Conserve elefantes. Eles seguram um espelho científico para os humanos

A biologia e conservação dos elefantes

O símbolo do Fundo Mundial para a Natureza é um panda gigante. A pelagem em preto-e-branco do panda certamente contribui para um logotipo impressionante. Mas, embora os pandas sejam uma espécie em extinção, a causa de sua ameaça é cotidianamente deprimente: uma perda de habitat à medida que a população humana da Terra aumenta. Um ícone melhor pode ser um elefante, particularmente um elefante africano, pois os elefantes não são meros danos colaterais na implacável expansão da humanidade. Muitas vezes, ao contrário, são alvos deliberados, disparados por caçadores furtivos, que querem seu marfim; pelos fazendeiros, por causa dos danos que causam nas lavouras; e por pastores de gado, que os veem como competidores para a forragem.

Em agosto de 2016, o resultado do Censo do Grande Elefante, a mais extensa contagem de uma espécie selvagem já tentada, sugeriu que cerca de 350.000 elefantes da savana africana permanecem vivos. Isso foi reduzido em 140 mil desde 2007. O censo, conduzido por uma equipe liderada por Mike Chase, um ecologista sediado em Botsuana, e pago por Paul Allen, um dos fundadores da Microsoft, realizou quase 500 mil quilômetros de levantamentos aéreos. sua conclusão – embora a equipe não tenha conseguido incluir os elefantes da floresta, um tipo menor e mais recluso que vive na África ocidental e central, e que muitos biólogos consideram uma espécie separada.

O fato de a maior parte do declínio ter sido causado pela caça furtiva dificilmente está em dúvida. Apreensões de marfim contrabandeado e o tamanho do mercado de marfim esculpido em comparação com a pequena quantidade de marfim legal disponível confirmam isso. Mas a perda de habitat também é importante – e não apenas a conversão do mato em terras agrícolas. Estradas, ferrovias e cercas, construídas à medida que a África se desenvolve, impedem os elefantes de se movimentar. E um elefante precisa de muito espaço. De acordo com George Wittemyer da Save the Elephants (STE), uma instituição de caridade queniana de pesquisa e conservação, um elefante médio que vive dentro e ao redor da Reserva Nacional Samburu, no norte do Quênia, tem mais de 1.500 quilômetros quadrados durante um ano, e pode viajar até 60 km por dia.

O longo caminho para o conhecimento

A questão, então, é se elefantes e pessoas podem coexistir pacificamente. E muitos dos que se preocupam que a resposta pode ser “não” temem a perda de mais do que apenas outra espécie de megafauna carismática. Os elefantes, tão parecidos com os seres humanos quanto qualquer mamífero, parecem ter desenvolvido inteligência e possivelmente consciência. Embora possam não estar sozinhos nisso (alegações semelhantes são feitas para certas baleias, carnívoros sociais e algumas aves), elas certamente fazem parte de um grupo pequeno e seleto. Perder até mesmo um exemplo de como a inteligência surge e ganha a vida na natureza não seria apenas uma vergonha por si só, mas também diminuiria a capacidade dos biólogos do futuro de entender o processo e, assim, como isso acontecia com os seres humanos. seres.

A maior parte do que se sabe sobre a sociedade de elefantes foi descoberta pelo estudo de STE em Samburu e por um projeto ainda mais longo, liderado por Cynthia Moss, no Parque Nacional Amboseli, no sul do país. Ambas utilizam uma mistura de boas e antiquadas fieldcraft e coleiras de rádio de alta tecnologia que permitem que cada animal seja rastreado por satélite.

O Dr. Moss começou seu trabalho em Amboseli em 1972, depois de colaborar na Tanzânia com Iain Douglas-Hamilton, um zoólogo que estudava os animais desde 1965 (e que é, coincidentemente, o tio de nosso editor de Livros e Artes). Em 1993, o Dr. Douglas-Hamilton, que havia mantido vários empregos relacionados à conservação, fez o mesmo, criando o STE e recrutando o Dr. Wittemyer para criar um projeto de pesquisa em Samburu. Esse projeto agora monitora 70 grupos familiares que compreendem cerca de 300 fêmeas adultas e seus descendentes, e também cerca de 200 machos adultos. Desde que começaram a trabalhar, o Dr. Wittemyer e sua equipe coletaram mais de 25.000 observações de campo sobre o que os animais estão fazendo e cerca de 4 milhões de locais de satélites individuais.

O Dr. Wittemyer argumenta que, seres humanos à parte, nenhuma espécie na Terra tem uma sociedade mais complexa que a dos elefantes. E a sociedade dos elefantes tem, de fato, paralelos com a maneira como os humanos viviam antes da invenção da agricultura.

Os núcleos de seus arranjos sociais são grupos de quatro ou cinco mulheres e seus jovens que são liderados por uma matriarca que é mãe, avó, bisavó, irmã ou tia da maioria deles. Embora os machos partam de seu grupo natal quando a maturidade acena aos 12 anos, as fêmeas geralmente permanecem nela por toda a vida.

Dentro de um grupo, a maioria das fêmeas adultas tem, a qualquer momento, um único bezerro dependente. Eles não darão à luz até que esta descendência seja auto-suficiente, o que leva cerca de quatro anos. Do ponto de vista masculino, as fêmeas sexualmente receptivas são, portanto, uma mercadoria rara, a ser procurada e muitas vezes disputada. Tal competição significa que, embora seja capaz de ser pai a partir dos 14 anos de idade, um homem terá sorte em alcançá-lo antes dos 20 anos. Até que esse tempo chegue, ele será visto por rivais mais fortes.

Se tudo isso fosse para a sociedade de elefantes, ainda seria bastante complexo para os padrões dos mamíferos – semelhante em escopo ao dos leões, que também vivem em grupos familiares matriarcais que ejetam machos maturos. Mas não mereceria o elogio do Dr. Wittemyer de sofisticação quase humana. Ao contrário dos leões, no entanto, os elefantes têm níveis mais altos de organização, não imediatamente óbvios para o observador, que são de fato bastante semelhantes aos humanos.

Em primeiro lugar, as famílias fazem parte de grupos de “parentesco” mais amplos que se unem e separam à medida que a fantasia os leva. As famílias se comunicam desta forma cerca de 10% do tempo. Além disso, cada grupo de parentesco faz parte do que Douglas-Hamilton, um escocês, chama de clã. Os clãs tendem a se reunir na estação seca, quando a quantidade de habitat capaz de suportar os elefantes é restrita. Dentro de um clã, as relações são geralmente amigáveis. Todos os membros do clã são conhecidos um do outro e, desde que um clã geralmente terá pelo menos 100 membros adultos, e pode ter o dobro disso, isso significa que um adulto (uma mulher adulta, pelo menos) pode reconhecer e ter relações sociais significativas com muitos outros indivíduos.

Um número entre 100 e 200 conhecidos é semelhante ao número de pessoas com as quais um ser humano pode manter uma relação social significativa – um valor conhecido como número de Dunbar, segundo Robin Dunbar, o psicólogo que o propôs. O número de Dunbar para as pessoas é de cerca de 150. Provavelmente não é coincidência que isso reflita o tamanho máximo dos clãs humanos daqueles que ganham a vida caçando e coletando, e que passam a maior parte de suas vidas em grupos menores de parentes, separados de outros. membros do clã, vasculhando a paisagem em busca de comida.

Lidar com tantos colegas e lembrar detalhes de tão grande alcance significa que os elefantes exigem enormes memórias. Detalhes de como funcionam os seus cérebros, além de questões de anatomia básica, são um tanto incompletos. Mas uma coisa que se sabe é que eles têm grandes hipocampos. Essas estruturas, uma em cada hemisfério cerebral, estão envolvidas na formação de memórias de longo prazo. Comparado com o tamanho de seu cérebro, os hipocampos de um elefante são cerca de 40% maiores que os de um ser humano, sugerindo que o antigo provérbio sobre um elefante que nunca se esquece pode ter um grão de verdade nele.

À la recherche du temps perdu

No campo, o valor das memórias assim armazenadas aumenta com a idade. Matriarcas, geralmente o elefante mais velho de um grupo familiar, sabem muito. Os estudos em Amboseli e Samburu mostraram que, em tempos difíceis, como uma seca local, esse conhecimento permite que eles conduzam seus grupos a outras pastagens mais ricas visitadas no passado. Embora não seja ativamente ensinado (pelo menos, tanto quanto se sabe), essas informações geográficas são transmitidas de geração em geração pela experiência. De fato, os biólogos de elefantes acreditam que a capacidade dos jovens de se beneficiar e aprender com a sabedoria dos idosos é uma das razões mais importantes para a existência de grupos – outra coisa que os elefantes compartilham com as pessoas.

A vida em grupo traz outras vantagens também – mais notavelmente as da defesa coletiva. Pois, embora a maioria dos predadores, com exceção dos humanos armados com rifles, hesitaria em atacar um elefante adulto, eles terão um jovem feliz. Uma mãe solitária seria capaz de defender seu bezerro contra um único predador, mas muitos carnívoros, especialmente leões e hienas, vêm em orgasmos ou matilhas. A solidariedade da irmandade significa que um grupo de elefantes pode geralmente impedir ataques por sua mera existência, e se a dissuasão não funciona, a defesa coletiva normalmente funciona. Aqui, novamente, a experiência parece contar. Dados coletados pela equipe do Dr. Moss sugerem que grupos liderados por jovens matriarcas são mais vulneráveis ??à predação do que aqueles com líderes mais velhos.

Nem é apenas em seus arranjos sociais que os elefantes mostram sinais de evolução paralela com os humanos. Eles também parecem ter a capacidade de resolver problemas pensando-os em termos abstratos. Isso é difícil de demonstrar na natureza, pois qualquer evidência é necessariamente anedótica. Mas experimentos realizados em elefantes asiáticos domesticados (mais fáceis de lidar do que os africanos) mostram que eles podem usar objetos novos como ferramentas para obter alimentos fora do alcance sem tentativa e erro de antemão. Este é um truque que algumas outras espécies, como grandes símios, conseguem controlar, mas que a maioria dos animais acha impossível.

Os elefantes selvagens se envolvem em um tipo de comportamento em particular que deixa muitos observadores incapazes de resistir a traçar paralelos humanos. Essa é a reação deles aos mortos deles. Cadáveres de elefantes são centros de atração de elefantes vivos. Eles vão visitá-los repetidamente, cheirando-os com seus troncos e roncando ao fazê-lo (veja a foto). Esta é uma resposta específica da espécie; os elefantes não demonstram interesse pelos mortos de qualquer outro tipo de animal. E eles também reagem a ossos de elefantes, assim como corpos, como o Dr. Wittemyer demonstrou. Impelido pelas anedotas de outros e por suas próprias observações de que um elefante que se depara com esses ossos responderá freqüentemente espalhando-os, ele expôs campos de ossos no mato. Ele descobriu que os elefantes selvagens podem distinguir os restos mortais de seus coespecíficos dos de outras espécies. E eles, de fato, os pegam e os jogam no mato.

Elefantes, então, são de grande curiosidade científica. Mas, como o próprio nome sugere, Save the Elephants não foi criado apenas para a busca desinteressada do conhecimento. De fato, como muitas vezes provou o caminho em estudos de campo de outras espécies, o foco de quase todos os pesquisadores de elefantes, não apenas aqueles no Quênia, mudou de entender os animais para preservá-los.

Embora a caça ilegal ainda seja uma ameaça no Quênia, as mudanças no uso da terra agora parecem um risco igual. Os habitantes humanos da área ao redor da reserva de Samburu (alguns dos quais deram seu nome tribal ao local) tradicionalmente fizeram suas vidas como pastores, conduzindo rebanhos de gado de pastagem para pasto. Uma fonte de conflito com os elefantes tem sido a competição por pastos à medida que as populações de pastores crescem. De fato, a reserva em si é às vezes invadida por pastores de vacas e por seu gado. Mas, além disso, alguns pastores começaram a se estabelecer. Edifícios e cercas estão aparecendo em terra que, embora fora da reserva, faz parte dos intervalos dos elefantes locais enquanto viajam de um lugar para outro.

Onde os elefantes vão. O vermelho marca a localização de animais com rádio-coleira, amostrados a cada hora acima de 60 meses. A linha verde é uma estrada

Aqui, os dados que o Dr. Wittemyer e sua equipe acumularam podem ajudar. O rastreamento por satélite que mostra exatamente como os elefantes se movem (veja o mapa) pode ser usado para orientar decisões relativas ao uso da terra de forma a ajudar os paquidermes. Como mostra o mapa, os elefantes têm lugares que preferem viver, o que muitas vezes corresponde a áreas protegidas, pois os animais trabalham rapidamente onde estão seguros e onde não estão. Quando viajam entre estes, o que geralmente fazem à noite, eles geralmente seguem corredores estreitos.

Abelha com você

Manter esses corredores sem desenvolvimento é crucial para o bem-estar dos elefantes que os utilizam. Mapas de satélite são uma ferramenta importante para isso. Autoridades formais no país podem levá-las em conta, mas, igualmente importante, esses mapas também são bastante persuasivos nas reuniões públicas nas quais os membros das tribos locais concordam sobre o uso do que é coletivamente detido. Essas reuniões podem concordar com o “boletim” legal dos corredores em questão, para impedi-los de serem construídos ou cercados, para que os elefantes possam passar livremente.

Essa abordagem também pode funcionar em maior escala. Uma nova linha férrea de Mombasa a Nairobi, por exemplo, recebeu passagens subterrâneas de elefantes nas rotas usadas pelas feras – embora uma consequência não intencional tenha sido encorajar a colonização perto desses pontos de trânsito, que também são úteis para as pessoas. No caso de Samburu, os mapas de satélites serão de grande valia se um “corredor de desenvolvimento” proposto, correndo para o interior a partir de uma expansão planejada do porto de Lamu, for adiante, pois isso pode trazer uma nova rodovia, ferrovia e oleoduto por terra. muito usado pelos elefantes.

A compreensão do comportamento dos elefantes também permite que ele seja manipulado de forma a ajudar a reduzir o conflito direto entre elefantes e pessoas. Um desses projetos aproveita o medo dos elefantes de enxames de abelhas.

Um tempo para chorar

As abelhas são os únicos animais separados dos humanos que os elefantes parecem realmente com medo. Curiosamente, isso é conhecido há muito tempo. Mas o assunto já foi estudado cientificamente por Lucy King, uma pesquisadora da Universidade de Oxford que também faz parte do STE. O dr. King provou as anedotas corretas ao tocar o som de um enxame de abelhas zangadas a elefantes selvagens e filmar o voo instantâneo e em pânico que provocou. A razão para esse pânico é que, embora a picada de uma abelha não consiga penetrar na maior parte do couro de um elefante, enxames de abelhas tendem a ir para os olhos e a ponta do tronco, as partes mais vulneráveis ??do paquiderme. As abelhas são inimigas que nenhuma defesa coletiva pode desencorajar.

Armado com esse conhecimento, o Dr. King e seu colega Fritz Vollrath tiveram a idéia de proteger fazendas com cercas de abelha. O tipo de cerca que a maioria dos pequenos proprietários quenianos pode pagar é muito frágil para excluir um elefante. Mas uma cerca de abelha, embora ainda mais frágil, faz o trabalho. Consiste em pares de postes de cerca de três metros de distância, entre os quais as colméias podem ser penduradas como redes. As colmeias estão separadas por dez metros, e os pólos estão todos conectados por um fio de 1,5 metros acima do solo.

Esse arranjo é suficiente para deter os elefantes em suas trilhas. A maioria é suficientemente cautelosa com as colmeias para evitar passar pela cerca – na verdade, elas são tão cautelosas que metade das colmeias pode ser um boneco barato, em vez da coisa real, sem reduzir a eficácia de uma cerca. Aqueles que tentam passar entre os pólos entram no arame e sacodem as colmeias adjacentes, com resultados previsíveis, e raramente tentam uma segunda passagem.

As fazendas cercadas de abelhas, descobriram o Dr. King e o Dr. Vollrath, sofrem apenas um quinto dos ataques de elefantes que aqueles com proteção convencional. Como um bônus, o mel que as abelhas produzem é uma fonte útil de receita. De fato, as cercas são tão bem sucedidas que estão sendo experimentadas em pelo menos uma dúzia de outros países. Embora pareça quase uma solução Heath-Robinson para o problema, a esgrima de abelha pode ser uma parte importante da conciliação dos interesses dos elefantes e das pessoas.

Ameaça Jumbo

Todas as cercas de abelha no mundo, no entanto, não ajudarão se o problema da caça furtiva permanecer sem solução. E isso, em última análise, significa suprimir a demanda por marfim. Durante anos, isso parecia uma tarefa tola. Agora, porém, isso não acontece, pois boas notícias chegaram do que muitos consideram um trimestre inesperado: o governo da China.

Embora o comércio internacional de marfim seja ilegal, alguns países permitem vendas internas – e nem sempre perguntam muito de perto de onde vêm as presas que contribuem para essas vendas. Nos últimos anos, a China, que permitiu tais vendas, tem sido o maior mercado de marfim do mundo, estimado em 70% do marfim vendido. Até o final de 2017, no entanto, qualquer venda de marfim na China será ilegal, e todos os revendedores licenciados de marfim terão que fechar a loja.

Os chineses parecem sérios sobre isso. Não só os traficantes estão realmente fechando, mas uma campanha de propaganda anti-marfim começou, com estrelas como Yao Ming, um jogador de basquete, e Li Bingbing, uma atriz, sendo recrutadas para envergonhar aqueles que continuam comprando objetos feitos de presas de elefante. .

Embora haja evidências de abertura de novas oficinas, e outras em expansão, em alguns vizinhos da China, como o Vietnã, muitas pessoas esperam que a proibição do marfim na China seja um ponto de inflexão na luta pela preservação dos elefantes. O preço do material na China já caiu dois terços, de um pico de US $ 2.100 por quilo em 2014 para US $ 730 no início deste ano. Isso é uma má notícia para os contrabandistas e para os caçadores ilegais que os fornecem. Se a proibição chinesa realmente se mantiver, em vez de conduzir o comércio ilegal, então é possível que os historiadores do futuro registrem 2017 como tendo sido o ano do elefante.

Este artigo apareceu pela primeira vez na seção de Ciência e Tecnologia do The Economist em 17 de junho de 2017.