A única maneira de combater com sucesso a obesidade é através da educação

Lições do nosso passado evolutivo

Jeremy Braude, Ph.D. Blocked Unblock Seguir Seguindo 9 de janeiro

Com a obesidade global em ascensão, todos estão apontando os dedos, transferindo a culpa para a indústria de alimentos. É verdade que vivemos em uma sociedade onde somos constantemente bombardeados com dicas de comida, uma exibição de fogos de artifício sem fim nos lembrando que há algo para comer em todos os lugares que olhamos. No entanto, como pesquisadores da Universidade de Cambridge e da Louisiana State University apontam, controlar o que comemos pode na verdade ter mais a ver com o processamento neurocognitivo da recompensa alimentar.

A epidemia de obesidade é construída sobre uma base de educação pobre em torno de como nosso cérebro percebe comida. Devido à natureza sobreposição e integrada dos nossos sistemas que querem gosto e, estamos sempre vulneráveis à persuasão. Podemos facilmente ser convencidos a continuar a comer, mesmo quando não necessitamos fisiologicamente de alimentos. Mas isso não termina aí. Comer alimentos ricos em calorias apenas agrava o problema, enviando-nos mais profundamente no abismo de nossa cognição evolucionária. Devido à sua natureza saciante, os alimentos com alto teor de açúcar e alto teor de gordura têm o potencial de aumentar nosso limite de recompensa alimentar. Em última análise, isso significa que os alimentos com baixo teor calórico ricos em nutrientes, incluindo muitas frutas e vegetais, não podem mais nos saciar da mesma maneira, diminuindo nosso incentivo para comê-los.

Em vez de desperdiçar nosso tempo com o jogo da culpa da obesidade, precisamos começar a combater essa epidemia global por meio da educação. Compreendendo os correlatos neurocognitivos do comportamento alimentar e explorando a desarmonia entre as tendências dietéticas atuais e nossos instintos evolutivos em direção à comida, podemos chegar a apreciar uma forma sustentável de comer na sociedade moderna.

Alimentos através das idades

Ao longo da história evolucionária, atender às demandas de energia tem estado na vanguarda da sobrevivência. Todas as espécies do planeta desenvolveram seu próprio conjunto exclusivo de ferramentas para obter alimentos, monitorar o status nutricional e adaptar-se às condições ambientais em constante mudança. Enquanto nós, como seres humanos, não possuímos a discrição de grandes caçadores ou a visão e o cheiro de forrageadoras astuciosas, reivindicamos a maior arma de todas, nosso cérebro.

De origens humilde de caçadores-coletores, o cérebro humano reformulou o planeta, dando origem a uma espécie que não precisava mais viver da fruta que a terra fornecia. Em vez disso, encontramos uma maneira de fazer a terra funcionar para nós. E assim, assentamentos agrícolas começaram a se espalhar pelo mundo. Alguns milhares de anos depois, estamos no topo de uma cadeia alimentar criada por nós, uma rede de agricultura em massa, comércio internacional e excedente de alimentos. Temos controle total sobre nossa oferta de alimentos e nossa próxima refeição não é mais longe do que uma viagem ao supermercado local. No entanto, enquanto encontrar nossa próxima refeição não é mais o desafio que já foi em nosso passado evolucionário, os processos cognitivos que cercam o comportamento alimentar ainda permanecem imutáveis.

Caça, forrageamento e agricultura ao nosso alcance. (Crédito da foto: ElasticComputeFarm via Pixabay)

Não temos mais medo de que a comida seja escassa, mas nos preocupamos com uma epidemia global de obesidade alimentada por um consumo exagerado de calorias. Pela primeira vez, uma espécie se tornou tão dominante que vive em excesso e precisa encontrar maneiras de silenciar seu desejo inato de comer para se manter saudável. A obesidade surgiu de nossa antiga mentalidade sendo levada ao mundo moderno.

Consciência e Comida

Embora possa parecer depreciativo pensar que nosso comportamento é apenas a soma de reações químicas em nosso cérebro, pode ser tão grandioso acreditar que temos controle total sobre todas as escolhas que fazemos. A discussão sobre a autonomia humana e o livre arbítrio se estende, de maneira igualmente polarizada, às nossas escolhas alimentares. A suposição em nossa sociedade é que somos totalmente livres para comer como quiséssemos. No entanto, quando exploramos os correlatos neurais da recompensa alimentar, os fundamentos dessa crença parecem um pouco instáveis.

Certamente dedicamos muito poder cerebral à alimentação todos os dias, com cada um de nós, em média, tomando cerca de 200 a 250 decisões alimentares. No entanto, grande parte do processamento cognitivo envolvido nessas decisões é subconsciente, surgindo de regiões cerebrais altamente conservadas de uma maneira aparentemente autônoma. Em outras palavras, quando há comida na mesa, nossas mãos se estendem hipnotizadas para o lanche sem muita reflexão.

Deixado à própria sorte, nosso “cérebro animal” nos alimentaria indefinidamente, deixando de ver nossos comportamentos no contexto do mundo ao nosso redor. É somente quando o nosso “cérebro humano” entra em ação que podemos exibir alguma forma de controle cognitivo.

Parece haver uma batalha contínua entre nosso desejo instintivo de comer mais e nosso reconhecimento consciente de que sempre haverá comida na mesa. Apesar da sinalização hormonal e do disparo rápido das redes neuronais que nos dizem para comer, temos uma capacidade peculiar de controlar de cima para baixo o nosso comportamento alimentar. Por esse motivo, podemos ativamente optar por ser vegano, ou restringir nossa ingestão de carboidratos, ou mesmo optar por não comer nada. Entender esse traço exclusivamente humano pode ser a chave para promover a perda de peso em nível populacional.

Explorando o cérebro “animal”: fome fisiológica

No centro do equilíbrio energético e controle de peso existe uma região especializada do cérebro chamada hipotálamo. É uma região cerebral altamente conservada que funciona de maneira semelhante em todo o reino animal. De fato, a superestimulação ou dano a essa parte do cérebro pode ter conseqüências terríveis. Em um extremo, a superestimulação do hipotálamo favorece o apetite voraz, a alimentação excessiva e o ganho de peso. No outro extremo, os danos ao hipotálamo resultam na destruição do apetite, na cessação da alimentação e, em última análise, na fome.

O hipotálamo, no entanto, não age isoladamente. Ele integra o estado nutricional e os sinais hormonais do corpo com caminhos de recompensa, sistemas de memória e processos conscientes no cérebro.

Em particular, o hipotálamo se coordena com o tronco encefálico, outra região primitiva do cérebro que possui todo o aparato essencial para monitorar o estado nutricional do corpo e regular a ingestão, digestão e absorção de alimentos. Juntos, o tronco cerebral e o hipotálamo respondem diretamente à fome fisiológica, formando um sistema que pode motivar a alimentação à medida que os nutrientes se tornam deplecionados. No entanto, sozinhos, eles não têm a sofisticação para realizar tomadas de decisões baseadas em recompensas ou para formar respostas antecipatórias em um ambiente externo em mutação. Esses comportamentos mais altos dependem do feedback de outras partes do cérebro.

Explorando o cérebro “animal”: recompensa alimentar

Enquanto a comida não mais parece uma pressão seletiva para a sobrevivência, nosso cérebro não pode escapar do seu passado evolutivo. Biologicamente falando, quanto mais tempo formos sem comida, melhor será o sabor. A comida evoluiu para ser incrivelmente recompensadora, particularmente quando somos privados de nutrientes. Esse efeito pode ser atribuído em grande parte à via de recompensa mesolímbica da dopamina no cérebro. Como o tempo desde a nossa última refeição aumenta, o mesmo acontece com o incentivo para comer, a experiência subjetiva de satisfação causada pela liberação de dopamina.

Este caminho primordial de recompensa é responsável pelo reforço positivo, um processo que favorece a repetição de um comportamento no futuro. De fato, esse é o caso quando se trata de comer. Somos levados a comer porque se sente bem pelo design biológico. Do ponto de vista evolucionário, isso faz todo o sentido, pois o fornecimento e o consumo de alimentos nutritivos são essenciais para nossa sobrevivência.

O hipotálamo, o tronco cerebral e o sistema mesolímbico dão origem à nossa falta de comida. No entanto, nós não só comemos porque precisamos. Nós evoluímos para comer sempre que a comida está disponível, presumivelmente, para que possamos armazenar energia para uso posterior. Como tal, elaborados sistemas também evoluíram para nos ajudar a selecionar os alimentos mais valiosos.

Explorando o cérebro humano: alimentação homeostática e hedônica

Com a comida sendo tão prontamente disponível hoje, nossa experiência de fome é muito diferente da dos nossos ancestrais. É altamente plausível que, muitas vezes, nossa falta de alimento não seja impulsionada pela fome fisiológica, mas sim por processos cognitivos mais elevados relacionados à recompensa alimentar. Estar ciente deste conceito em um mundo denso em calorias é essencial se esperamos recuperar o controle sobre o que comemos e nos dar a melhor chance de reduzir a obesidade global.

Ao contrário de nossa falta de comida, que fica mais forte à medida que aguardamos a próxima refeição, gostar de comida não está correlacionado com o estado nutricional. O quanto gostamos de um determinado alimento é determinado por nossas experiências passadas com ele. É como uma memória de como um alimento se parece e saboreia, como nos saciou, seus efeitos nutricionais e fisiológicos, o ambiente social em que comemos e nosso estado emocional depois de terminá-lo.

Gostar de comida pode ser um processo consciente ou subconsciente. Em ambos os casos, as redes neurais que contêm nossas memórias de afeto retroalimentam as áreas cerebrais primitivas que regulam nosso apetite e motivação para comer.

Essa interconexão bem estudada de nossos sistemas de afeto e carência significa que podemos experimentar a fome mesmo quando nosso corpo não precisa necessariamente de comida. O simples pensamento de batata frita dá origem à idéia de sua crocância, seu sabor salgado e o restaurante de fast-food mais próximo. Ele lembra como eles saboreiam e como você se sente bem quando os come. A próxima coisa que você sabe, você acabou de encomendá-los no drive-through.

Nosso cérebro pode ser preparado para querer comida mesmo quando não precisamos disso. (Crédito da foto: Pexels via Pixabay)

O ponto é que sua experiência subjetiva de fome não é necessariamente motivada por uma necessidade de comida, mas também pode ser inspirada pelos processos subconscientes responsáveis por gostar de comida. Quando você compõe essa ideia com um ambiente que implacavelmente estimula nosso cérebro a pensar nos alimentos de que gostamos , questiona quanto controle realmente temos sobre nossa dieta e se precisamos ativamente reprimir nossos instintos para experimentar a verdadeira fome. .

O que é realmente interessante é que a maioria de nós já sabe que um alimento pode ser apreciado, mas não desejado. Por exemplo, depois de um jantar saboroso, geralmente não sentimos vontade de comer mais alimentos salgados. Nesse caso, quando nosso desejo por certos alimentos é atendido, nosso cérebro desvaloriza a recompensa associada a esses alimentos. No entanto, isso não significa que não gostemos mais desses alimentos, é apenas que nosso cérebro reduziu temporariamente nosso incentivo para comê-los. Os neurocientistas cognitivos chamam esses processos de “ir sistemas”, o que significa que, embora a recompensa alimentar possa diminuir com a saciedade, ela não pode ser totalmente desligada.

A maneira como nosso cérebro responde à comida fica ainda mais fascinante depois de uma refeição. Todos nós experimentamos uma saciedade sensorial específica, em que, mesmo depois de ter terminado nosso saboroso jantar, sempre parece haver espaço para uma sobremesa doce. Apesar de não precisar de comida para sustento, seus instintos não dizem para você parar. Nesse caso, a motivação e a recompensa por ingerir alimentos salgados diminuem durante todo o jantar, mas o incentivo para ingerir alimentos doces continua alto.

A grande batalha da obesidade

Enquanto em nosso passado evolucionário escolher os alimentos mais recompensadores sempre faz sentido, nosso cérebro “animal” não está totalmente preparado para processar as bombas calóricas de hoje. No entanto, apesar de todos os nossos instintos trabalharem contra nós, ainda temos o potencial para o controle cognitivo, um processo superior que testa os limites do nosso cérebro “humano”.

Uma versão anterior deste artigo foi publicada no The Industrial Evolution .

Agora entendemos que a alimentação é um comportamento muito mais complexo do que aparece na superfície. É uma experiência multissensorial integradora que começa bem antes de você dar a primeira mordida de uma refeição e dura horas além de quando você termina de comer. Também possuímos uma riqueza de conhecimentos em torno da nutrição humana, graças aos avanços na bioquímica e na ciência dos alimentos. Podemos até contar as calorias e micronutrientes que entram em nosso corpo, fornecendo orientação cognitiva sobre o que nosso corpo precisa. E agora, chegamos a um ponto em que entendemos a diferença entre comer hedônico (por prazer) e comer homeostático (por sustento).

Embora nosso cérebro “animal” nunca se liberte de suas origens evolutivas, para combater a obesidade, precisamos exercitar nossa capacidade única de controle cognitivo de cima para baixo quando se trata de nossa dieta. Muitos de nós já participamos do jejum religioso, renunciando à comida por horas a fio. Outros aplicam o controle cognitivo ao consumirem seletivamente alimentos de origem ética. Todos nós temos isso dentro de nós. Mas, acima de tudo, precisamos educar melhor o mundo de que, na sociedade moderna, nossa falta de comida é muitas vezes impulsionada por nossos semelhantes , mas muito raramente por nossa necessidade . Experimentar a diferença irá percorrer um longo caminho em nossa jornada para recuperar o controle sobre nosso equilíbrio energético, apetite e composição corporal.

Fontes

Culpando o Cérebro pela Obesidade: Integração dos Mecanismos Hedonais e Homeostáticos.

Obesidade e a Base Neurocognitiva da Recompensa Alimentar e o Controle da Ingestão.