Cientistas identificam a fonte física de ansiedade no cérebro

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PETER DOCKRILL 8 JAN 2019

Foto de Greg Rakozy em Unsplash

Não estamos preparados para nos sentir seguros o tempo todo, mas talvez um dia possamos estar.

Um estudo de 2018 que investigou a base neurológica da ansiedade no cérebro identificou "células de ansiedade" localizadas no hipocampo – que não apenas regulam o comportamento ansioso, mas podem ser controladas por um feixe de luz.

As descobertas, até agora demonstradas em experimentos com camundongos de laboratório, podem oferecer um raio de esperança para milhões de pessoas em todo o mundo que sofrem de transtornos de ansiedade (incluindo quase um em cada cinco adultos nos EUA), levando a novas drogas que silenciam essas ansiedades. controlando neurônios.

"Queríamos entender onde a informação emocional que entra no sentimento de ansiedade é codificada dentro do cérebro", diz um dos pesquisadores, o neurocientista Mazen Kheirbek, da Universidade da Califórnia, em San Francisco.

Para descobrir, a equipe usou uma técnica chamada imagem de cálcio , inserindo microscópios em miniatura no cérebro de ratos de laboratório para registrar a atividade das células no hipocampo enquanto os animais faziam seu caminho ao redor de seus recintos.

Células de Ansiedade (Hen Lab / Columbia University)

Estas não eram apenas quaisquer gaiolas comuns.

A equipe construiu labirintos especiais onde alguns caminhos levavam a espaços abertos e plataformas elevadas – ambientes expostos conhecidos por induzir ansiedade em ratos, devido ao aumento da vulnerabilidade a predadores.

Longe da segurança das paredes, algo disparou nas cabeças dos camundongos – com os pesquisadores observando células em uma parte do hipocampo chamada CA1 ventral (vCA1), e quanto mais ansiosos os ratos se comportavam, maior a atividade dos neurônios.

“Chamamos essas células de ansiedade porque elas só são acionadas quando os animais estão em lugares que lhes são inatamente assustadores”, explica a pesquisadora sênior Rene Hen, da Universidade de Columbia.

A saída dessas células foi traçada até o hipotálamo , uma região do cérebro que – entre outras coisas – regula os hormônios que controlam as emoções.

Como esse mesmo processo de regulação também funciona nas pessoas – não apenas ratos de laboratório expostos a labirintos que induzem a ansiedade -, os pesquisadores supõem que os próprios neurônios de ansiedade também poderiam fazer parte da biologia humana.

"Agora que encontramos essas células no hipocampo, isso abre novas áreas para explorar as ideias de tratamento que não sabíamos antes", diz uma das integrantes da equipe, Jessica Jimenez, da Faculdade de Médicos e Cirurgiões Vagelos da Universidade de Columbia.

Ainda mais emocionante é que já descobrimos uma maneira de controlar essas células de ansiedade – pelo menos em camundongos – na medida em que isso realmente altera o comportamento observável dos animais.

Usando uma técnica chamada optogenética para fazer um feixe de luz sobre as células na região vCA1, os pesquisadores conseguiram silenciar efetivamente as células de ansiedade e estimular uma atividade confiante e livre de ansiedade nos camundongos.

"Se recusarmos essa atividade, os animais ficarão menos ansiosos?", Disse Kheirbek à NPR .

“O que descobrimos foi que eles se tornaram menos ansiosos. Na verdade, eles tendiam a querer explorar ainda mais os braços abertos do labirinto.

Este interruptor de controle não funcionou apenas de uma maneira.

Alterando as configurações de luz, os pesquisadores também foram capazes de melhorar a atividade das células de ansiedade, fazendo os animais tremerem mesmo quando seguramente abrigados em ambientes fechados e murados – não que a equipe necessariamente pense que o vCA1 é a única região cerebral envolvida aqui.

"Essas células são provavelmente apenas uma parte de um circuito estendido pelo qual o animal aprende sobre informações relacionadas à ansiedade", disse Kheirbek à NPR , destacando outras células neurais que justificam estudos adicionais também.

Em qualquer caso, os próximos passos serão descobrir se a mesma chave de controle é o que regula a ansiedade humana – e com base no que sabemos sobre as semelhanças cerebrais com camundongos, parece plausível.

Se isso acontecer, esses resultados poderão abrir uma grande nova pesquisa em maneiras de tratar várias condições de ansiedade.

E isso é algo pelo qual todos nós devemos ser gratos.

"Temos um alvo", explicou Kheirbek ao The Mercury News . "Uma maneira muito precoce de pensar em novas drogas."

Os resultados foram relatados em Neuron .

Uma versão desta história foi publicada pela primeira vez em fevereiro de 2018.