Enfrentando o futuro

Um laboratório com sede na Nova Zelândia pode receber assistentes virtuais do campo dos truques de marketing e dotá-los de inteligência real?

Aaron Gell em OneZero Seguir Jul 11 · 21 min ler

Um dia, na primavera de 2010, um cientista da computação chamado Mark Sagar sentou-se para redigir um e-mail para seu chefe, o diretor de cinema Peter Jackson. Sagar tinha sido o supervisor de projetos especiais no filme de Jackson em 2005, King Kong , pioneiro na tecnologia de captura de movimentos faciais que permitiu que o grande macaco finalmente ultrapassasse o peito e realmente emocionasse.

Com dois Prêmios Científicos e de Engenharia da Academia de Artes e Ciências Cinematográficas já em sua prateleira, a carreira de Sagar parecia segura. A tecnologia que ele ajudou a inventar – "um sistema de animação de personagens editável e baseado em expressões", como a academia atribuiu a um dos Oscar – desempenhou um papel indispensável na criação do filme de maior bilheteria de todos os tempos, James. Avatar de Cameron. Ele estava pronto para pular de um blockbuster de tendas para o seguinte.

Mas o engenheiro nascido no Quênia – cuja família se mudou para a Nova Zelândia quando ele era criança – estava discretamente planejando um plano mais ambicioso. Do jeito que ele viu, a tecnologia de captura de movimento que ele ajudou a aperfeiçoar era pouco mais que teatro de marionetes – uma maneira de os técnicos mapearem uma série de pontos no rosto de um ator para pontos correspondentes no rosto de um personagem animado. Quando o ator sorriu, o personagem sorriu. Os resultados foram impressionantes, mas foram apenas superficial. Para um personagem ser verdadeiramente realista, Sagar sabia, suas expressões teriam que vir de dentro. Eles teriam que ser motivados, motivados, respondendo a uma série de processos internos, como os de uma criatura viva.

"Cheguei a um ponto em minha carreira em que eu tinha ido tão longe quanto eu queria", lembra ele, sentado em seu escritório na sede da Soul Machines, a startup baseada em Auckland, que ele co-fundou em 2016. "Eu pensei, 'Ok, eu poderia realmente querer trabalhar em coisas diferentes do que fazer macacos gerados por computador' ”.

Sagar desenvolveu um objetivo grandioso: construir uma entidade que aprendesse, sentisse, lembrasse e fizesse interface com as pessoas da mesma forma que interagimos umas com as outras. Ele queria construir um humano digital.

No e-mail, ele apresentou a ideia a Jackson como uma ferramenta para a narrativa imersiva – mundos cheios de seres digitais que podiam operar semiautonomicamente. "Em vez de assistir uma história passivamente, imagine estar cara a cara com um personagem 'ao vivo' e ter cada pequena ação que você fez afeta o resultado", escreveu ele. “Para isso, o personagem precisa ter sentidos”, continuou Sagar, “e um cérebro que responde a você”.

Ele sabia que a ideia soava um pouco lá fora, mas ele tinha o mapa da estrada tudo planejado. Ele tinha formação em biologia computacional, tendo criado modelos digitais do olho e do coração para uso em treinamento médico. Sagar achou que poderia usar a mesma abordagem para construir um “cérebro” digital: identificar cada elemento e sua função, construir um modelo matemático dele em código e juntar os resultados. "Acredito que a tecnologia está no estágio em que podemos fazer isso", escreveu ele a Jackson. O resultado seria “todo um novo meio de interação social com personagens digitais, histórias que se escrevem, com caminhos virtualmente infinitos”.

Talvez Jackson não tenha entendido bem, ou talvez ele estivesse apenas preocupado em se preparar para o próximo filme de Hobbit . Ou talvez, dado o amplo consenso entre os neurocientistas de que nossa compreensão do cérebro humano ainda é limitada demais para contemplar a construção de um autêntico sistema digital, ele apenas pensou que Sagar estava maluco.

De qualquer forma, o diretor nunca respondeu. Sagar relata a história sentado em seu escritório na sede da Soul Machines, perto da orla de Auckland. Vestido com shorts de carga, tênis de corrida de néon azul e uma camiseta de uma viagem para South by Southwest, o cientista da computação de 52 anos está em forma e bronzeado, com cabelo ruivo espetado. Há um pouco do professor louco sobre ele, uma ligeira aura de confuso alegre. "Nesse ponto", diz ele, "não havia como voltar atrás".

Sagar seguiu em frente, encontrando um público mais receptivo no departamento de ciência da computação da Universidade de Auckland, onde obteve seu doutorado em engenharia. A escola prontamente o montou com um escritório e um pequeno orçamento de pesquisa. Ele aceitou um corte salarial, mas teve total liberdade para perseguir sua visão. Sagar batizou sua nova preocupação no Laboratory for Animate Technologies, construiu uma equipe de pesquisa e começou a hackear um cérebro virtual e um sistema nervoso. Alguns anos mais tarde, Chris Liu da Horizons Ventures – empresa de capital de risco sediada em Hong Kong, conhecida por seus investimentos na DeepMind, Siri, Impossible Foods e outros projetos aparentemente fantásticos – passou por lá para uma visita. Em novembro de 2016, a Horizons investiu US $ 7,5 milhões para ajudar a Sagar a lançar uma startup, a Soul Machines , com o objetivo de continuar suas pesquisas e identificar aplicações comerciais. (Daimler Financial Services é outro grande investidor.)

Nos últimos dois anos e meio, a empresa vem trabalhando em uma série de avatares virtuais elaborados para vários grandes clientes corporativos. E se você acredita que Liu, Sagar e outros defensores do trabalho da empresa, as entidades que Sagar vem construindo – os “humanos digitais” – poderiam um dia mudar o mundo.