Dos Andes para o Espaço Exterior: como uma empresa salvou o programa espacial argentino

Laboratório de satélites do INVAP. Crédito de imagem: INVAP

No coração do mais antigo parque nacional da Argentina, com vista para um lago glacial, uma pequena cidade prospera. Este é Bariloche. Com uma população ligeiramente superior a 100 mil habitantes, a cidade conhece há muito tempo suas estâncias de esqui, fábricas de chocolate e vistas surpreendentes. Mas Bariloche é também o lar de uma empresa que salvou o setor espacial doméstico da Argentina.

Eu visitei Bariloche algumas vezes na minha vida (alguns da minha família moram lá), mas nunca pensei muito sobre a sua herança espacial. A última vez que visitei, no entanto, não era o enorme sistema do lago nem o chocolate aparentemente infinito que mais me impressionava. Desta vez, era um enorme edifício nos arredores da cidade.

Lembro-me do momento com bastante clareza. Era de manhã cedo, e a luz do sol que atravessava as janelas de ônibus me acordava antes de chegarmos. Eu estava dormindo por cerca de oito horas e, no entanto, eu estava confusamente cansado. Lá fora, as casas estavam começando a aparecer no campo aberto, enquanto o ônibus se apressava em direção à periferia da cidade.

As habitações dispersas deram lugar aos bairros suburbanos e da classe trabalhadora que surgiram no início do milênio, quando a Argentina testemunhou o doloroso fim de sua moeda em dólar e a construção – um empreendimento mais barato desde então – cresceu.

A maioria das pessoas a bordo do ônibus ainda estava dormindo. Eu estava olhando pela janela, observando os primeiros iniciadores e as árvores do enigma do macaco passavam; o grunhido suave da caixa de velocidades do veículo foi o único som que eu lembro de ouvir. E então apareceu. Um enorme prédio com o nome INVAP escrito ao lado. Eu reconheci isso imediatamente.

O INVAP foi criado em 1976, quando os laboratórios de pesquisa da Comissão Argentina de Energia Atômica se retiraram para uma empresa privada. Desenvolve uma variedade de tecnologia de ponta – principalmente nos campos nuclear e aeroespacial – e completou recentemente o projeto e construção dos primeiros satélites geoestacionários da Argentina.

Essa não é uma tarefa fácil – apenas um punhado de países tornou-se tão longe em termos de tecnologia espacial. Foi uma conquista significativa, tanto para a empresa como para a indústria espacial nascente do país. Mas o que estava fazendo em uma estância de esqui? A resposta é um conto selvagem de imigrantes, cientistas e nazistas.

Sede da INVAP em Bariloche. Crédito da imagem: INVAP .

Com as tribos indígenas, os Puelches e Poyas , originalmente povoaram as terras de Bariloche – antes de serem posteriormente absorvidos pela tribo Mapuche maior . O século XVII viu a chegada de conquistadores espanhóis e sacerdotes jesuítas com espada, que estabeleceram uma missão maldita após o outro até que os jesuítas foram expulsos da América espanhola pelos impérios europeus em 1767.

A cidade moderna tomou sua forma no último quarto do século 19, como resultado da ação militar e da imigração. O presidente da época era Julio Argentino Roca , um general do exército conhecido pela Conquista del Desierto , uma campanha militar comparável à conquista do Oeste americano.

Os custos da campanha de Roca foram brutais: sangue derramado, famílias despedaçadas e grandes pedaços de cultura aborígene esmagados para expandir as fronteiras do país e absorver a crescente massa de europeus que saem dos barcos. Em 1881, o Chile desistiu formalmente das reivindicações do território, e os imigrantes de língua alemã – incluindo os suíços e os austríacos – começaram a se estabelecer.

Antes da chegada do turismo, Bariloche se encaixa perfeitamente na imagem de um posto fronteiriço, oferecendo o tipo de isolamento que procuraram frequentemente novos iniciadores, pioneiros e personagens obscuros. A cidade fez algumas perguntas sobre os recém-chegados, e centenas de imigrantes da Europa Central encontraram esperança nesta extensão remota da floresta tropical da Patagônia.

Em meados da década de 1940, Bariloche já parecia ter sido transplantado dos Alpes, com suas montanhas, florestas, lagos, arquitetura de cópias, fábricas de chocolate e alimentos típicos indo-europeus. O posto fronteiriço começou a subir como um destino turístico para os argentinos – e também, mais proeminente, como um esconderijo perfeito para os nazistas correndo após o fim da Segunda Guerra Mundial .

Mas uma coincidência – a escolha de um fugitivo nazista de um esconderijo sobre outro – desencadeou consequências inimagináveis ​​para a estância de esqui emergente. Sem querer, os eventos que se seguiram limparam o caminho para a criação da primeira empresa na América Latina capaz de construir uma nave espacial.

Sede da INVAP em Bariloche. Crédito de imagem: INVAP

A maior corrida de armamentos na história da humanidade começou logo após o final da Segunda Guerra Mundial. Os Estados Unidos e a União Soviética rapidamente passaram de aliados para rivais, posicionando-se como as duas superpotências modernas nas próximas décadas.

Na época, a Argentina era um poder econômico significativo, embora altos níveis de desigualdade atinjam sua economia. Em 1946, Juan Perón assumiu o cargo de presidente do país. Em um esforço para colocar a Argentina entre os países desenvolvidos e alcançar níveis mais elevados de justiça social, Perón estabeleceu um modelo estatal de bem-estar do populismo autoritário que mais tarde seria conhecido como " Peronismo ".

Na opinião de Perón, o desenvolvimento industrial (incluindo o desenvolvimento industrial militar) foi o único meio de atingir seus objetivos. Com uma oportunidade audaz, a Argentina realizou sua própria versão da Operação Paperclip , durante a qual ex-engenheiros e cientistas nazistas foram recrutados secretamente para trabalhar nos programas de P & D do país. Entre os recrutados estava Kurt Tank .

Um veterano da Primeira Guerra Mundial, Tank era o tipo de engenheiro que Perón queria: uma perspectiva técnica experiente que estava ansiosa para trabalhar em projetos militares e industriais avançados. Tank obteve um diploma de engenharia em Berlim antes de trabalhar para Rohrbach Metall-Flugzeugbau , um fabricante de avião de curta duração. Depois, ele trabalhou para outro fabricante de aeronaves falido chamado Albatros , embora desta vez a sorte caiu do lado dele. Em vez de afundar no esquecimento, Albatros foi absorvido pelo Focke-Wulf mais bem sucedido. Um dos desenhos de Tank tornou-se mortal e entrou em produção em massa – com mais de 20.000 unidades feitas, seu Focke-Wulf Fw 190 tornou-se parte da espinha dorsal da Luftwaffe. No entanto, a Alemanha acabaria perdendo a guerra e, em 1947, após negociações com o Reino Unido, a China e a União Soviética falharam, Kurt Tank partiu para Buenos Aires.

Um extracto do Time , publicado em 23 de outubro de 1950, lembra:

Um lutador de jato de um único assento que monta quatro canos de 20 milímetros estava passando por novos testes na Argentina na semana passada, depois de ter silvado através de um primeiro vôo de teste com uma velocidade de 646 milhas por hora. A ala varrida. 33 Pulqui II, alimentado por um turborreactor Rolls-Royce, é o segundo avião a ser projetado e construído na Argentina. O designer: Professor Kurt Tank, ex-diretor técnico da preocupação alemã Focke-Wulf e designer do formidável FW 190.

A busca da Argentina pela superioridade aérea se moveu rápido graças ao Tank, e Perón queria levar as coisas para o próximo nível. Ele pediu Tank para um físico que poderia ajudar a desenvolver novas fontes de energia nuclear, e o engenheiro deixou cair o nome do anteriormente desconhecido Ronald Richter .

Uma vez que ele chegou com segurança na Argentina, viajando sob o pseudônimo de Pedro Matthies, Richter tirou uma proposta para seus novos empregadores: fusão termonuclear controlada. De alguma forma, Richter conseguiu convencer o presidente de suas idéias ousadas, se cientificamente duvidosas. E – como se as coisas não pudessem ficar bizarras demais – Perón premiou o homem a uma medalha , nomeando-o para liderar o projeto mais secreto do país, Projeto Huemul. Há duas coisas que dão o nome de "Huemul" na Argentina: a primeira é uma espécie indescritível de cervos da Patagônia ; O segundo refere-se a uma pequena ilha do lago , localizada no coração do mais antigo parque nacional da Argentina, perto de Bariloche.

Lago Nahuel Haupi. Crédito da imagem: David // CC BY 2.0

H uemul Island é pequena, pura e coberta por um denso cipreste e floresta de faia do sul. Nenhuma ponte já conectou a ilha ao continente, e a vista da costa é limitada a uma vegetação espessa e a uma pequena praia de pedras. A ilha era o local perfeito para a empresa nuclear secreta de Richter. Por trás de grandes laboratórios de paredes de tijolos , o cientista se isolou na ilha para trabalhar em sua pesquisa. Mas não duraria muito. Richter recusou-se a divulgar qualquer informação sobre o progresso e recusou os visitantes, levando a suspeita de pessoas que o contrataram em primeiro lugar.

Após um extenso exame no local em 1952, liderado por um jovem cientista argentino chamado José Antonio Balseiro, o Projeto Huemul de Richter foi interrompido abruptamente. Balseiro, um pesquisador promissor de 32 anos, estava estudando em Manchester quando o governo argentino solicitou seus serviços. Ele prontamente formou um grupo de inspetores e foi para a ilha para pesquisar o trabalho de Richter. No relatório da inspeção ( disponível on-line, em espanhol ), Balseiro afirmou:

Minha experiência em lidar com pessoas com antecedentes científicos e critérios acadêmicos sugere que a atitude tomada pelo Dr. Richter está longe das excentricidades atribuídas aos homens da ciência. Para isso, devo acrescentar que, nas conversas mantidas com o Dr. Richter sobre diversos assuntos de física, ele mostrou uma incalculável falta de conhecimento para uma pessoa que faz essa tarefa, bem como idéias muito pessoais sobre fatos e fenômenos amplamente conhecidos e comprovados.

(LR) Ronald Richter, Mario Báncora e José Antonio Balseiro . Crédito da imagem: Guidomariobancora // CC BY-SA 4.0

Um perno vergonhoso cancelou o projeto e demitiu Richter, que passou o resto de sua vida como cidadão de baixo perfil em Montegrande, um subúrbio não muito longe de Buenos Aires. Richter morreu em 1991, nunca tendo revelado o que ele afirmou ser o segredo da fusão nuclear. Balseiro, por outro lado, foi nomeado diretor do departamento de física da Universidade de Buenos Aires – enquanto a esperança de Perón de energia engarrafada barata mudou para mais aspirações terrestres.

Poucos meses antes do golpe de Estado que derrubou Perón em 1955, o presidente assinou os trabalhos que estabeleceram a criação do Instituto de Física de Bariloche , sendo Balseiro nomeado seu primeiro diretor. Sob a orientação de Balseiro, alcançou um grande progresso, incluindo o projeto e construção do primeiro reator experimental da América Latina. Balseiro permaneceu lá até sua morte em 1962; Posteriormente, o nome do instituto foi alterado para o Instituto Balseiro.

A facilidade teve a sorte de sobreviver à sucessão de governos militares que seguiram a deposição de Juan Perón. As forças armadas (bem como partes significativas da sociedade civil) tinham um ódio profundamente enraizado para o presidente. Como resultado, a festa de Perón – Partido Justicialista – foi banida, sua figura manchada, e centenas de seus seguidores foram assediados, torturados e executados. Muitos projetos promissores foram desmantelados e desmantelados, incluindo Pulqui II de Kurt Tank jato. Tank ele mesmo deixou o país para a Índia, onde liderou a equipe que desenvolveu o primeiro lutador de jatos produzido na Índia – o HAL Marut .

Mas o Instituto Balseiro conseguiu a instabilidade política, e o talento continuou saindo de suas salas de aula. Em meados da década de 1970, um ex-aluno viu a oportunidade de criar uma empresa que poderia prosperar a partir da produção de conhecimento do instituto. Conrado Franco Varotto convenceu as autoridades argentinas a financiar publicamente uma empresa de pesquisa e desenvolvimento aplicado. Em 1976, uma joint venture entre o governo local e a Comissão Nacional de Energia Atômica deu origem ao INVAP. A mesma cidade que uma vez escondeu um laboratório de fusão nuclear do cientista nazista delirante era agora a casa orgulhosa de uma empresa capaz de fabricar tecnologia de satélite de ponta.

Laboratório de satélites do INVAP. Crédito de imagem: INVAP

Do bar, o aparelho que eu vi parecia bastante novo. Seus edifícios ficam no meio de um campo gramado que parece um campo de golfe, entre a estrada e o lago. Dois trechos de cerca de arame cercam a área. O lugar é espartano e limpo. Linhas quadradas, telhados de lata sulcada e paredes com tons suaves compõem a maior parte da paisagem. No geral, parece um aeroporto de pequena cidade sem a pista de pouso.

As pessoas que conheci em Bariloche – sejam elas anexadas ao INVAP ou não – mostram um grande orgulho na resistência da empresa e suas instalações. Compreendi rapidamente a lógica: como uma empresa financiada pelo Estado, sofreu a exposição a uma sucessão de administrações que não estavam particularmente interessadas em desenvolver aplicações de alta tecnologia com fundos públicos.

Mas o INVAP sobreviveu. Um punhado de projetos manteve a empresa viva em todo o final dos anos 1980 e 1990 – especialmente o projeto e fabricação de pequenos reatores nucleares para os governos do Peru, Argélia e Egito. Isso ajudou a empresa a não contar com subsídios ou fundos públicos diretos ; seu dinheiro operacional vem dos produtos e projetos que é capaz de desenvolver e vender.

Três eventos marcaram um ponto de viragem durante o acidente econômico da Argentina entre 1998 e 2002. O primeiro foi o fim da divisão da moeda em 2002, um movimento que tornou muitas atividades econômicas mais baratas em termos de vantagem competitiva; A segunda foi uma nova administração governamental que vislumbrou o desenvolvimento científico como parte fundamental da revitalização econômica; e o terceiro foi o design e construção da INVAP de um reator de pesquisa Open Pool para a Organização Australiana de Ciência e Tecnologia Nuclear, que a empresa descreve como "a maior exportação de vendas em dinheiro de uma fábrica de tecnologia de ponta de última geração já feita por um Empresa argentina ". Desde então, o INVAP passou de força em força.

Laboratório de satélites do INVAP. Crédito de imagem: INVAP

No final dos anos 2000, o INVAP recebeu ainda o seu projeto mais difícil: uma diretriz para construir uma série de satélites geoestacionários para o governo argentino. Isso seria um desafio – a empresa precisava criar tecnologia a partir do zero em um prazo apertado. Se falhasse, o cliente (uma empresa estatal ad hoc chamada ARSAT) perderia o acesso a um recurso precioso no mundo moderno – seus slots orbitais.

Satélites em órbita geoestacionária – onde sua velocidade orbital coincide com a rotação da Terra para que eles possam permanecer acima de um único ponto na superfície – todos devem ocupar um único anel acima do equador. Como os satélites também precisam ser espaçados para evitar interferências, há apenas um número limitado de "fendas orbitais" disponíveis, que são alocados pela União Internacional de Telecomunicações . No entanto, eles precisam ser usados ​​- um país não pode se sentar em slots não utilizados por muito tempo.

É por isso que o prazo foi tão apertado para o INVAP. Não só o tempo acabou com o arrendamento da Argentina nas máquinas tragamigas, mas o ex-presidente da ARSAT, Matías Bianchi Villelli, disse que a Inglaterra estava interessada em adquirir a licença. ARSAT e os funcionários do governo argentino foram – por razões históricas óbvias – não felizes com essa perspectiva. Depois de gastar milhões em manutenção de licenças e satélites de terceiros obsoletos, o governo argentino decidiu que os benefícios da construção de um satélite de alta tecnologia local valeram os riscos. Destaque, o INVAP estava se juntando à corrida espacial.

Em 16 de outubro de 2014, conseguiu. Após sete anos de P & D, o ARSAT-1 foi lançado com sucesso pelo Centro Espacial da Guiana por um foguete Ariane-5 . O primeiro satélite da INVAP provou ser confiável, e um ano após um segundo (em uma série de três) foi lançado , consolidando o lugar da empresa no campo aeroespacial.

ARSAT-2 sendo carregado em um avião para transporte para a barra de lançamento. Crédito de imagem: INVAP

Mas nada dura para sempre. Em 2015, as eleições ocorreram na Argentina e um novo presidente – Mauricio Macri – assumiu o cargo. Ao contrário da administração anterior, o novo governo de Macri explicou suas intenções de reduzir tanto quanto possível a despesa pública para estabilizar a economia estagnada do país.

Um jovem advogado chamado Rodrigo de Loredo foi nomeado novo presidente da ARSAT, e não demorou muito para ele mudar de curso. Em maio deste ano, Loredo anunciou a suspensão do contrato para o terceiro satélite, alegando que até os dois satélites anteriores (já em órbita) se tornaram lucrativos, o terceiro não seria concluído.

Infelizmente, o INVAP não tem nada a ver com a rentabilidade dos satélites; A operação e a comercialização dependem unicamente do ARSAT estatal. Mas enquanto a empresa deve ter sentido o golpe, novas oportunidades aparecerão esperançosamente no futuro próximo. O INVAP mostrou sucessos no desenvolvimento de tecnologia espacial de última geração, tornando-se o primeiro na América Latina a fazê-lo e alcançando reconhecimento internacional no processo. Em 2010, a UNESCO descreveu a empresa como " um exemplo brilhante de coordenação entre os setores público e privado … a prova viva de que um produtor nacional de tecnologia pode encontrar um lugar no mercado global. "

Diante de uma nova realidade política e do fim dos contratos da ARSAT, o futuro do INVAP está em fluxo. Durante a última década, a empresa confiou em projetos suculentos patrocinados pelo governo para prosperar; agora, o mercado determinará o destino e o valor da capacidade da INVAP para se envolver em desenvolvimentos de alta tecnologia.

Enquanto isso, a empresa parece estar se ajustando bem ao contexto em mudança, já anunciando novos projetos. Os mais notáveis ​​incluem a fabricação de equipamentos médicos nucleares para a Agência Boliviana de Energia Atômica ; o desenvolvimento de um parque eólico para a Dow Chemical ; e o projeto e construção de um satélite de observação da Terra para SABIA-Mar, um programa de cooperação entre as agências espaciais brasileira e argentina.

Uma vez que não há muitas empresas similares do mundo que tentam permanecer relevantes em tantos campos exigentes, é difícil prever como será o futuro do INVAP. Por enquanto, a empresa mostrou que não é executado a partir de projetos complexos, quer envolvam satélites, energias renováveis ​​ou drones. Há cento e vinte anos, um espírito pioneiro teimoso tornou possível uma cidade como Bariloche. Talvez o mesmo tipo de espírito ajude a INVAP a ganhar o protagonismo que precisa para se tornar um jogador relevante nos setores ultra-competitivos da energia nuclear, aeroespacial e além.

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