Eu gosto do meu bife criado no laboratório, não alimentado com capim

O ato de comer carne sempre significou a morte de um animal. Não mais.

Angus Hervey Blocked Unblock Seguir Seguindo 2 de abril de 2018 Crédito da imagem: Nick Counter

Agora, em algum lugar de um laboratório na Califórnia, na Holanda ou no Japão, um técnico está tirando alguns milhares de células musculares esqueléticas de um animal vivo e colocando-as em uma incubadora em um caldo rico em nutrientes. A incubadora será aquecida até a temperatura do corpo, fazendo com que as células comecem a se multiplicar, dobrando aproximadamente a cada poucos dias. Nas próximas semanas, ela irá substituir o caldo regularmente, removendo os resíduos celulares, células mortas e restabelecendo o equilíbrio do pH, semelhante à maneira como nossos corpos se comportam.

Em um certo ponto, ela mudará o equilíbrio de nutrientes, fazendo com que as células parem de se dividir e se fundam em filamentos de tecido vivo. Esses fios serão então extraídos e suspensos em um gel em torno de um andaime esponjoso que os inunda com novos nutrientes e os exercita mecanicamente para aumentar seu tamanho e teor de proteína. Daqui a um mês, o produto final, composto por bilhões de células, estará pronto.

Carne animal comestível, cultivada fora do corpo dos animais.

Há 87 anos, Winston Churchill disse que " escaparemos do absurdo de cultivar uma galinha inteira para comer o peito ou a asa, cultivando essas partes separadamente sob um meio adequado ". Em 2014, uma equipe de cientistas holandeses fez sua previsão realidade quando eles revelaram o primeiro hambúrguer produzido em laboratório a um custo de US $ 330.000. Hoje, uma startup da Bay Area diz que pode produzir um quilo de carne bovina por cerca de US $ 5.000, e há pelo menos outras sete empresas em todo o mundo com o objetivo de comercializar não apenas carne de gado, mas também frango, pato, peixe e peru. Várias dessas novas empresas de "carne limpa" estão dizendo que terão produtos a preços competitivos até 2020, e um deles diz que terá nuggets de frango, foie gras ou salsichas no mercado até o final deste ano.

Vamos parar e pensar sobre isso por um segundo.

O ato de caçar, cultivar e comer carne está intimamente entrelaçado com a história da evolução humana. É fundamental para muitos dos principais capítulos: do desenvolvimento da linguagem à invenção do fogo, da criação de sociedades agrícolas, à moderna indústria pecuária global e seus efeitos sobre a mudança climática. E isso sempre significou a morte de um animal.

Não mais.

Agora estamos falando seriamente como uma espécie sobre uma ruptura fundamental de nosso relacionamento com a carne em nossas vidas. Isso é muito inspirador e muito, muito estranho.

Também não é garantido. Previsões sem fôlego da multidão da Singularity University, existem alguns grandes obstáculos a serem superados antes que um produto pronto para o consumidor chegue ao mercado. A biologia é complicada. Como aponta Alex Danco (que escreve o fabuloso boletim informativo Snippets ), as células são muito mais difíceis de trabalhar do que bits e bytes, porque elas se esforçam para manter o equilíbrio. É difícil fazer com que eles mantenham um estado particular por um longo período de tempo, porque ao contrário de uma máquina de estado estacionário (como um computador), os equilíbrios das células são constantemente empurrados e puxados em todas as direções possíveis.

Células são difíceis de crescer e manter felizes. A matéria biológica se decompõe com o passar do tempo e a maioria das células só produz material por um período limitado antes de falhar e ser reciclada. Os habituais mantras do Vale do Silício não se aplicam. Você não pode simplesmente “mover-se rápido e quebrar as coisas”. A pesquisa e o desenvolvimento exigem ciência pesada e levam tempo.

No entanto, as células têm uma característica crucial que compensa essas desvantagens: elas são inerentemente auto-replicantes. Nas palavras de Alex, “ imagine se o seu telefone contivesse não apenas a capacidade de hardware e software para executar todos os seus aplicativos, mas também pudesse criar facilmente novas cópias de si mesmo por meio da replicação. Isso não é mágica. Isto é o que as células são feitas para fazer. Isso significa que, em teoria, um único peru poderia alimentar um planeta inteiro. Assumindo nutrientes ilimitados e espaço para crescer, uma única célula pode passar por 75 gerações de divisão durante três meses. Isso significa que uma célula pode se transformar em músculo suficiente para fabricar mais de 20 trilhões de pepitas de peru.

Na prática, a escala do desafio é assustadora. Produzir células industrialmente requer um grande biorreator – um barril de alta tecnologia que fornece as condições perfeitas para o crescimento, bem como o movimento e a estimulação para exercitar as células. Atualmente, o maior já existente tem um volume de 25.000 litros (cerca de um centésimo do tamanho de uma piscina olímpica), que produziria carne suficiente para alimentar 10.000 pessoas. Você precisaria de muitos desses para criar uma única fábrica de carne viável, o suficiente para começar a alimentar cidades ou países inteiros.

Depois, há o problema do soro de crescimento. A maior parte do caldo nutritivo para carne cultivada em laboratório é composta de aminoácidos, açúcares e vitaminas, semelhante a uma bebida esportiva como Gatorade. Esses ingredientes são fáceis de sintetizar artificialmente. Uma pequena mas crucial proporção, no entanto, é composta de proteínas animais que as células precisam para crescer. Atualmente, a principal fonte disso é o soro fetal bovino, um subproduto de células-tronco de fetos extraídos durante o abate de vacas prenhes na indústria de laticínios. E se essa frase apenas te assustou, então você provavelmente não tem prestado muita atenção ao local de onde seu queijo vem.

O soro bovino fetal é caro; um único litro custa cerca de US $ 600, e a indústria está passando por baldes do material todos os dias. Ele também derrota todo o propósito, ridicularizando qualquer alegação livre de crueldade. As empresas de carne limpa, portanto, terão que descobrir como removê-lo do processo. Felizmente, cientistas de outras áreas têm trabalhado nisso. Em outras áreas da biologia, a cultura de células-tronco pluripotentes mais embrionárias e induzidas é agora realizada sem soro. Todas as empresas de carnes limpas dizem que, quando começam a vender os produtos, não terão soro algum, não apenas por razões de relações públicas ou ambientais, mas porque a economia não faz sentido.

A carne também tem um perfil de sabor incrivelmente complexo; Por causa de sua estrutura, ele desenvolve sabor em diferentes taxas, como gordura, músculo e osso cozinhar de maneiras diferentes. Como a tecnologia para recriar bifes inteiros ainda não existe, os produtos comerciais terão que conter o equilíbrio certo de gordura e músculo para imitar o sabor e as texturas da carne "real". E quanto mais perto você fica, mais difícil se torna.

Há um efeito na indústria de carne limpa conhecida como o vale estranho, semelhante ao mundo da CGI. Quanto mais você se aproxima da realidade, menos tolerantes se tornam a diferença. Seu paladar e seu cérebro darão aos substitutos, como o seitan ou a galinha falsa, muita liberdade, mas assim que a sua mente mudar para “ OK, isso é realmente carne ”, então até mesmo a menor discrepância fará com que você a rejeite. Como animais que evoluíram para comer carne… somos muito bons em detectar inconsistências.

É por isso que as empresas de carnes limpas estão começando com produtos como o foie gras e nuggets de frango, que são mais fáceis de recriar. Curiosamente, as células de aves crescem muito melhor em cultura do que as células de mamíferos e são mais fáceis de manipular. Com os mamíferos, você também precisa pegar células de animais mais jovens, enquanto que com pássaros, um animal mais maduro é preferível. Caso em questão? Ian o frango.

Eu tenho assistido a este vídeo repetido nas últimas duas semanas, e ainda está soprando minha mente.

Os desafios, em outras palavras, são assustadores, mas não impossíveis. Com recursos suficientes, algumas dessas empresas cumprirão suas promessas. E esses recursos estão por aí: atraídos pela chance de capturar uma fatia do mercado de US $ 700 bilhões para carnes globais, o capital de risco está chegando, com bilhões de dólares em investimentos nos últimos anos (a CB Insights tem uma ótima visão geral ). Talvez ainda mais impressionante do que as realizações técnicas ou as conquistas de captação de recursos dos empresários de carnes limpas, no entanto, é o seu conhecimento de marketing.

Mallory Locklear, jornalista do Engadget , diz que os líderes dessas empresas sabem que a batalha será vencida e perdida na corte do gosto do público, o que significa que eles precisarão de maior transparência e abertura. Eles observaram a indústria agrícola aprender algumas lições difíceis quando os transgênicos foram lançados uma geração atrás. Os produtos eram colocados na cadeia alimentar sem checar primeiro as pessoas que comiam, e para muitos, parecia que a indústria estava secretamente mexendo com a gente. Isso levou a uma enorme reação pública que ainda estamos lidando hoje. A comida é uma questão bastante emocional para muitas pessoas, e não se torna mais emocional que a carne. Os pioneiros da carne limpa estão determinados a acertar desta vez. É por isso que, apesar de seus produtos ainda não estarem no mercado, temos ouvido falar deles nos noticiários há anos.

Todos nós devemos estar rezando para que eles façam isso.

A maneira como tratamos os animais é uma das piores coisas que os seres humanos fazem. A indústria global de carne é cruel, desumana e nojenta. A maioria dos animais que comemos definham em suas próprias fezes, nunca põem os pés ao ar livre e são obrigados a consumir grandes quantidades de antibióticos. A carne e as aves domésticas são uma das fontes alimentares mais comuns de infecção fatal, responsável por um terço das mortes por intoxicação alimentar (por exemplo, salmonela e listeria) e as práticas agrícolas modernas deram origem a bactérias perigosas e resistentes aos medicamentos.

É também um desastre ecológico. Para cada frango que você come, imagine quatro mil jarros de um litro de água ao lado dele. Então imagine sistematicamente despejá-los todos, um por um. É a quantidade de água necessária para levar um único frango da casca à prateleira. Você pode economizar mais água ignorando um único jantar de frango assado do que pular seis meses de chuva. A carne é ainda pior: são necessários 2.000 litros de água para produzir um único hambúrguer. A produção de ração animal ocupa mais de um quarto de toda a terra livre de gelo na Terra, e não está ajudando a mudança climática – a manutenção e a alimentação do gado cria mais emissões de gases de efeito estufa do que todo o setor de transporte.

Se vamos alimentar dez bilhões de pessoas até 2050, a humanidade terá que reduzir seu consumo tradicional de carne. E isso não vai acontecer pedindo às pessoas que se tornem vegetarianas. Você não muda as coisas lutando contra a realidade existente, você constrói um novo modelo que torna o modelo existente obsoleto. Você não pode mudar a mente das pessoas dizendo-lhes o que não fazer. Você lhes dá alternativas. Vamos ter que cortar o suprimento de alimentos com novos alimentos limpos, de alta tecnologia e criativos, que não usam mais terra, água, fertilizantes ou pesticidas.

Esqueça carros elétricos. Se você é sério em fazer do mundo um lugar melhor, talvez seja hora de começar a pensar em carne limpa?