Com o leite orgânico do USDA em declínio, as vendas alimentadas a grama estão crescendo

Mas mesmo com o aumento da demanda por leite alimentado com pasto, muitos produtores não estão ganhando uma vida decente

Elizabeth G. Dunn Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 1 de Maio Foto: Grazeland Jerseys

Jon e Miranda Powers vivem em uma fazenda de tábuas brancas em uma parte pouco povoada do estado de Nova York, onde o sopé dos Adirondacks desce em direção ao Canal Erie. Do outro lado da casa há um celeiro vermelho e ao redor, extensões de pasto quebradas pelo ocasional aglomerado de álamos. Numa manhã fria e ensolarada de abril, antes de o solo começar a derreter, Jon, Miranda e eu estamos no campo atrás de casa, observando 50 vacas de lã irem à cidade em um fardo de feno fresco.

Miranda, que usa jeans e um moletom azul com capuz, seu cabelo castanho puxado para trás em um rabo de cavalo, aponta o que ela chama de vaca chefe do rebanho: uma vaca grande e escura chamada Sweettart, com um comportamento tão imponente que os outros esperam por ela comece a comer. Uma vaca loira e de pernas compridas chamada Pond, que me lembra, por razões que não posso articular, de Rose Nylund de The Golden Girls , se afasta do frenesi de alimentação para nos dar uma olhada mais de perto.

Minhas concepções de vida na fazenda foram formadas quase inteiramente por livros infantis e pelas fotos na frente de caixas de leite, então isso me parece um quadro bastante típico: celeiro vermelho grande, animais com nomes, fardos de feno, as obras. Mas Miranda me garante que o que estamos vendo aqui na Grazeland Jerseys na Holland Patent, Nova York, é, de fato, estranho: É tão estranho que ela e Jon tenham hesitado em matricular seus garotos no 4-H com a outra fazenda local. crianças, por medo que elas sejam provocadas.

"Sim, somos loucos", diz Jon. "Mas eu sou legal com isso."

Para começar, as vacas são ao ar livre. É uma prática padrão por aqui confiná-los aos celeiros durante os meses frios, mas Jon e Miranda não vêem como isso faz sentido. Para cada dia que as vacas estão dentro, alguém tem que puxar seu alimento e tirar seu esterco. Para cada dia as vacas estão do lado de fora, elas podem fertilizar o pasto, e os restos de seus fardos de feno ajudam a enriquecer o solo. Os Poderes começaram a deixar as vacas do lado de fora por mais e mais do inverno, descobrindo que os animais estavam aparentemente felizes e saudáveis em todas as condições, menos as mais amargas.

Os animais são engraçados também. A vaca leiteira americana arquetípica é um imenso Holstein preto e branco: uma fábrica de leite nas pernas. Esta fazenda cria principalmente camisas marrons – elas produzem leite mais cremoso, mas menos – cruzou com uma raça francesa chamada Normande, uma pequena vaca marrom que Miranda julgava ser forte o suficiente para tolerar invernos frios no pasto. Se os Holstein são os Hummers do mundo bovino, então esses cruzamentos Normande são SUVs compactos.

Jon e Miranda são fazendeiros de primeira geração em um estado onde os laticínios não abrem; eles fecham. Nova York perdeu cerca de 11 mil deles desde a década de 1980, segundo dados do Departamento de Agricultura e Mercados do Estado. Miranda, um pirralho da Força Aérea, frequentou a Universidade de Cornell, com a intenção de se tornar um veterinário de cavalos. Em vez disso, ela acabou se apaixonando por vacas, e com Jon, e os dois juntaram dinheiro suficiente em 2007 para um pagamento em uma fazenda que eles chamam de “fixer-upper” – uma casa construída no mesmo ano em que Lincoln estava. assassinado, em terra onde o milho foi cultivado intensamente por décadas. O objetivo era operar uma fábrica de laticínios grande o suficiente para sustentar uma família, mas pequena o suficiente para o casal correr sem se colocar no chão.

As coisas começaram de um jeito difícil. Quatro anos depois, o preço do milho que estavam alimentando suas vacas bateu recordes, consumindo qualquer chance de a fazenda obter lucro. Foi quando Jon e Miranda tomaram a decisão pouco ortodoxa de tirar as vacas delas, alimentando-as apenas com capim. Desde então, sua obsessão singular tem sido elevar a qualidade do solo da fazenda o suficiente para produzir todo o pastoreio nutritivo e exuberante de que as vacas precisam, com o mínimo de intervenção possível.

Eles começaram a manejar as vacas em um padrão intensivo de pastoreio, movendo-as de duas a três vezes por dia para promover o crescimento de grama mais saudável. Eles criaram-nos ano após ano para selecionar animais que prosperam nesse estilo de vida ao ar livre e com grama. Em 2016, o Grazeland Jerseys tornou-se Certified Organic. No mesmo ano, eles começaram a vender seu leite para a Maple Hill Creamery, um produtor líder de iogurte e leite alimentado com capim em Kinderhook, Nova York, por três vezes o preço que alcançaria no mercado convencional.

Foto: Grazeland Jerseys

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Durante décadas, os pequenos laticínios que procuravam ficar pequenos ficaram orgânicos. Mas à medida que os lácteos orgânicos chegam ao mercado – agora é uma categoria de quase US $ 10 bilhões nos Estados Unidos, vendida em toda parte, desde cooperativas até lojas de conveniência de postos de gasolina – essas fazendas familiares começaram a competir com vacas leiteiras em escala industrial. . Alguns fazendeiros, como Jon e Miranda, estão agora se arriscando com uma nova fatia da categoria orgânica promissora, embora incerta: leite 100% alimentado com capim, que começou a atrair os consumidores com seus benefícios para a saúde e com a boa fé ambiental.

Hoje, existem cerca de 2.500 fazendas leiteiras certificadas nos Estados Unidos, e uma das cerca de 400 delas que alimentam exclusivamente a grama de suas vacas. Esse número mais do que dobrou desde 2016, impulsionado pela demanda do consumidor. As vendas de produtos lácteos orgânicos alimentados com capim cresceram 56% somente em 2018, de acordo com a SPINS, empresa de pesquisa de mercado sediada em Chicago, em um momento em que as vendas de laticínios convencionais e orgânicos diminuíram em geral.

Steve Hughes, que investe no setor de alimentos naturais, descreveu a ascensão de produtos pecuários criados a pasto como a tendência de mercado mais excitante que ele testemunhou em sua carreira de 40 anos. “Acredito que, nos próximos 10 a 15 anos, isso se tornará uma das áreas mais perturbadoras da indústria de alimentos”, disse Hughes recentemente. Seu fundo de capital de crescimento, Sunrise Strategic Ventures, com sede em Boulder, Colorado, investe em três empresas de carne e laticínios alimentadas com pasto, incluindo a Maple Hill Creamery.

Leite orgânico, iogurte e manteiga alimentados com capim vendem a um preço mais alto do que as opções orgânicas convencionais, e os compradores fazem o mesmo porque o produto incorpora um conjunto de características que os consumidores cada vez mais exigem de seus alimentos. Um, parece ter vantagens nutricionais. Um corpo crescente de pesquisas mostrou que o leite de vacas alimentadas com capim é substancialmente mais alto em ácidos graxos ômega-3 saudáveis para o coração. Também é maior em ácido linoleico conjugado (CLA), que se acredita estar ligado à saúde do coração e ao controle de peso. Os fãs de leite alimentado com capim e iogurte também elogiam o seu sabor: terrosos, ligeiramente ágeis e, bem, gramados. O perfil de sabor se transforma sazonalmente. A pastagem fresca da primavera e do verão produz um leite vegetal mais brilhante; leite de inverno, quando as vacas estão no feno, pode saborear vagamente mofado.

Há também a lógica ecológica. Durante milênios, grandes ruminantes como vacas e bisontes têm existido harmoniosamente com pastagens, e laticínios alimentados com capim restauram essa simbiose natural. Quando as vacas pastam, isso leva a uma grama mais saudável, que, por sua vez, leva a um solo mais saudável, o que leva a gramíneas mais saudáveis e a vacas mais saudáveis: um ciclo regenerativo. Em comparação com os campos de cultivo, a pastagem fértil retém mais carbono e retém melhor a água, protegendo-se contra as secas, evitando inundações e ajudando a minimizar o escoamento de nutrientes que envenena os cursos de água próximos. Essa cadeia quebra quando as vacas são alimentadas com milho, que extrai nutrientes do solo à medida que cresce. A lavoura causa a erosão do solo, que libera carbono na atmosfera.

Como muitos outros produtores de laticínios alimentados com capim com quem conversei, Jon e Miranda notaram que suas vacas são mais saudáveis com a dieta apenas de capim. Fay Benson, um especialista em laticínios com a extensão da cooperativa da Cornell University, me disse que as vacas leiteiras convencionais "queimam" depois de um ou dois anos de ordenha intensiva, mas não é incomum que as vacas produzam leite por sete anos ou mais. . "Toda vez que você remove o estresse dos animais reduzindo a demanda de produção, eles são mais saudáveis", disse Benson. Em Grazeland, metade das vacas tem mais de 10 anos: geriátrica, segundo os padrões de laticínios. Visitas ao veterinário são uma raridade.

Tal como acontece com muitas das melhores idéias em alimentos, laticínios alimentados com capim é um velho experimentando um ressurgimento. Durante a maior parte dos nossos 7.500 anos de história de vacas leiteiras, eles comeram grama. Não foi até o século 20 que se difundiu a idéia de que se você alimentasse o grão dos animais, aumentaria significativamente a produção de leite, além de fornecer um uso prático para o excedente de milho cultivado em todo o Centro-Oeste.

Confinar as vacas aos celeiros, ou confinamentos, e entregá-las aos grãos livrava os agricultores da tarefa intensiva de trazê-los do campo para o leite; o advento de antibióticos controlados doenças que resultariam do confinamento, bem como o desgaste geral causado pela alimentação de milho a um animal geneticamente programado para comer grama. A reprodução seletiva produziu vacas cada vez maiores com uma enorme capacidade de converter alimentos em leite. Hoje, a vaca americana média produz 23.000 libras de leite por ano, acima dos 10.000 libras em 1970, de acordo com relatórios do USDA sobre as mudanças econômicas da produção leiteira.

Quando o movimento de produtos lácteos orgânicos começou na década de 1980, foi um referendo sobre a ética de produção maior e melhor e um retorno à primazia do pasto. A primeira onda de agricultores orgânicos não adotou uma linha dura, 100% de gramíneas, mas o pastoreio foi fundamental para a missão. Francis Thicke, um agricultor de Iowa e cientista do solo que estava entre os primeiros a comercializar seu leite organicamente, lembra um ethos baseado em apoiar os comportamentos naturais da vaca, de pastagens vagantes para amamentar seus bezerros.

"Naquela época, não tínhamos um mercado orgânico, apenas o fizemos com base em nosso compromisso filosófico", disse-me Thicke. Fazendas como a dele poderiam engarrafar e vender seu leite localmente, a um preço substancial para os preços das commodities, permitindo que eles mantivessem seus rebanhos pequenos.

Mas, nos últimos 30 anos, à medida que os laticínios orgânicos cresciam, as fazendas Amish de 15 vacas começaram a compartilhar o selo Orgânica do Departamento de Agricultura, com empresas corporativas de 15.000 vacas. Hoje, esse foco na grama é muito menos difundido, já que mais e mais leite orgânico é produzido em operações de confinamento industrial do que as pequenas fazendas familiares evocadas em materiais orgânicos de marketing. De acordo com o USDA Certified Organic Survey, a partir de 2016, seis fazendas orgânicas no Texas produziram mais vacas do que todas as 486 de laticínios orgânicos de Nova York.

"Coloque um zangão sobre um desses laticínios, é lama", diz Steven Hughes, o investidor de alimentos naturais. “Se você for a uma leiteria alimentada com capim, parece que a Augusta National não foi cortada em três anos”.

O Cornucopia Institute, um grupo de vigilância da indústria orgânica em Cornucopia, Wisconsin, estima que metade do suprimento de leite orgânico dos EUA é agora produzido em laticínios de 3 mil ou mais vacas – fazendas como Boehning Dairy Farms, na cidade de Muleshoe, no árido Texas. A fazenda não está aberta ao público, mas qualquer um pode fazer um tour virtual no Google Earth: 13 celeiros longos e estreitos, seus telhados de metal brilhando no sol do Texas, cercados por confinamentos marrons. Nas proximidades, os resíduos são coletados em lagoas de esterco aberto, cada uma do tamanho de várias piscinas olímpicas, liberando metano quando o esterco se decompõe. Círculos verdes brilhantes e irrigados cercam a fazenda, onde, em um dia diferente, talvez, as vacas podem ser vistas pastando.

Entre as dezenas de produtores de laticínios e especialistas do setor com quem conversei, há uma crença generalizada, reforçada por reportagens do The Washington Post , de que nem todas as pessoas que vendem no mercado orgânico seguem seus padrões. A queixa principal gira em torno de ninguém menos que a grama, e se as vacas nas maiores fábricas de lácteos gastam o tempo necessário no pasto.

Thicke, que até recentemente atuava como membro do National Organic Standards Board, um órgão consultivo do selo Organic USDA, reconhece as preocupações. "Alguns de nós que estamos fazendo isso há algum tempo estão frustrados porque o USDA não está fazendo mais para reforçar a regra de pastoreio", disse ele. Muitos produtores orgânicos ainda produzem leite de excelente qualidade – o Cornucopia Institute oferece uma pontuação de cada marca de laticínios com base em suas práticas de produção – e a Thicke teme que a negligência da fiscalização tenha causado danos irreparáveis à confiança do consumidor no rótulo. Ele faz parte de um grupo que trabalha em uma certificação adicional, o Real Organics Project , destinado a direcionar os consumidores para produtos orgânicos da mais alta qualidade.

Apesar de tudo isso, por muito tempo, a demanda por leite orgânico foi rápida o suficiente para que pequenas fazendas orgânicas ainda pudessem continuar lucrativas. Isso chegou ao fim há dois anos, quando o explosivo crescimento das vendas de produtos orgânicos da fazenda atrasou. Alguns agricultores culpam a ascensão de leites de plantas, agora uma categoria de US $ 1,6 bilhão e crescendo rapidamente; outros dizem que os preços extremamente baixos do leite convencional desencorajaram os compradores a trocar por um produto orgânico muito mais caro.

Embora os preços dos lácteos orgânicos não tenham mudado muito nos supermercados, os agricultores estão ganhando cerca de 25% menos por seu leite do que em 2016. Pelo menos 40 pequenas fazendas orgânicas no estado de Nova York perderam seus contratos no final de 2018. Há rumores de que eles foram substituídos por caminhões de leite vindos do Meio-Oeste, ou mesmo do Texas.

"O velho mantra de 'Ficar grande, sair ou ir orgânico' funcionou bem para a agricultura familiar por 20 anos", disse-me Mark Kastel, o co-fundador do Instituto Cornucópia. “Deve continuar a funcionar bem se as leis forem aplicadas. O que costumava ser a tábua de salvação se você quisesse operar uma fazenda em escala familiar foi roubada ”.

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O setor de laticínios alimentado com pasto de hoje se parece muito com os laticínios orgânicos na década de 1990: a maioria das fazendas pequenas quer permanecer pequenas, filosoficamente comprometidas com uma certa maneira de produzir leite. A questão agora é se vai continuar assim.

Tal como acontece com alegações como “natural” e “saudável”, o termo “alimentado com capim”, quando aplicado a laticínios, não é regulamentado pelo governo federal. Isso a torna especialmente vulnerável a abusos, e os dois líderes de mercado em produtos lácteos alimentados com pasto – Maple Hill Creamery e Organic Valley – ficaram frustrados com o que consideram como afirmações falsas surgindo nas prateleiras dos supermercados.

"Quando você vai ao supermercado e vê comida de capim em todo o lugar, eles estão fazendo leite de verdade, totalmente alimentado com capim?", Pergunta Adam Warthesen, que lidera as relações governamentais da Organic Valley em La Farge, Wisconsin. "Temos certeza que eles não são."

As empresas estão tomando medidas para proteger a terminologia. Eles passaram os últimos dois anos desenvolvendo uma nova marca Certified Grass-Fed Organic , que começará a aparecer na embalagem em breve. Além de todos os critérios padrão USDA Organic, os produtos que levam a marca devem vir de vacas que obtêm 100% de sua nutrição da grama; durante a estação de pastagem, dois terços dessa grama devem ser frescos, ao contrário do feno armazenado.

Warthesen diz que o processo de certificação e as inspeções serão supervisionados por uma organização terceirizada chamada Organic Plus Trust. Atualmente, todas as 340 fazendas que fornecem a Maple Hill Creamery e a Organic Valley foram certificadas, incluindo a Grazeland Jerseys. A partir de agora, qualquer marca que certifica suas práticas alimentadas a pasto por meio do Organic Plus Trust pode usar o selo em seus produtos.

Jon e Miranda estão satisfeitos com o novo padrão, e sete anos depois, são encorajados por sinais de progresso em sua fazenda. Amostras de solo mostram que o solo superficial está, de fato, regenerando; em apenas dois anos, houve melhorias mensuráveis no conteúdo de carbono. Graças a gramíneas mais saudáveis, a época de pastoreio aumentou um mês, o que significa que não precisam de comprar tanto feno. Eles até viram um retorno de pássaros de pastagem nativos para a área.

“Agora temos um foco agrícola inteiro, não apenas quanto leite está no tanque, mas com o pastoreio, vimos nossa terra melhorar”, Miranda me disse. À medida que a fertilidade do solo aumenta, a mesma terra produzirá o suficiente para alimentar mais vacas, que, por sua vez, enriquecerão a terra e melhorarão a lucratividade da fazenda. Há um vislumbre de um círculo virtuoso à frente.

Mais tarde naquela manhã de abril, depois que as vacas foram alimentadas e sua água foi reabastecida, Jon e Miranda me levaram para dentro do celeiro para admirar os novos bezerros. Eles empurram seus narizes molhados em nossas mãos. Os Poderes se revezam na litania de questões que os mantêm à noite, a maioria dos quais gira em torno do bem-estar financeiro. Para todas as vantagens dos laticínios alimentados com capim, atualmente não fornece um salário digno para os agricultores que o produzem.

O que os consumidores estão dispostos a pagar por seu extravagante leite parece ser relativo: quando o preço de um galão de leite convencional despencar, assim como o leite orgânico e orgânico, também deve se ajustar. De acordo com o mercado, os Poderes observaram o declínio de seus preços de pagamento em mais de 18% nos últimos dois anos. Ainda é mais do que as fazendas orgânicas tradicionais estão ganhando, mas a lucratividade é tão ruim ou pior. As vacas alimentadas com capim produzem muito menos leite e exigem muito mais terra para sustentá-las. Estimativas iniciais da Universidade de Vermont correm em torno de seis acres por vaca, enquanto uma laticínios de confinamento orgânico pode ter 10 vacas por acre. "Não há ilha neste jogo", Jon me diz.

Os preços do leite tendem a ser cíclicos, e Jon e Miranda se preocupam com quanto tempo levará para eles voltarem a subir desta vez. Eles se preocupam com as taxas de frete que pagam por seu leite, crescendo a cada ano, e com o crescente custo dos cuidados com a saúde. Miranda está trabalhando fora da fazenda três dias por semana para suplementar a renda da família, então eles ordenham as vacas às 4 da manhã antes dos meninos se levantarem para a escola.

Eles se preocupam em como, no verão, quando o feno deve ser cortado e retirado, eles conseguirão fazer tudo a cada dia. Acima de tudo, eles se preocupam se esse selo novo e brilhante Certified Grass-Fed vai acabar com os mesmos pontos fracos como Certified Organic, se brechas e questões de aplicação frouxa, mais cedo ou mais tarde, levar a promessa de estável uma vida longe da família fazendas como as deles.

"Eu sei que eles estão trabalhando muito duro para que isso não aconteça", diz Miranda. "Eu só espero que eles tenham um bom advogado passando por isso."