave que são indicativos de um passado terrestre – eles têm ossos do quadril, respiram ar, são mamíferos e têm sangue quente. Uma noção que também é apoiada pelas semelhanças anatômicas e genéticas entre os esqueletos de cetáceos e ungulados de dedos iguais ou Artiodactyla (por exemplo, veados, girafas, vacas, porcos, camelos e hipopótamos).

Tudo começou há cerca de 530 milhões de anos, quando as espécies marinhas passaram para a terra. Foi nesse momento que os primeiros sinapsídeos (antigos precursores dos mamíferos) surgiram. Eles então dominaram a Terra durante a Era Paleozóica até que um evento de extinção em massa varreu a maioria deles, com apenas a linhagem de mamíferos sobrevivendo até hoje. Os dinossauros tomaram seu lugar como governantes do planeta pelos próximos 180 milhões de anos.

Ilustração de um Sphenacodon por ?????. (2007).

Aproximadamente 16 milhões de anos após o desaparecimento dos dinossauros, as primeiras baleias surgiram. Essas primeiras baleias, no entanto, não eram totalmente aquáticas. Eles tinham membros anteriores e posteriores bem desenvolvidos e viviam em terra e água – principalmente águas rasas, como estuários ou baías.

Indohyus

Paleontólogos acreditam que Cetacea e Artiodactyla descendem de um ancestral comum. Esta teoria é baseada em um fóssil transicional (um fóssil que compartilha traços tanto com um grupo ancestral quanto com um grupo descendente direto) pertencente a uma espécie chamada Indohyus que foi encontrada na Índia .

O Indohyus é o primeiro ancestral das baleias conhecido hoje. Viveu há 48 milhões de anos e compartilha traços com cetáceos que antes eram considerados exclusivos do último. Era um herbívoro que se alimentava de plantas terrestres e andava na água como um meio de escapar de predadores terrestres.

Ilustração de um major de Indohyus por Nobu Tamura. (2007).

Pakicetus.

Restos fossilizados pertencentes a um animal conhecido como Pakicetus , foram encontrados no Paquistão em 1983 – a próxima transição na família das baleias. Esta criatura de quatro patas percorria a terra há cerca de 48 milhões de anos. Era uma espécie onívora que se alimentava principalmente de plantas e animais terrestres, mas começou a pescar presas por causa do clima quente que se formou no Paquistão no início da Época Eocena .

Como os descendentes de Pakicetus se adaptaram às novas condições climáticas da região, seus membros traseiros começaram a encurtar e suas caudas se achataram para que pudessem migrar lentamente para o mar. Uma transição que foi catalisada pela escassez de alimentos na superfície e sua abundância sob a água produzida pelas temperaturas quentes.

Ilustração de um inachus do Pakicetus por Nobu Tamura. (2006).

Ambulocetus

O fóssil da próxima espécie de transição após o Pakicetus foi encontrado na mesma região paquistanesa em 1994. Esta nova espécie era o Ambulocetus . Viveu há 49 milhões de anos e tinha uma vida anfíbia semelhante à de um crocodilo dos dias de hoje – predava tanto em água como em terra, mas de uma forma muito restrita e desajeitada devido aos seus membros curtos.

Análises isotópicas de seus ossos revelam que este animal bebeu água salgada e doce, mas principalmente água doce. Isso significa que o Ambulocetus ainda vivia próximo ao mar perto dos rios e pode não ter sido capaz de digerir completamente a água salgada.

Ilustração de um natans do Ambulocetus por Nobu Tamura. (2007).

Kutchicetus.

A próxima espécie de transição no registro fóssil foi o Kutchicetus. Esta espécie foi o primeiro ancestral de baleia a usar movimentos ondulatórios para nadar, como as lontras, em vez de usar seus membros posteriores para propulsão. Esta espécie também foi pioneira no uso de gordura para isolamento em vez de pele.

O fóssil de Kutchicetus foi descoberto na Índia no ano 2000. Ele viveu 46 milhões de anos atrás durante a Época do Eoceno Médio-Médio e foi o último passo de transição para a vida totalmente aquática dos primeiros Cetáceos.

Ilustração de Kutchicetus minimus por Nobu Tamura. (2008).

Rhodocetus.

O Rhodocetus foi a primeira baleia a ter vivido inteiramente no oceano. Não dependia mais de água doce para sobreviver e desenvolveu um corpo longo e um órgão especializado de equilíbrio que permitia manobrar em alta velocidade, sem ficar desorientado, para escapar de predadores.

O Rhodocetus viveu há 46 milhões de anos e ainda podia andar em terra. No entanto, passou a maior parte do tempo debaixo d'água, com as pernas muito curtas e fracas para suportar o peso do corpo. Além disso, essa criatura era totalmente carnívora e provavelmente se alimentava de pequenos animais aquáticos, como lulas e peixes.

Ilustração de um kasrani Rhodocetus por Nobu Tamura. (2008).

Dorudon.

Vivendo ao lado do Basilosaurus (um ancestral indireto das baleias) 35 milhões de anos atrás, a pequena baleia Dorudon era um mamífero parecido com um golfinho com membros anteriores em formato de barbatana e cauda fluida que sobreviveu às dramáticas mudanças climáticas do fim da Época Eocena. pela glaciação antártica) e o nascimento do maior predador da história: o Megalodon.

Antes das maciças mudanças oceânicas da época, os jovens Dorudons eram presas comuns do Basilosaurus. Mordidas de mordida, pertencentes ao Basilosaurus, foram encontradas em muitos crânios jovens Dorudons em uma área do Egito, onde o antigo Tethys Ocean uma vez estabelecidas.

Ironicamente, mesmo com as perfeitas adaptações predatoriais do Basilosaurus, esse ápice do predador tornou-se extinto, enquanto os Dorudons continuaram a se tornar o modelo "modelo" para as baleias modernas.

Ilustração de uma atrox de Dorudon por Nobu Tamura. (2008).

A ascensão das baleias modernas.

Com a formação da Antártida e a presença de um predador perigoso há 34 milhões de anos, as baleias descobriram uma maneira de garantir a sobrevivência de suas espécies por muitos anos.

Os cetáceos começaram a viajar para regiões mais frias do pólo sul para escapar de predadores como o Megalodon. Os tubarões não podem sobreviver em regiões mais frias do mundo devido ao seu sangue frio. Os cetáceos, por outro lado, têm sangue quente, o que lhes permite lidar com temperaturas mais baixas. Isto poderia dar uma explicação alternativa a respeito de porque o Megalodon não sobreviveu ao final da Época do Plioceno (o começo da última era glacial) quando as temperaturas atingiram pontos de congelamento na maior parte do mundo.

Em última análise, os cetáceos continuaram a realizar modificações fisiológicas e anatômicas que lhes permitiram adaptar-se ao novo ambiente . Eles evoluíram suas narinas em buracos, seus membros posteriores desapareceram completamente, seus corpos se tornaram completamente simplificados, eles substituíram suas peles por gordura e ainda assim eles ainda são mamíferos – eles são animais sociais que formam vagens, amamentam suas panturrilhas e seus filhotes se desenvolvem. no útero de sua mãe. Essas criaturas fascinantes!

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