Diga olá à maçã que nunca marrons

Em sua pequena fazenda familiar, Neal Carter inventou uma maçã que ele acha que pode ajudar a melhorar a saúde global, minimizar o desperdício de alimentos e mudar a paisagem agrícola para sempre. Mas alguém realmente vai comer?

BuzzFeed News Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 24 de novembro de 2016

Por Stephanie M. Lee

Em uma manhã sem nuvens de setembro, o agricultor de maçã mais famoso do mundo sentou-se à mesa e recolheu um Golden Delicious de US $ 5 milhões.

A colheita chegara cedo aqui no verdejante Vale Okanagan, a 80 quilômetros ao norte da fronteira da Colúmbia Britânica, e maçãs gordas e brilhantes estavam praticamente caindo dos galhos. Mas a maçã que Neal Carter estava cortando aqui em seu pátio cheio de toldo e coberto de plantas não era um dos que o pomar de sua família vende para distribuidores em todo o mundo – na verdade, não foi um comprador de supermercado que encontrou antes.

Esta maçã foi cuidadosamente cultivada em algum lugar no estado de Washington, o resultado de milhões de dólares e duas décadas de trabalho. Quebre sua superfície normal para revelar sua carne, espere o suficiente e você verá o que é diferente: ela permanece branca pura. Não começa a dourar logo depois de dar uma mordida e deixá-lo no balcão da cozinha. Na verdade, não começa a dourar até que se funda ou apodrece. Não machuca também. Através de uma façanha de engenharia genética, as maçãs de Carter resistem indefinidamente às entranhas brancas que inspiraram seu nome – o Ártico.

Neal Carter coloca fatias regulares e douradas do Golden Delicious lado a lado. Stephanie Lee / Notícias do BuzzFeed

O Arctic foi concebido pela empresa de Carter, a Okanagan Specialty Fruits, que ele dirige com sua esposa, Louisa, e outros quatro funcionários em tempo integral, recentemente sob a égide de uma grande empresa de biotecnologia que o comprou este ano. É uma solução pretendida para o que Carter vê como dois problemas inter-relacionados: Primeiro, milhões de quilos de maçãs perfeitamente boas são despejadas a cada ano porque parecem um pouco machucadas demais ou marrons, vítimas de uma aversão humana instintiva a frutas e vegetais t suave, brilhante e simétrico. E, ao mesmo tempo, os consumidores norte-americanos, acostumados a embalagens de 100 calorias e a tudo, desenvolveram uma impaciência por alimentos que não podem ser rapidamente consumidos. "Uma maçã não é conveniente o suficiente", Carter, 58, com cabelo avermelhado grisalho nos templos, me disse. "Essa é a verdade. A maçã inteira é um compromisso muito grande no mundo de hoje ”.

Em conjunto, essas duas tendências significam que, embora o consumo de maçã tenha diminuído nos Estados Unidos por décadas, uma quantidade impressionante de maçãs é desperdiçada. Esse é um problema óbvio para os produtores de maçã, mas também é um problema para um mundo cada vez mais lotado e uma nação em que apenas 13% dos americanos consomem suas porções diárias recomendadas de frutas. Do jeito que Carter o vê, o Ártico é uma solução para tudo isso: nutritivo, atraente, sempre pronto para comer, fatiado, seco, espremido, inteiro. Natural.

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É uma resposta inofensiva o suficiente para uma pergunta muito real, apresentada por um cara eminentemente simpático dirigindo uma pequena empresa familiar. Mas a corrida para criar a maçã mais conveniente do mundo – uma raça que fundamentalmente confunde a distinção entre natural e antinatural – não será vencida sem uma luta, e chegar ao Ártico está longe de ser fácil. Browning é um mecanismo natural e comum na fruta, que evoluiu ao longo de milênios; neutralizar isso não é exatamente como apertar um botão. E mesmo se a ciência tivesse sido simples, Carter ainda teria que lidar com forças que seriam mais fortes: um movimento vocal contra organismos geneticamente modificados em geral e o Ártico em particular, e uma série de competidores também esperando tornar a maçã mais atraente consumidores. Tudo isso foi dificultado por seu orçamento total de cerca de US $ 5 milhões para o projeto inteiro, uma pequena fração do que os gigantes da biotecnologia gastariam em uma única safra.

Mesmo que não haja evidências de que o Ártico é inseguro para consumo – e os principais organismos científicos e muitos estudos concluíram que os alimentos geneticamente modificados são tão seguros quanto os alimentos produzidos convencionalmente – as pessoas querem comer uma maçã que sabem ser projetada para não dourar? As pessoas aceitarão alimentos visivelmente alterados pela tecnologia? Até agora, os benefícios da engenharia genética podem ter parecido abstratos para o consumidor médio. Embora o milho transgênico, a soja e a canola entrem na alimentação animal e em todos os tipos de alimentos processados, apenas pequenas quantidades de algumas dessas culturas (mamão, milho doce, abobrinha, abóbora) são realmente ingeridas diretamente pelos seres humanos. Assim, enquanto muitas pessoas comem alimentos geneticamente modificados o tempo todo, elas raramente são forçadas a olhar para elas, para realmente considerar a engenharia que deu a seus alimentos as propriedades que têm.

O Ártico vai mudar isso. Se os consumidores não abraçar a invenção de Carter, vai ser uma indicação de que eles também podem estar pronto para outros tipos de alimentos geneticamente modificados nas obras , como o coração saudável tomates roxos e abacaxis rosa de combate ao câncer. Se não o fizerem, serão 19 anos de trabalho e milhões de dólares perdidos por um produto que os consumidores têm medo de comprar.

O Ártico obteve aprovação nos EUA e no Canadá nesta primavera, mas não entrará nos supermercados por alguns anos. Então eu fui para a Colúmbia Britânica para estar entre as primeiras pessoas do mundo a tentar uma. Meu hospedeiro esmagou um Arctic Golden Delicious contra sua contraparte regular, esculpiu-os em pedaços idênticos e esperou.

Photo Illustration por Michelle Rial / Notícias do BuzzFeed

Em meados dos anos 70 – muito antes do Ártico e do clamor contra ele -, Carter tirou um ano de folga da Universidade da Columbia Britânica para viajar com seu irmão por partes rurais do mundo em desenvolvimento. No Egito, Carter observou trabalhadores usarem máquinas cruas para retirar água do Nilo e despejá-la em uma vala de irrigação. Isso é muito trabalho , ele pensou. Esses caras não sabem que há uma bomba?

A experiência despertaria nele um interesse vitalício na solução de problemas mundiais com engenhosidade agrícola. Ele voltou para casa, intimidado com os desafios que os agricultores enfrentam ao produzir alimentos para uma população que deve chegar a 9 bilhões até 2050. A crise de alimentos e água insuficientes e desiguais está se agravando, já que a maior parte das terras cultiváveis disponíveis no mundo já está sendo cultivada. e rios, lagos e mares interiores estão desaparecendo. Os solos estão se desgastando. A mudança climática está causando estragos nas temperaturas e padrões de chuva.

Louisa Carter embala maçãs para enviar. Stephanie Lee / Notícias do BuzzFeed

Se as culturas geneticamente modificadas melhoraram os rendimentos é discutível, mas Carter e outros especialistas acreditam que podem ser uma solução – mesmo que não a -. E eles vêem a engenharia genética como a mais recente iteração de um processo que começou há milhares de anos, quando os agricultores começaram a criar seletivamente plantas e animais para características como crescimento mais rápido ou sementes maiores. As maçãs, em particular, foram transformadas dramaticamente pelo cultivo comercial e por atos fortuitos da natureza nos últimos dois milênios. Os compradores de mercearias de maçãs arrancados das prateleiras em 2015 são muito diferentes dos que foram descobertos no Cazaquistão, ou até mesmo aqueles cultivados por Johnny Appleseed no século XIX.

“Podemos nos dar ao luxo de não abraçar uma tecnologia que salva vidas como a biotecnologia agrícola?” Carter perguntou em um TEDx Talk de 2012. A pesquisa em genômica de plantas “está nos levando a desenvolver novas culturas que enfrentam problemas do mundo real como seca, solos salinos, má qualidade da água e muitos, muitos mais… Este é um enorme desafio e as culturas biotecnológicas estão liderando o caminho e permitindo nós para resolver isso. ”

Em 1982, Carter se formou em engenharia de bio-recursos e casou-se com Louisa, uma das principais da área florestal. Ele se juntou à Agrodev, uma empresa internacional de desenvolvimento agrícola que ajuda os agricultores a adotar novas tecnologias e construir infraestrutura. Os dois finalmente se estabeleceram em Summerland, uma minúscula cidade à beira do lago da Colúmbia Britânica, cheia de vinícolas, e começaram seu próprio pomar. Em 1995, o Agrodev estava pensando em tecnologias agrícolas próprias, então Carter foi à procura de ideias no Centro de Pesquisa Agroalimentar do Pacífico, administrado pelo governo em Summerland. Lá ele conheceu David Lane, um criador de cerejas e maçãs recém-encarregado de projetos de biotecnologia agrícola.

Lane tinha uma ideia em mente. Uma equipe de cientistas australianos havia identificado recentemente o processo biológico por trás do escurecimento das batatas , e Lane suspeitava que a mesma força estivesse em ação nas maçãs. Em células de maçã intactas, enzimas chamadas polifenol oxidases, ou PPO, permanecem separadas de compostos chamados fenóis. Mas assim que uma faca rasga a pele, assim que o ar começa a entrar, as paredes das células se quebram, os compostos se misturam e a carne se aprofunda em tons de caramelo. (Esse processo antigo evoluiu para que a carne liberasse as sementes e permitisse que elas se propagassem, disse-me Amit Dhingra, um genomicista de horticultura da Washington State University.)

Se houvesse uma maneira de atenuar o PPO, pensou Lane, isso poderia retardar ou interromper o processo de escurecimento. Ninguém sabia como fazer isso, mas Carter queria tentar. "Se você é um produtor, você entenderia imediatamente a quantidade de maçãs que são jogadas fora por causa de marcas superficiais", disse ele. “Portanto, há um enorme custo para o produtor, empacotador, remetente, varejista, processador, até a cadeia de valor e, em última análise, acho que a maioria dos consumidores entende o fator 'eca' em torno das maçãs ficarem marrons.”

Eles certamente fazem. Nos EUA, Canadá, Austrália e Nova Zelândia, mais frutas e vegetais são perdidos ou desperdiçados do que consumidos em toda a cadeia de abastecimento, segundo a Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação . Um estudo no Journal of Consumer Affairs estimou que US $ 15 bilhões em frutas frescas e processadas foram perdidas da oferta de alimentos dos EUA em 2008 – cerca de US $ 9 bilhões no nível do consumidor e o restante no varejo. Maçãs, a segunda fruta mais consumida nos Estados Unidos por trás das bananas , compõem uma boa parte desse desperdício: estima-se em 1,3 bilhão de libras por ano, ou uma perda de US $ 1,4 bilhão, com uma porção considerável ainda desconhecida devido à descoloração ou pontos moles.

Dave Henze, da Holtzinger Fruit Company, que embala e transporta maçãs de produtores majoritariamente familiares e independentes em Washington, estima que machucados e escurecidos o forçam a despejar cerca de 5% de sua oferta, ou 2 milhões de libras, todos os anos. "Muitas maçãs não são embaladas porque talvez elas não tenham a forma correta ou a cor certa, mas são uma boa maçã", disse ele. Alguns ficam espremidos ou fatiados, mas “há uma enorme quantidade de comida que é jogada fora ou não usada”.

Pomar de Neal Carter. Stephanie Lee / Notícias do BuzzFeed

Logo depois que Carter e Lane se conheceram, a Agrodev perdeu o interesse pelo escurecimento da batata. Mas Carter não desistiria de maçãs. Ele licenciou a tecnologia dos cientistas australianos, arrecadou dinheiro de familiares e amigos, conseguiu uma bolsa do governo canadense e alugou um espaço de laboratório no Pacific Agri-Food Research Center. Agora, olhando para trás em novembro de 1996, Carter só pode se descrever como "ingênuo como o inferno".

“David [Lane] fez tudo parecer que seria muito mais fácil do que era”, lembrou ele. “Cientista clássico, certo? "Ah, sim, dois anos e tudo isso está feito."

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Muito antes da maçã geneticamente modificada, havia um tomate geneticamente modificado. O Flavr Savr amadureceu mais lentamente, durou mais e, em 1994, tornou-se o primeiro alimento comercialmente cultivado com uma mudança genética que os clientes dos EUA puderam ver e sentir. Desde então, os OGMs – principalmente criados por gigantes agrícolas como a Monsanto e amados pelos agricultores por sua capacidade de combater pragas, doenças e secas no campo – entraram rápida e agressivamente em nosso suprimento de alimentos. Hoje, cerca de 90% de todo o milho, soja e algodão cultivados nos EUA são geneticamente modificados.

Mas à medida que os OGM se tornaram difusos, a oposição deles se tornou organizada e vocal. A Monsanto, em particular, tornou-se um símbolo de alto perfil quando projetou algumas de suas primeiras colheitas para resistir a um herbicida que também fabrica, que críticos dizem que forçaram os agricultores a comprar seus produtos, ameaçaram o meio ambiente e não resolveram o problema prometido. Para resolver: As ervas daninhas estão se tornando imunes ao herbicida. Ativistas realizam manifestações em todo o mundo contra a Monsanto e protestam em lojas que supostamente carregam seus produtos. Em 1999, cientistas desenvolveram o “Arroz Dourado” para combater a deficiência de vitamina A , que causa cegueira em até meio milhão de crianças em países em desenvolvimento a cada ano. Apesar dos estudos descobrirem que o arroz rico em nutrientes é seguro e aumenta a saúde , ativistas destruíram um teste de campo nas Filipinas, arquivaram para bloquear todos os testes de campo e estudos de alimentação e ajudaram a mantê-lo fora do mercado 16 anos após sua invenção. Em 2005, dois varejistas de alimentos orgânicos lançaram o Non-GMO Project , que passou a rotular cerca de 35.000 produtos como "livres de transgênicos". E em 2012, pesquisadores canadenses, em face de protestos, desistiram de modificar geneticamente os porcos para produzir estrume menos prejudicial ao meio ambiente.

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Impulsionado em parte por um apetite crescente, pelo menos em certos círculos, por alimentos percebidos ou comercializados como "naturais" – cultivados localmente, minimamente processados, orgânicos -, supermercados e fabricantes incluindo a Ben & Jerry's , Whole Foods , General Mills e Chipotle baniram ou OGM restrito. Legisladores estaduais e nacionais aprovaram ou tentaram aprovar leis de rotulagem de transgênicos; Connecticut , Maine e Vermont exigem alguma forma de rotulagem de OGM. No início deste ano, a Casa Branca anunciou que iria reavaliar seu processo regulatório para culturas de bioengenharia.

À medida que o debate sobre OGM continuava, Carter e seu punhado de cientistas se afastaram. Eles se interessavam por pêssegos, damascos, cerejas e pêras, mas, em última análise, o orçamento deles obrigou-os a se concentrar em apenas duas variedades do Ártico, uma doce e outra azeda: a Golden Delicious e a Granny Smith. "Neal nunca desistiu, nunca", disse Louisa.

Até a sua venda, a Okanagan Specialty Fruits era uma pequena operação, ao contrário das megacorporações que gastam estimados US $ 136 milhões em desenvolvimento e obtenção de aprovação para apenas um OGM. E de muitas maneiras, ainda é. A sede é essencialmente a casa dos Carters, onde a família e o trabalho são indistinguíveis. Durante o almoço, sentei-me com Louisa, 57, co-fundadora e diretora financeira, e Joel, seu filho de 28 anos que trabalha meio expediente, em sua cozinha enquanto conversavam sobre o trabalho a ser feito e um próximo Casamento. Os ímãs em forma de maçã fixavam fotos de família na geladeira, ao lado de poesia magnética com tema de biotecnologia (“agricultura e biotecnologia geneticamente modificada é uma pesquisa empolgante”) e um desenho político que zomba do Ártico. Um registro da colheita foi rabiscado no quadro-negro perto do escritório onde Carter pode ser encontrado quando não estava nos campos. Carter calcula que trabalhou 60 a 80 horas por semana nos últimos 20 anos. "Outras pessoas podem dizer: 'Se você calcular o valor presente líquido do que colocamos e do que está acontecendo, é melhor pararmos de sair'", disse Lane. "Mas não Neal."

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As petúnias definem o avanço de Carter em movimento.

No final dos anos 80, um biólogo tentou escurecer petúnias roxas com uma cópia extra do gene da pigmentação – mas as flores floresceram brancas. Alguma coisa fez com que os genes se cancelassem, em vez de melhorarem um ao outro.

A biologia subjacente, liberada pelos cientistas ganhadores do Prêmio Nobel em 1998, envolve como os genes são regulados em plantas e animais. O RNA mensageiro instrui a célula a criar proteínas, os blocos de construção de tecidos e órgãos. Acontece que há um mecanismo natural – interferência de RNA, como é chamado – que pode silenciar aquelas moléculas que transportam instruções. A equipe de Carter fez cópias dos genes que controlavam o escurecimento, ligeiramente modificados, de modo que ativassem a interferência do RNA e os colassem no genoma da maçã. Por mais contraintuitivo que pareça, o conjunto extra de genes impede que os genes originais sejam expressos.

É uma solução elegante. Mas a ciência nem sempre foi clara, e a empresa abandonou centenas de frutas de teste antes do Arctic Golden Delicious, ?743, e do Arctic Granny Smith, ?784, em 2004. Carter diz que o Arctics pode durar até quatro semanas com refrigeração, embora eles ainda moldem e decaiam eventualmente. Em setembro, ele e eu estávamos mastigando fatias de maçãs que haviam sido colhidas no outono anterior, cortadas em janeiro, secas e nunca refrigeradas. Ele exibiu fotos do Arctic em sucos e smoothies de neon brilhante.

Louisa Carter trabalha durante a colheita da maçã. Stephanie Lee / Notícias do BuzzFeed

Carter fala sobre a agricultura da maneira como os professores de jardim de infância falam sobre o dia da formatura. "Você vê algo crescer durante toda a temporada – e, lá está ele, uma caixa cheia de maçãs indo para a embalagem e indo para o mercado", ele me disse. "Você sente que está contribuindo."

Aqui em seu pomar, vestido com um velo azul e óculos quadrados, Carter parece e age mais como um pai sincero do que como um cientista maluco. Mas se qualquer coisa pode fazer um vilão de Bond fora de um fazendeiro de maçã, pode ser a batalha campal, demorada e às vezes profundamente pessoal sobre OGMs. Enquanto os Carters plantavam árvores e mexiam com sementes, cada vez mais se deparavam com um movimento que era suspeito não apenas de OGMs, mas do Ártico em particular.

Em 1999, os manifestantes derrubaram 652 das árvores pessoais e não árticas dos Carters. Em 2006, os Carters mudaram o nome de Okanagan Biotechnology Inc. para Okanagan Specialty Fruits em antecipação a críticas (“Percebemos que a manivela 'biotecnológica' era difícil”, disse Carter). Mas o vitríolo foi liberado à vista quando a empresa apresentou pedidos a quatro agências reguladoras nos EUA e no Canadá para aprovar a venda da maçã.

"Isto é ridículo. Supõe-se que as frutas fiquem amarronadas e fiquem ruins, faz parte da vida ”, leu uma das mais de 178 mil cartas, a mais negativa, do Departamento de Agricultura dos EUA de 2012 a 2014.“ Mudar a maçã de como ela deveria ser poderia mudar a forma como a maçã nos afeta no futuro e os efeitos nocivos podem não ser vistos por algumas gerações ou mais. ”“ Alimentos geneticamente modificados são venenosos e a maior ameaça à nossa saúde neste planeta! Não às maçãs GMO !!!!!!! ”Mais de 461.000 pessoas também assinaram petições anti-Ártico ao USDA no final de 2013 e 2014.

Manifestantes contra a maçã do Ártico em um evento da indústria de biotecnologia. youtube.com

Fora da convenção de Chicago da indústria de biotecnologia em 2013, um manifestante em uma máscara de gás jogou maçãs em um carrinho enquanto outro derrubava, gritando: “Eles colocaram veneno nessas maçãs!” Sites anti-OGM disseminaram imagens de maçãs com seringas e presas . Em um “folheto informativo” para o público, Friends of the Earth alertou : “Da torta de maçã ao primeiro molho de maçã do bebê e da maçã na lancheira do seu filho, as maçãs são parte essencial de uma dieta natural e saudável. No entanto, as maçãs estão prestes a se tornar não naturais, e consumidores, especialmente pais e outros cuidadores, podem em breve querer pensar duas vezes sobre a maçã por dia. ”Food and Water Watch alertou sobre o perigo do costume de mergulhar maçãs em Rosh Hashaná. no mel. “No próximo ano, algo poderia estar tristemente errado com nossa tradição anual. Nossas maçãs poderiam ser geneticamente modificadas e nosso mel poderia estar um pouco ameaçado. ”A atual posição da Associação Americana da Apple sobre o Ártico é que“ a escolha, muito simplesmente, está à altura dos consumidores ”.

Okanagan Specialty Fruits entra na ofensiva regularmente conversando com a mídia, blogando e respondendo às perguntas dos comentaristas. Mesmo ao defender sua existência para um público cético, a empresa é implacavelmente alegre. "Ontem usamos cortadores de biscoito para fazer um pouco de peixe de maçã, coloque aqueles em alguma gelatina azul!" Carter brincou no Reddit.

Mas esses esforços fazem pouco para apaziguar as críticas dos oponentes. "É um marketing inteligente usar a palavra 'Ártico' para branco e puro", disse-me Martha Crouch, bióloga e consultora do Centro de Segurança Alimentar do grupo anti-OGM. "Mas na verdade … é enganoso."

Agora que as maçãs foram aprovadas, a maior ameaça ao Ártico é um boicote do consumidor, formal ou informal. "Sabemos que não é uma preocupação de saúde de qualquer tipo", disse Mark Powers, vice-presidente do Northwest Horticultural Council, que representa a indústria de árvores frutíferas do Noroeste Pacífico. “Isso realmente se resume à percepção e à comercialização.” Também não está claro se os agricultores vão querer cultivar o Ártico; eles podem ter problemas para crescer ou enviá-los para países que restrinjam os transgênicos, como partes da União Européia e do Japão. Okanagan Specialty Fruits diz que é ouvido de muitos cultivadores interessados, mas não os nomeará devido ao medo de retrocessos da indústria.

Tim Dressel, um criador de maçãs de quarta geração em Nova Paltz, Nova York, me disse: “A ciência dos transgênicos, apesar do que muitas pessoas pensam, é uma tecnologia realmente incrível … e certamente não é algo para se ter medo. Mas com a atitude geral em relação aos OGMs agora, trazer maçãs para o mix não é necessariamente algo que precisamos fazer, especialmente para algo que é apenas uma questão estritamente cosmética ”.

De fato, qual é o tamanho do negócio? "Como se isso fosse um enorme problema social que precisava ser resolvido", disse Crouch, rindo. Ela e sua organização argumentam que todo esse tempo e dinheiro seriam melhor gastos na educação das pessoas para que deixem de desperdiçar alimentos e mantenham os produtos frescos à moda antiga.

Mas, novamente, talvez não. Afinal, o escurecimento e as contusões não são problemas apenas nas maçãs. Em 2008, os varejistas e consumidores americanos estavam descartando 3,7 bilhões de libras de batatas frescas por ano, uma perda de US $ 1,8 bilhão. Isso estimulou a JR Simplot, uma das maiores empresas privadas do país, a criar a batata Innate. Muito parecido com o Ártico, a enzima controladora de hematomas do Innate está desligada. Também muito parecido com o Ártico, ele enfrentou protestos como ganhou aprovações regulatórias no ano passado. Mas Simplot sentiu uma necessidade. "A principal queixa do consumidor de batatas frescas é a contusão", disse-me Doug Cole.

Carter não é o único a trabalhar na invenção de uma maçã mais atraente: nos últimos 15 anos, enquanto a Okanagan Specialty Fruits trabalhava silenciosamente no Ártico, as maçãs cortadas em conserva se transformaram em uma indústria multimilionária. E para Carter, isso é um problema.

Photo Illustration por Michelle Rial / Notícias do BuzzFeed

Estéril, apenas tímida de congelar, e viva com o rugido de uma centena de máquinas, a fábrica Crunch Pak, de 60 mil metros quadrados, parece uma sala de operações comicamente grande para maçãs. Os orbes vermelhos, verdes e dourados penetram nas calhas de água, entram nas máquinas de corte e se depositam nas correias transportadoras na forma de pedaços em forma de crescente. Inspetores de máscaras, luvas e batas os enviam para seus destinos finais: sacos plásticos perfurados a laser e bandejas de almoço vendidas em toda a América.

Se o Ártico estiver se preparando para ser a maçã mais conveniente, fácil de comer e duradoura, a Crunch Pak , a maior fornecedora de maçãs fatiadas do país, parece um bom lugar para conferir a concorrência. Localizada no vale de Wenatchee banhado pelo sol no centro de Washington, corta 6 milhões de fatias por dia.

Meu guia, o simpático e rápido diretor de marketing Tony Freytag, fundou a Crunch Pak com dois produtores de maçã em 2000. Primeiros pioneiros no negócio da maçã, o trio pensou inicialmente: “Será difícil vender essa ideia porque as pessoas vão dizer: "É apenas uma maçã", lembrou Freytag. "Mas nós vimos onde a conveniência estava indo."

Foi uma observação presciente. O consumo americano de maçã caiu significativamente nas últimas três décadas, de uma média de 20 libras por pessoa por ano entre 1986 e 1991 para apenas 16 entre 2006 e 2011. Enquanto isso, outros produtos transformados em formas ultra-convenientes dispararam em popularidade. Em 1986, um agricultor californiano cortou cenouras feias e quebradas e, sozinho, lançou a mania da cenoura baby . A Earthbound Farm, na Califórnia, foi pioneira na produção de alface ensacada no final dos anos 80 e início dos anos 90. Maçãs perderam essa onda.

Trabalhadores sortem sacos de fatias no Crunch Pak. Stephanie Lee / Notícias do BuzzFeed

Fatias de maçã Crunch Pak não são geneticamente modificadas. Mas eles não são totalmente naturais também. Seu ingrediente mágico é o NatureSeal , um pó patenteado de sais de cálcio e vitamina C inventado no final dos anos 90. Misturado com água e pulverizado sobre o produto, ele prolonga a vida útil das frutas fatiadas por pelo menos três semanas com refrigeração antes de começar a dourar. E tem sido um blockbuster: fatias de Crunch Pak foram vendidas em praticamente todos os grandes supermercados – Wal-Mart, Kroger, Target, Sam's Club, Costco, Publix, Safeway, Albertson – e lanchonetes de fast-food como Carl's Jr., Arby's, Chick. -fil-A e Denny. A empresa de capital fechado diz que registra vendas nos nove dígitos mais baixos.

O dia da minha visita foi especialmente movimentado devido à colheita, de modo que os 800.000 libras de maçãs fatiadas naquela semana estavam frescas dos campos. Mas por outro lado, o Crunch Pak depende de muitas frutas que foram colhidas até um ano antes, Freytag me disse. A colheita acontece apenas uma vez por ano, e a indústria dedicou tempo e esforço quase inacreditáveis para estender o suprimento pelo maior tempo possível para atender à demanda interminável do consumidor. "O objetivo é", disse Freytag, "se você comer alguma coisa em julho, vai ser tão bom quanto se você comeu em outubro logo depois de colhê-lo."

Uma maçã madura absorve oxigênio e libera dióxido de carbono. Para retardar esse processo, os produtores e catadores os colocam em salas de armazenamento com atmosfera controlada, o equivalente de frutas das cavernas de hibernação, até que o tempo venha a ser fatiado ou enviado para os varejistas. A temperatura está quase congelando, o oxigênio severamente reduzido, a umidade relativamente alta; um humano não conseguia respirar. Mesmo essa configuração sozinha não pode alimentar o apetite durante o ano todo, motivo pelo qual os varejistas importam maçãs de países como a Nova Zelândia e o Chile, cuja colheita acontece durante o período de entressafra da América do Norte.

A fábrica Crunch Pak é para a fazenda de Carter como a Disneylândia é para um trepa-trepa. É uma operação elaborada e precisa, com 900 funcionários, 24 horas por dia, seis dias por semana. Computadores e câmeras monitoram de forma vigilante todas as condições, desde a temperatura até a umidade até a contaminação, para detectar qualquer risco de estragar e contundir.

Fatias de maçã no Crunch Pak. Stephanie Lee / Notícias do BuzzFeed

Tudo isso refrigeração, corte, pulverização, ensacamento e transporte tornam a definição de "fresco" um pouco estranho. “Você nunca pensaria em ir à geladeira e fatiar uma maçã, cortá-la em pedaços e colocá-la em um saquinho e voltar em dez dias e dizer 'eu vou comer'”, admitiu Freytag. "Isso não é um visual que queremos."

Refrigeração e conservantes à parte, fatias pré-fabricadas podem parecer bobas. Quão difícil é comer uma maçã da sua mão – ou fatiar você mesmo? Não é pré-fatiar a preguiça recompensadora? "Cortar maçãs e colocá-las em sacos plásticos para transformá-las em um item de comida rápida parece estar indo na direção errada", disse Crouch, do Centro de Segurança Alimentar, "em vez de ajudar as pessoas a se reconectarem com todo alimentos ”.

Mas, em alguns casos, a alternativa pode estar comendo pouca ou nenhuma fruta fresca. Quando os pesquisadores da Universidade de Cornell visitaram as escolas de Nova York, eles aprenderam que aparelhos e bocas pequenas não são ideais para mastigar frutas inteiras; As adolescentes disseram que fazer isso era “pouco atraente”, de acordo com seu estudo de 2013 . Então eles davam frutas para oito escolas elementares e, em média, vendiam 60% mais maçãs. O experimento foi repetido em três escolas de ensino médio, onde a média diária de vendas de maçã subiu 71% em comparação com as escolas sem cortes. Significativamente, mais estudantes também realmente comiam as maçãs, em vez de jogá-las fora. Os resultados duros estimularam o Distrito Escolar de Wayne Central, que participou do estudo, a começar a oferecer maçãs fatiadas em tempo integral aos seus 2.300 estudantes.

De certa forma, uma fatia Crunch Pak e um Okanagan Arctic são imagens espelhadas. O primeiro sai da árvore “natural” e é submetido a uma bateria de produtos químicos e máquinas projetadas para torná-lo mais palatável. O segundo cresce com sua engenharia já embutida, e depois pode ser comido de maneira simples. Mas ambas as empresas são rivais na corrida para fazer maçãs convenientes e frescas pelo maior tempo possível, e ambas as abordagens são fundamentalmente semelhantes: são invenções complicadas e caras usadas pelos humanos para arrancar o controle da natureza, unidas pelo princípio subjacente de que do que adaptar os hábitos alimentares norte-americanos aos frutos que temos, devemos adaptar a fruta aos hábitos alimentares que temos.

De volta ao pátio do Carters 'Summerland, encontrei-me alcançando as fatias douradas e deliciosas do Golden Delicious para agarrar um Ártico branco, sucumbindo a uma profunda preferência por qualquer coisa que parecesse mais fresca, mais bonita – e mais fácil.

"A maioria das pessoas realmente não reconhece esse fato, mas há muitas pessoas que só comem uma maçã depois de fatiada", disse Carter, observando-me morder um pedaço delgado após o outro. Caso contrário, “você tem que pegar a faca, cortar, cortar, lidar com o núcleo. As pessoas dizem: 'Eu vou comprar uvas ou qualquer outra coisa que eu possa simplesmente estourar na minha boca'. Esses são os caras que vamos atrás.

Photo Illustration por Michelle Rial / Notícias do BuzzFeed

Você pode chamar a outra ameaça para o Ártico, os Árcticos acidentais. Estes são um punhado de variedades de maçã, cruzadas nos últimos anos, que de alguma forma acabaram com PPO rebaixado. Há o RubyFrost, o Éden e a grande Opal dourada, que não é tão sutilmente anunciada como uma “maçã não transgênica” que “naturalmente não é marrom”, e “a primeira variedade de maçã dos EUA a ser verificada pela Projeto Não-OGM. ”Não é de surpreender que Carter não seja fã desses recém-chegados. Ele duvida que eles não estejam dourando. Ele chama a Opala de “não é uma boa maçã comendo” e aponta que sua tecnologia pode transformar qualquer variedade (saborosa).

Mas para aqueles preocupados com a engenharia genética, essas maçãs podem soar como alternativas ideais.

Os oponentes dos OGMs gostam do fato de que maçãs não-douradas como a Opala foram criadas através do casamento de duas frutas familiares – não por uma técnica de silenciamento de genes como interferência de RNA, que preocupam poder mudar os genes de alguém que come comida alterada por ele. .

Aqueles que fazem este argumento frequentemente citam um estudo de 2011 na Cell Research . Uma equipe liderada pela Universidade de Nanjing, na China, relatou ter encontrado pedaços de RNA de arroz no sangue de homens, mulheres e camundongos, o que foi surpreendente: nunca antes esses tipos de moléculas haviam sido encontradas para sobreviver à digestão e cruzar a corrente sanguínea. Ainda mais alarmante, os cientistas relataram um sinal de mudança corporal e, talvez, de dano: uma molécula pareceu desligar um gene envolvido na remoção do colesterol não saudável.

O estudo nunca menciona culturas GM. No entanto, os ativistas interpretaram que isso significa que o mesmo tipo de engenharia genética por trás do Ártico poderia permitir que pequenas moléculas de RNA manipulassem a expressão de genes humanos de maneiras potencialmente prejudiciais. Uma dúzia de organizações ambientais e de consumidores citou o documento pedindo que empresas como Burger King, Subway e Baskin Robbins boicotem o Arctics. A fabricante de alimentos para bebês Gerber , McDonald's e Wendy responderam que não tinham planos de usá-las.

No entanto, muitos biólogos ridicularizaram essa reação como excessivamente cautelosa na melhor das hipóteses e alarmista na pior das hipóteses. Tentativas de replicação do estudo não mostraram mais do que quantidades vestigiais de RNAs no sangue de macacos , ratos, abelhas e atletas , mesmo depois de comerem alimentos repletos dessas moléculas. Alguns outros estudos controversos argumentam que pequenos RNAs de plantas, um tanto similares em função aos que suprimem o escurecimento no Ártico, podem afetar a fisiologia de várias espécies sob condições específicas. "De todas as diferentes estratégias de modificação genética que você pode usar, a interferência de RNA é provavelmente a que tem o potencial de ser a mais segura e específica", disse Kenneth Witwer, biólogo molecular da Universidade Johns Hopkins que estava entre os que não conseguiram replicar conclusões, acrescentando: "O peso da evidência no campo é que este não é um fenômeno que temos que nos preocupar".

Talvez o ponto mais significativo seja que nenhuma tecnologia é livre de riscos. Mesmo o cruzamento, a prática agrícola clássica, é imprevisível porque os genes são transferidos aleatoriamente. "Se você cruzar duas maçãs vermelhas, poderá obter algumas maçãs amarelas apenas porque há genes dominantes e genes recessivos", disse Susan Brown, que lidera o programa de melhoramento de maçãs da Universidade de Cornell. Ela recentemente cruzou duas raças, certa de que ela teria um sabor extra. "Eu acabei com uma grande quantidade de progênie que tinha gosto de sabão."

No final dos anos 1960, uma equipe de pesquisa cruzou a batata Lenape , apenas para descobrir que ela estava geneticamente predisposta a produzir muito de um alcalóide chamado solanina – um mecanismo de defesa natural que, em grandes doses, pode matar humanos. Aipo naturalmente contém psoralenos, substâncias químicas irritantes que afastam pragas e doenças. Mas os trabalhadores de mercearias experimentaram erupções cutâneas depois de manipular o aipo criado para aumentar o número de psoralenos.

Os críticos dos transgênicos questionam como os EUA e o Canadá avaliam a segurança dos OGMs para consumo: pelo produto, não pelo processo pelo qual é feito. Os desenvolvedores são convidados a identificar os novos traços genéticos; novas toxinas, alérgenos ou proteínas; e mudanças nutricionais. Se os reguladores concluírem que os alimentos da nova variedade vegetal serão tão seguros quanto os alimentos de variedades convencionalmente criadas, como no caso do Ártico, a cultura é aprovada.

É verdade que o sistema está preparado para capturar toxinas e alérgenos estabelecidos e não desconhecidos – e, novamente, nenhuma tecnologia é isenta de riscos. Mas a engenharia genética introduz relativamente poucas proteínas em comparação com outros métodos de produção de novos traços. E depois de duas décadas, não houve evidência credível para sugerir que os OGMs prejudicam a saúde humana.

Photo Illustration por Michelle Rial / Notícias do BuzzFeed

Okanagan Specialty Fruits provavelmente não teria existido se não fosse pelos irmãos Carters, primos, tios, tios e amigos, como o ex-chefe da Agrodev e os produtores locais de Carter – a maior parte dos cerca de 45 acionistas da empresa. Mas esse apoio veio com uma pressão única. "Colocou alguma responsabilidade sobre meus ombros, porque eles não são pessoas ricas", disse Carter. Quando ele se sentia pessimista às vezes, ele sugeria que eles evitassem investir; eles respondiam: “Não, não, não, Neal, confiamos em você; você vai conseguir fazer isso ”, lembrou ele.

No inverno e na primavera, quando as aprovações regulamentares pareciam quase seguras, Carter começou a perceber que, com tanto dinheiro e esforço quanto sua pequena empresa havia derramado nos primeiros 19 anos, seus recursos certamente não seriam suficientes para fazer o Ártico cultivadores em todo o mundo, anunciá-lo e vendê-lo. Ele começou a conversar com a Intrexon , uma empresa de biologia sintética de US $ 4,5 bilhões, com um conjunto eclético de empresas que desenvolvem tecnologias de reprodução de vacas , peixes de crescimento rápido e mosquitos que combatem doenças . A equipe não estava necessariamente procurando vender, mas eles perceberam que isso poderia finalmente recompensar seus investidores, alguns dos quais haviam morrido ao longo dos anos. Em fevereiro, duas semanas após o Departamento de Agricultura dos EUA aprovar o Ártico, a Intrexon comprou a Okanagan Specialty Fruits por US $ 41 milhões.

Para uma operação que, desde o início, se orgulhava de ser minúscula e entregue a ninguém, a venda para uma grande empresa de biotecnologia parecia uma grande mudança. “A Okanagan Specialty Fruits é uma pequena empresa liderada por cultivadores, com apenas sete funcionários, o que muitas vezes nos faz parecer um peixe pequeno em um lago muito grande”, escreveu em 2013, referindo-se a gigantes de alimentos bioengenharia como Monsanto, Syngenta e Bayer. . Dois anos depois, Carter me disse que, apesar da venda, “ainda temos o mesmo time no lugar. Ainda estamos fazendo as mesmas coisas.

Intrexon não é a Monsanto. Ainda assim, o CEO Randal Kirk vê isso como a construção de um mundo mais brilhante e mais eficiente, no qual a comida é ultra-única (o Ártico) ou ultra-barata (salmão que cresce na metade do tempo). "Não acho que nosso tamanho ou nosso capital devam ser contados contra nós em virtude apenas desses fatos", disse ele em uma entrevista. “Eu simplesmente pedia às pessoas para nos julgarem de acordo com o que fazemos, o que oferecemos. No caso da maçã do Ártico, acho que todos que tentaram gostaram, e isso nos encoraja muito ”.

Sob a asa da Intrexon, a Okanagan Specialty Fruits está começando a distribuir mudas para os produtores. Em seguida, seus cientistas estão considerando usar sua tecnologia para alterar outras variedades de maçã, ou desativar o escurecimento em pêras e cerejas, ou fazer pêssegos resistir a doenças. As possibilidades são muitas. Depois de todos esses anos no campo, é quase hora de Carter pensar em projetos além do Ártico. Mas, por enquanto, ele está feliz em finalmente começar a enviar o Arctics a caminho de mercearias, restaurantes e casas. "Tem gosto de comida transgênica?", Ele perguntou em frente à sua casa naquele dia, as últimas lascas do Ártico ainda pálidas sob o sol do verão. "Mesmo. Você consegue diferenciá-lo? ”E a verdade era que não. O sabor era doce, macio e crocante. Tinha gosto de uma maçã. ?