Esta empresa quer ajudar as mulheres a cortar a fertilidade

Quão útil é realmente saber os seus níveis de hormônio ovariano?

Dana G Smith Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 20 de março Ilustração: Ana Kova

A fertilidade é como a maioria dos aspectos da medicina – raramente é discutida até que surja um problema. Mas como as mulheres esperam mais para começar as famílias, às vezes essas discussões chegam tarde demais.

O Modern Fertility é um de um número crescente de empresas de biotecnologia que querem começar a conversa mais cedo. Ele e outras startups no campo “femtech” – empresas de tecnologia que oferecem produtos relacionados à saúde reprodutiva das mulheres, como aplicativos de monitoramento de período, serviços de assinatura de controle de natalidade e lojas de congelamento de ovos – estão proporcionando às mulheres acesso a serviços privados de fertilidade. ser exclusivamente da competência dos médicos. Seu objetivo, dizem as empresas, é ajudar as mulheres a serem mais bem informadas e mais proativas sobre sua saúde.

"Há muita confusão quando as mulheres estão tentando conceber", diz Afton Vechery, co-fundador e CEO da Modern Fertility. "É uma caixa preta e eles estão procurando mais dados para entender o que está acontecendo."

A ascensão das startups de femtech – que já arrecadaram mais de US $ 1 bilhão desde 2014 e estão projetadas para ser uma indústria de US $ 50 bilhões até 2025 – coincidiu com o declínio da taxa de natalidade dos EUA, em parte devido às mulheres que esperam mais tempo para tentar engravidar. A taxa de natalidade nos EUA caiu em 2017 em todas as faixas etárias, exceto entre as mulheres com mais de 40 anos, e as mulheres com idades entre 30 e 34 anos agora têm uma taxa de natalidade mais alta do que as mulheres na faixa dos 20 anos. Como as mulheres continuam a atrasar a gravidez, mais estão se voltando para a tecnologia de reprodução assistida, como o congelamento de ovos e a fertilização in vitro. Como outras startups de assistência médica direta ao consumidor, as empresas de femtech veem esse espaço como sendo propício para grandes transtornos – e dinheiro.

Fertility moderno esculpiu um nicho de diagnóstico. A empresa oferece um kit de teste caseiro para até oito hormônios diferentes, incluindo os três mais importantes relacionados à fertilidade: hormônio anti-Mülleriano (AMH), hormônio folículo-estimulante (FSH) e estradiol.

Como uma mulher solteira de trinta e poucos anos que gostaria de ter filhos algum dia, estava curiosa sobre meus próprios números, então pedi um teste à Modern Fertility. O kit chegou pelo correio na embalagem branca lisa e fosca popularizada pela Apple, com um logotipo chique mas discreto na frente. Seguindo as instruções, coloquei todos os materiais na mesa da minha cozinha, lavei e esterilizei minhas mãos e perfurei a ponta do meu dedo anelar esquerdo. Eu massageei meu antebraço e segurei minha mão sobre o cartão de coleta, observando o sangue cair lentamente em um pequeno quadrado alvo. Depois de esperar 90 minutos para o sangue secar, eu coloquei o cartão na embalagem especial que a Modern Fertility fornece e enviei de volta.

A Modern Fertility diz que conhecer os seus níveis de AMH, FSH e estradiol pode fornecer informações sobre suas opções de reserva ovariana, congelamento de ovos e fertilização in vitro, e até mesmo a sua linha do tempo para a menopausa. AMH, ou hormônio anti-Mülleriano, é produzido pelos folículos do ovo nos ovários e fornece uma estimativa aproximada da reserva ovariana – o número de óvulos esperando nas asas. Quanto mais folículos deixados, maiores os níveis hormonais. Os níveis de AMH são mais altos na puberdade e diminuem à medida que as mulheres perdem os ovos à medida que envelhecem. Quando uma mulher atinge a menopausa, seus níveis de AMH caem para zero, porque não há mais folículos do óvulo à esquerda.

O FSH, ou hormônio folículo-estimulante, é secretado pela glândula pituitária e viaja através da corrente sanguínea até os ovários, onde diz aos folículos para liberarem seus óvulos. Quando uma mulher tem uma alta contagem de ovos, apenas um pouco de FSH é necessário para desencadear a ovulação, mas à medida que as reservas de ovo se esgotam, o cérebro precisa produzir mais FSH para obter o mesmo resultado. Em geral, acredita-se que níveis mais elevados de FSH coincidam com a menor reserva de ovos.

No entanto, o estradiol, um esteróide de estrogênio liberado pelos ovários, pode suprimir a produção de FSH, diminuindo artificialmente os resultados dos testes. Para obter uma leitura precisa do FSH, os médicos recomendam testes para os hormônios em conjunto e apenas durante os primeiros dias do ciclo mensal de uma mulher, quando os níveis de estradiol são baixos. O controle da natalidade também mexe com FSH e estradiol, então uma mulher que usa um contraceptivo hormonal – pílulas anticoncepcionais, implantes e alguns dispositivos intra-uterinos (DIU) – não será administrada nesses dois testes.

Lynn Westphal, professora emérita de obstetrícia e ginecologia da Universidade de Stanford, diz que, embora os testes de fertilidade modernos possam ajudar a avaliar a reserva de óvulos, os resultados estão longe de ser definitivos para a fertilidade de uma pessoa. De fato, um estudo recente não mostrou conexão entre os níveis de HAM e FSH e as taxas de concepção natural em 750 mulheres com mais de 30 anos.

A AMH é, no entanto, um forte indicador de quão bem uma mulher responderá aos medicamentos de fertilidade se ela sofrer fertilização in vitro ou congelamento de ovos. "Quando vemos que os números estão no intervalo em que esperamos que eles estejam, isso é reconfortante em termos de função ovariana", diz Westphal. "Mas não está dizendo a alguém sua fertilidade geral, porque há muitos fatores envolvidos."

“É preciso um óvulo, um espermatozóide e um útero para ter uma gravidez. Nós nos concentramos na função ovariana porque sabemos que é a única coisa que muda claramente com o tempo. ”

No consultório do meu médico, em um plano de seguro básico com uma franquia alta, um único teste eletivo para AMH pago pelo bolso custava US $ 50.

Eu uso um DIU hormonal para controle de natalidade, então meu teste de fertilidade moderna incluiu apenas AMH, que não é influenciado por contraceptivos hormonais. Apesar disso, eu ainda era cobrado o total de US $ 159 para o teste. A Modern Fertility diz que é porque também ganhei acesso a outras ofertas: uma consulta individual com uma enfermeira de fertilidade, o webinar semanal da empresa para analisar os resultados e um canal Slack ativo de outras mulheres que fizeram o teste.

Um dos pontos de venda da empresa é que seu teste é mais barato do que passar pelo seu médico ou uma clínica de fertilidade. Em seu site, a Modern Fertility afirma que um painel hormonal pode custar US $ 1.500 – um número Vechery também citou em nossa conversa com base em sua experiência em uma clínica de fertilidade. No consultório do meu médico, em um plano de seguro básico com uma franquia alta, um único teste eletivo para AMH pago pelo bolso custava US $ 50.

Menos de uma semana depois de enviar o teste, recebi uma notificação em minha caixa de entrada informando que meus resultados estavam prontos. De acordo com a Modern Fertility, meus níveis de AMH caíram dentro da faixa normal para minha idade. Consegui um número diferente do teste de AMH que tirei na semana seguinte por meio de uma coleta de sangue por punção venosa no meu OB-GYN, que me colocou na categoria de baixa para normal.

A discrepância nos meus resultados não significa necessariamente que um dos testes seja impreciso. Westphal diz que “não é incomum” ver variações do laboratório para o laboratório, e “não é tão grande quanto parece”. A Modern Fertility publicou recentemente um artigo revisado por pares que mostra uma estreita correlação entre os testes de punção digital e tradicional de punção venosa . Mas a diferença entre os testes leva a crer que eu não deveria colocar muito peso em nenhum dos números.

Mesmo que os resultados sejam consistentes, os testes não me dizem muito sobre minhas chances de engravidar. Apesar da riqueza da informação científica Modern Fertility fornece para explicar os resultados e colocá-los em contexto para minha idade – muito mais do que recebi do meu médico e, para mim, oferta mais útil da empresa – um único teste não pode me dizer como deixei muitos ovos, com que rapidez eles estão caindo ou a qualidade daqueles que permanecem. Ele não fornece informações sobre o estado do meu útero e, claro, nada sobre a outra metade da equação – meu parceiro.

"A conversa sobre um teste de fertilidade é um pouco problemática, porque não é realmente um teste de fertilidade – é um teste de quantidade de ovos", diz Alan Penzias, endocrinologista reprodutivo da clínica de fertilidade Boston IVF e professor associado de obstetrícia, ginecologia e reprodução. biologia na Harvard Medical School. "A quantidade de ovo pode ter alguma influência sobre os resultados do tratamento de fertilidade quando você está tentando fazer terapia de fertilidade, mas pode ser completamente não relacionado a se alguém engravidar ou não."

“Se eles disserem: 'Diga-me a qualidade do meu ovo', eu digo: 'Mostre-me sua carteira de motorista'. Porque isso é o melhor que posso fazer.

O outro fator importante é a qualidade dos ovos – a probabilidade de um óvulo ser inseminado com sucesso e se transformar em um embrião saudável. A qualidade, assim como a quantidade, diminui com a idade, mas os cientistas não têm como medi-la.

"Se alguém me diz: 'Diga-me qual é a minha quantidade de ovos', eu digo: 'Bem, mostre-me seu sangue' … e com algumas ressalvas em torno disso, vou lhe dar uma classificação grosseira", diz Penzias. “Se eles disserem: 'Diga-me a qualidade do meu ovo', eu digo: 'Mostre-me sua carteira de motorista'. Porque isso é o melhor que posso fazer, o mais próximo que eu posso chegar da qualidade dos ovos. ”

A preocupação de Penzias com os exames privados fornecidos sem consulta por um médico é que os resultados podem assustar ou falsear as mulheres de maneira desnecessária. Um artigo recente da New Republic perguntou se a indústria de femtech de rápida proliferação está "aliviando as ansiedades das mulheres ou explorando-as". Talvez não haja questões mais preocupantes ou mais primordiais do que a saúde e a reprodução pessoais. Empresas como a Modern Fertility querem que você acredite que elas podem fornecer informações sobre esses tópicos, como um Fitbit para seus ovários. Um amigo meu descreveu esses produtos com mais precisão, penso eu, como um tabuleiro Ouija.

Mas Westphal, que recentemente foi nomeado diretor médico da clínica de fertilidade da butique Kindbody, diz que mais informações são quase sempre melhores. “Eu acho que é sempre bom ser educado e ter informações. Qualquer coisa que faça as mulheres pensarem com cuidado quando querem ter filhos, eu acho que é bom ter essa conversa cedo, porque vejo muitas mulheres que estão mal informadas sobre sua fertilidade. ”

A Femtech pode ter se tornado uma indústria em rápido crescimento, porque é genuinamente necessária. Há muito tempo existe uma escassez de conhecimento e investimento na saúde das mulheres, e enquanto empresas como a Modern Fertility estão aproveitando essa lacuna, elas também estão preenchendo os dados.

Vechery, que trabalhou em private equity de saúde avaliando clínicas de fertilização in vitro, bem como em startups de medicina personalizadas como 23andMe, diz que sua experiência cara testou seus hormônios e as perguntas subsequentes de seus amigos sobre o processo a inspiraram a iniciar a empresa.

"Uma parte essencial do porquê começamos a Modern Fertility foi tornar esse tipo de teste e informação o mais acessível possível", diz Vechery. “Lançamos [esta empresa] porque queríamos esse recurso. Nós queríamos isso para nós mesmos, nossos amigos, nossas irmãs, nossos familiares. ”

Pessoalmente, eu não acho que os testes da empresa me deram muita informação, embora talvez eu me sinta assim porque meus números eram relativamente normais. Eu tenho alguma paz de espírito que eu não preciso começar a pensar em ter filhos amanhã. Mas pergunte-me novamente em nove meses, quando a Modern Fertility sugere que eu gaste mais US $ 159 para reavaliar meus níveis para ver como meus números mudaram, e talvez minha resposta seja diferente.