Dos Andes ao espaço sideral: como uma empresa salvou o programa espacial da Argentina

Martin Etchegaray Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 30 de abril de 2015 Laboratório de Satélites da INVAP. Crédito de imagem: INVAP

No coração do parque nacional mais antigo da Argentina, com vista para um lago glacial, uma pequena cidade prospera. Isso é Bariloche. Com uma população de pouco mais de 100.000 habitantes, a cidade tem sido conhecida por suas estações de esqui, fábricas de chocolate e vistas surpreendentes. Mas Bariloche também abriga uma empresa que salvou a indústria espacial nacional da Argentina.

Eu visitei Bariloche algumas vezes na minha vida (algumas de minha família mora lá), mas eu nunca pensei muito sobre sua herança espacial. A última vez que visitei, no entanto, não foi o enorme sistema lacustre nem o chocolate aparentemente infinito que mais me impressionou. Desta vez, foi um enorme edifício nos arredores da cidade.

Eu me lembro do momento claramente. Era de madrugada, e a luz do sol que entrava pelas janelas do ônibus me acordou antes de chegarmos. Eu tinha dormido por cerca de oito horas e, no entanto, estava confusa e cansada. Lá fora, casas começavam a surgir no campo aberto enquanto o ônibus se apressava para os arredores da cidade.

As habitações dispersas deram lugar aos bairros suburbanos da classe trabalhadora que surgiram no início do milênio, quando a Argentina testemunhou o doloroso fim de sua moeda atrelada ao dólar, e a construção – um empreendimento mais barato desde então – explodiu.

A maioria das pessoas a bordo do ônibus ainda dormia. Eu estava olhando pela janela, observando as primeiras entradas e os quebra-cabeças passarem; o grunhido suave da caixa de câmbio do veículo era o único som que me lembro de ouvir. E então apareceu. Um edifício enorme com o nome INVAP escrito de lado. Eu reconheci isso imediatamente.

O INVAP foi criado em 1976, quando os laboratórios de pesquisa da Comissão de Energia Atômica da Argentina se transformaram em uma empresa privada. Desenvolve um conjunto de tecnologia de ponta – principalmente nos campos nuclear e aeroespacial – e concluiu recentemente o projeto e a construção dos primeiros satélites geoestacionários da Argentina.

Isso não é tarefa fácil – apenas um punhado de países chegou tão longe em termos de tecnologia espacial. Foi uma conquista significativa, tanto para a empresa quanto para a nascente indústria espacial do país. Mas o que isso estava fazendo em um resort de esqui? A resposta é um conto selvagem de imigrantes, cientistas e nazistas.

Sede da INVAP em Bariloche. Crédito da imagem: INVAP .

T wo tribos indígenas, os Puelches e Poyas , originalmente povoada terras-antes de Bariloche sendo ultimamente absorvido pelo maior Mapuche tribo. O século 17 viu a chegada de conquistadores espanhóis e sacerdotes jesuítas com espadas, ambos os quais estabeleceram uma missão malograda após a outra até que os jesuítas foram expulsos da América espanhola pelos impérios europeus em 1767.

A cidade moderna tomou forma no último quartel do século XIX, como resultado da ação militar e da imigração. O presidente da época era Julio Argentino Roca , um general do exército conhecido pela Conquista del Desierto , uma campanha militar comparável à conquista do oeste americano.

Os custos da campanha da Roca foram brutais: sangue derramado, famílias despedaçadas e grandes pedaços de cultura aborígine esmagados para expandir as fronteiras do país e absorver a crescente massa de europeus que saíam dos barcos. Em 1881, o Chile desistiu formalmente de suas reivindicações territoriais, e imigrantes de língua alemã – incluindo suíços e austríacos – começaram a se estabelecer.

Antes da chegada do turismo, Bariloche se encaixava facilmente na imagem de um posto fronteiriço, oferecendo o tipo de reclusão que os iniciantes, os pioneiros e os personagens obscuros sempre buscavam. A cidade fez algumas perguntas sobre os recém-chegados, e centenas de imigrantes da Europa Central encontraram esperança neste remoto trecho da floresta tropical da Patagônia.

Em meados da década de 1940, Bariloche já parecia ter sido transplantado dos Alpes, com suas montanhas, florestas, lagos, arquitetura imitadora, fábricas de chocolate e comidas típicas indo-européias. O posto de fronteira começou a se erguer como um destino turístico para os argentinos – e também, mais proeminentemente, como um esconderijo perfeito para os nazistas em fuga depois do fim da Segunda Guerra Mundial .

Mas uma coincidência – a escolha de um esconderijo por um fugitivo nazista em detrimento de outro – provocou consequências inimagináveis para a emergente estação de esqui. Sem querer, os eventos que se seguiram abriram caminho para a criação da primeira empresa na América Latina capaz de construir espaçonaves.

Sede da INVAP em Bariloche. Crédito de imagem: INVAP

A maior corrida armamentista na história da humanidade começou logo após o final da Segunda Guerra Mundial. Os Estados Unidos e a União Soviética foram rapidamente de aliados para rivais, posicionando-se como as duas superpotências modernas nas décadas seguintes.

Na época, a Argentina era uma potência econômica significativa, embora altos níveis de desigualdade atormentassem sua economia. Em 1946, Juan Perón assumiu o cargo de presidente do país. Em um esforço para colocar a Argentina entre as nações desenvolvidas e alcançar níveis mais altos de justiça social, Perón estabeleceu um modelo de estado de bem-estar social de populismo autoritário que mais tarde seria conhecido como " peronismo ".

Na opinião de Perón, o desenvolvimento industrial (incluindo o desenvolvimento industrial militar) era a única maneira de atingir seus objetivos. Com um senso de oportunidade arrojado, a Argentina realizou sua própria versão da Operação Paperclip , durante a qual antigos engenheiros e cientistas nazistas foram secretamente recrutados para trabalhar nos programas de P & D do país. Entre os recrutados estava Kurt Tank .

Um veterano da Primeira Guerra Mundial, Tank era o tipo de engenheiro que Perón queria: uma perspectiva técnica qualificada que estava ansiosa para trabalhar em projetos militares industriais avançados. Tank havia obtido um diploma de engenharia em Berlim antes de trabalhar para a Rohrbach Metall-Flugzeugbau , uma fabricante de aviões de curta duração. Depois, ele trabalhou para outro fabricante de aeronaves que falhou, chamado Albatros , embora desta vez a sorte tenha caído do seu lado. Em vez de mergulhar no esquecimento, Albatros foi absorvido pelo mais bem sucedido Focke-Wulf . Um dos projetos de Tank provou ser mortal e entrou em produção em massa – com mais de 20.000 unidades produzidas, seu Focke-Wulf Fw 190 tornou-se parte do backbone da Luftwaffe. No entanto, a Alemanha acabaria perdendo a guerra e, em 1947, após as negociações com o Reino Unido, a China e a União Soviética, Kurt Tank decolou para Buenos Aires.

Um extrato da Time , publicado em 23 de outubro de 1950, lembra:

Um caça a jato de um só assento montado em quatro canhões de 20 milímetros foi submetido a novos testes na Argentina na semana passada, depois de assobiar em um primeiro vôo de teste com velocidade de 646 milhas por hora. A asa varrida I.Ae. 33 O Pulqui II, movido por um motor turbojato Rolls-Royce, é o segundo a ser projetado e construído na Argentina. O designer: o professor Kurt Tank, ex-diretor técnico da alemã Focke-Wulf e designer do formidável FW 190.

A busca da Argentina pela superioridade aérea mudou rapidamente graças a Tank, e Perón queria levar as coisas para o próximo nível. Ele pediu a Tank um físico que pudesse ajudar a desenvolver novas fontes de energia nuclear, e o engenheiro deixou cair o nome do desconhecido Ronald Richter .

Assim que chegou com segurança à Argentina, viajando sob o pseudônimo de Pedro Matthies, Richter retirou uma proposta para seus novos patrões: a fusão termonuclear controlada. De alguma forma, Richter conseguiu convencer o presidente de suas idéias ousadas, embora cientificamente duvidosas. E – como se as coisas não pudessem ser suficientemente bizarras – Perón deu uma medalha ao homem , indicando-o para liderar o projeto mais secreto do país, o Projeto Huemul. Há duas coisas que levam o nome “Huemul” na Argentina: a primeira é uma espécie esquiva de cervo patagônico ; o segundo refere-se a uma pequena ilha lacustre , localizada no coração do parque nacional mais antigo da Argentina, perto de Bariloche.

Lago Nahuel Haupi. Crédito da imagem: David // CC BY 2.0

H uemul ilha é pequena, pura, e coberto por um cipreste densa e floresta de faias do sul. Nenhuma ponte ligou a ilha ao continente, e a vista da costa é limitada a vegetação espessa e a uma pequena praia de pedrinhas. A ilha era o local perfeito para o empreendimento nuclear secreto de Richter. Atrás de grandes laboratórios com paredes de tijolos , o cientista isolou-se na ilha para trabalhar em sua pesquisa. Mas isso não duraria muito. Richter se recusou a divulgar qualquer informação sobre seu progresso e recusou visitantes, levantando suspeitas das pessoas que o haviam contratado em primeiro lugar.

Depois de um extenso exame no local em 1952, liderado por um jovem cientista argentino chamado José Antonio Balseiro, o Projeto Huemul de Richter foi abruptamente interrompido. Balseiro, um promissor pesquisador de 32 anos, estudava em Manchester quando o governo argentino solicitou seus serviços. Ele prontamente formou um grupo de inspetores e foi até a ilha para examinar o trabalho de Richter. No relatório da inspeção ( disponível online, em espanhol ), Balseiro afirmou:

Minha experiência em lidar com pessoas com formação científica e critérios acadêmicos sugere que a atitude tomada pelo dr. Richter está longe das excentricidades atribuídas aos homens da ciência. A isso devo acrescentar que, em conversas mantidas com o Dr. Richter sobre diversos assuntos de física, ele mostrou uma surpreendente falta de conhecimento para uma pessoa realizando tal tarefa, bem como idéias muito pessoais sobre fatos e fenômenos amplamente conhecidos e comprovados.

(LR) Ronald Richter, Mario Báncora e José Antonio Balseiro . Crédito da imagem: Guidomariobancora // CC BY-SA 4.0

Um envergonhado Perón imediatamente cancelou o projeto e demitiu Richter, que passou o resto de sua vida como um cidadão discreto em Montegrande, um subúrbio não muito longe de Buenos Aires. Richter morreu em 1991, nunca tendo revelado o que alegava ser o segredo da fusão nuclear. Balseiro, por outro lado, foi nomeado diretor do departamento de física da Universidade de Buenos Aires – enquanto a esperança de Perón por energia barata e engarrafada se transformou em mais aspirações terrenas.

Poucos meses antes do golpe de Estado que derrubou Perón em 1955, o presidente assinou os documentos que estabelecem a criação do Instituto de Física de Bariloche , com Balseiro nomeado como seu primeiro diretor. Sob a orientação de Balseiro, obteve grandes avanços, incluindo o projeto e a construção do primeiro reator experimental da América Latina. Balseiro permaneceu lá até sua morte em 1962; posteriormente, o nome do instituto foi mudado para o Instituto Balseiro.

A instalação teve a sorte de sobreviver à sucessão de governos militares que se seguiram ao depoimento de Juan Perón. Os militares (assim como partes significativas da sociedade civil) tinham um ódio profundo pelo presidente. Como resultado, o partido de Perón – Partido Justicialista – foi banido, sua figura manchada e centenas de seguidores perseguidos, torturados e executados. Muitos projetos promissores foram desmantelados e desmantelados, incluindo o Pulqui II de Kurt Tank jato. Tank deixou o país para a Índia, onde liderou a equipe que desenvolveu o primeiro caça a jato produzido na Índia – o HAL Marut .

Mas o Instituto Balseiro conseguiu superar a instabilidade política e o talento continuou emergindo de suas salas de aula. Em meados da década de 1970, um ex-aluno viu a oportunidade de criar uma empresa que pudesse florescer a partir da produção de conhecimento do instituto. Conrado Franco Varotto convenceu as autoridades argentinas a financiar publicamente uma empresa de pesquisa e desenvolvimento aplicados. Em 1976, uma joint venture entre o governo local e a Comissão Nacional de Energia Atômica deu origem à INVAP. A mesma cidade que uma vez escondeu o laboratório de fusão nuclear de um cientista nazista delirante era agora o lar de uma empresa capaz de fabricar tecnologia de satélite de ponta.

Laboratório de Satélites da INVAP. Crédito de imagem: INVAP

Do ônibus, o complexo que vi parecia bastante novo. Seus edifícios estão no meio de um campo gramado que parece um campo de golfe, entre a estrada e o lago. Dois trechos de cerca de arame cercam a área. O lugar é espartano e limpo. Linhas quadradas, telhados de zinco e paredes em tons suaves compõem a maior parte da paisagem. No geral, parece um aeroporto de cidade pequena sem a pista de pouso.

As pessoas que conheci em Bariloche – sejam ligadas à INVAP ou não – demonstram grande orgulho pela resistência da empresa e de suas instalações. Compreendi rapidamente a lógica: como empresa estatal, sofria com a exposição a uma sucessão de administrações que não estavam particularmente interessadas em desenvolver aplicativos de alta tecnologia com recursos públicos.

Mas INVAP sobreviveu. Um punhado de projetos manteve a empresa viva durante o final dos anos 80 e 90 – especialmente o projeto e a fabricação de pequenos reatores nucleares para os governos do Peru, Argélia e Egito. Ajudou que a empresa não dependesse de subsídios ou fundos públicos diretos ; seu dinheiro operacional vem dos produtos e projetos que ele pode desenvolver e vender.

Três eventos marcaram um ponto de virada durante a crise econômica da Argentina entre 1998 e 2002. O primeiro foi o fim da paridade cambial em 2002, uma medida que tornou as atividades econômicas mais baratas em termos de vantagem competitiva; o segundo foi uma nova administração do governo que vislumbrava o desenvolvimento científico como parte fundamental da revitalização econômica; e o terceiro foi o projeto e a construção da INVAP de um reator de pesquisa Open Pool para a Organização Australiana de Ciência e Tecnologia Nuclear, que a empresa descreve como “a maior venda à vista de uma planta tecnológica de última geração já feita por uma Companhia argentina ”. Desde então, o INVAP passou de força em força.

Laboratório de Satélites da INVAP. Crédito de imagem: INVAP

No final dos anos 2000, a INVAP recebeu seu projeto mais difícil: uma diretiva para construir uma série de satélites geoestacionários para o governo argentino. Seria um desafio – a empresa precisava criar tecnologia a partir do zero em um prazo apertado. Se falhou, o cliente (uma empresa estatal ad-hoc chamada ARSAT) perderia o acesso a um recurso precioso no mundo moderno – seus slots orbitais.

Satélites em órbita geoestacionária – onde sua velocidade orbital coincide com a rotação da Terra para que eles possam permanecer acima de um único ponto na superfície – todos devem ocupar um único anel acima do equador. Como os satélites também precisam ser espaçados para evitar interferência, há apenas um número limitado de “slots orbitais” disponíveis, que são alocados pela União Internacional de Telecomunicações . No entanto, eles têm que ser usados – um país não pode ficar em slots não utilizados por muito tempo.

É por isso que o prazo foi tão apertado para INVAP. Não só o tempo acabou com o contrato de arrendamento da Argentina, mas o ex-presidente da ARSAT, Matías Bianchi Villelli, disse que a Inglaterra estava interessada em adquirir a licença. Tanto a ARSAT quanto os funcionários do governo argentino estavam – por óbvias razões históricas – não satisfeitos com essa perspectiva. Depois de gastar milhões em manutenção de licenças e obsoletos satélites de terceiros, o governo argentino decidiu que os benefícios da construção de um satélite caseiro de alta tecnologia valiam os riscos. Do nada, INVAP estava se juntando à corrida espacial.

Em 16 de outubro de 2014, foi bem sucedido. Após sete anos de pesquisa e desenvolvimento, o ARSAT-1 foi lançado com sucesso do Centro Espacial da Guiana por um foguete Ariane-5 . O primeiro satélite da INVAP provou ser confiável, e um ano depois de um segundo (em uma série de três) foi lançado , cimentando o lugar da empresa no campo aeroespacial.

ARSAT-2 sendo carregado em um avião para transporte até a barra de lançamento. Crédito de imagem: INVAP

Mas nada dura para sempre. Em 2015, as eleições aconteceram na Argentina e um novo presidente – Mauricio Macri – assumiu o cargo. Ao contrário do governo anterior, o novo governo de Macri tornou explícitas suas intenções de reduzir o gasto público tanto quanto possível para estabilizar a economia estagnada do país.

Um jovem advogado chamado Rodrigo de Loredo foi indicado como novo presidente da ARSAT, e não demorou muito para ele mudar de rumo. Em maio deste ano, de Loredo anunciou a suspensão do contrato para o terceiro satélite, alegando que até os dois satélites anteriores (já em órbita) se tornarem rentáveis, o terceiro não estaria terminado.

Infelizmente, INVAP não tem nada a ver com a lucratividade dos satélites; a operação e comercialização dependem exclusivamente do ARSAT estatal. Mas enquanto a empresa deve ter sentido o golpe, novas oportunidades aparecerão no futuro próximo. A INVAP mostrou sucessos no desenvolvimento de tecnologia espacial de ponta, tornando-se a primeira na América Latina a fazê-lo e alcançando reconhecimento internacional no processo. Em 2010, a UNESCO descreveu a empresa como “ um exemplo brilhante de coordenação entre os setores público e privado… a prova viva de que um produtor nacional de tecnologia pode encontrar um lugar no mercado global. "

Enfrentando uma nova realidade política e o fim dos contratos da ARSAT, o futuro da INVAP está agora em fluxo. Durante a última década, a empresa contou com projetos lucrativos patrocinados pelo governo para prosperar; agora, o mercado determinará o destino e o valor da capacidade da INVAP de se envolver em desenvolvimentos de alta tecnologia.

Enquanto isso, a empresa parece estar se ajustando bem ao contexto de mudanças, já anunciando novos projetos. Os mais notáveis incluem a fabricação de equipamentos médicos nucleares para a Agência Boliviana de Energia Atômica ; o desenvolvimento de um parque eólico para a Dow Chemical ; e o projeto e construção de um satélite de observação da Terra para a SABIA-Mar, um programa de cooperação entre as agências espaciais brasileiras e argentinas.

Como não há muitas empresas similares no mundo tentando se manter relevantes em tantos campos exigentes, é difícil prever como será o futuro para o INVAP. Por enquanto, a empresa mostrou que não funciona em projetos complexos – envolvendo satélites, energia renovável ou drones. Cento e vinte anos atrás, um teimoso espírito pioneiro tornou possível uma cidade como Bariloche. Talvez o mesmo tipo de espírito ajude a INVAP a ganhar o protagonismo de que precisa para se tornar um ator relevante nos setores ultra-competitivos da indústria nuclear, aeroespacial e além.