Isto é o que o exercício faz ao seu cérebro

Os cientistas estão chegando mais perto de entender por que o exercício nos faz sentir bem. (É mais do que endorfinas)

Dana G Smith Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 15 de abril Crédito: Westend61 / Getty Images

Se o exercício fosse uma droga, diríamos que seus benefícios eram bons demais para ser verdade. Isso não apenas nos mantém saudáveis e nos ajuda a viver mais, como também nos torna mais inteligentes e felizes. Trabalhar fora pode melhorar a memória, acelerar os tempos de reação, melhorar a atenção e aliviar a depressão. Pode até evitar doenças neurodegenerativas como a doença de Alzheimer e Parkinson.

Como isso tudo?

Na última década, os cientistas começaram a descobrir como o exercício afeta nossos cérebros. Trabalhar fora aumenta os níveis de hormônios e neuroquímicos importantes que ajudam a forjar novas conexões entre as células do cérebro, e pode até levar ao nascimento de neurônios em uma área do cérebro chamada hipocampo, o centro do humor e da memória do órgão.

"O exercício parece ser bom para praticamente todas as funções do cérebro e do corpo", diz Fernando Gomez-Pinilla, professor do Departamento de Biologia Integrativa e Fisiologia da UCLA.

Toda vez que você trabalha, seus músculos, células adiposas e fígado liberam uma variedade de moléculas na corrente sanguínea. Algumas dessas moléculas circulam pelo corpo e viajam até o cérebro, onde atravessam a barreira hematoencefálica. Uma vez lá dentro, eles desencadeiam uma cascata de mudanças benéficas que podem fazer você se sentir mais aguçado e feliz.

Uma das mudanças mais cruciais é a liberação de um hormônio do crescimento chamado fator neurotrófico derivado do cérebro, ou BDNF. Quando se trata dos efeitos positivos do exercício no cérebro, o BDNF é a estrela.

"O exercício parece ser bom para praticamente todas as funções do cérebro e do corpo".

"Esta é uma das moléculas mais importantes para o funcionamento do cérebro em conexão com os efeitos do exercício", diz Gomez-Pinilla. “O BDNF é muito importante para todos os processos básicos relacionados à aprendizagem e memória no cérebro.”

O BDNF ajuda o cérebro a construir novas conexões, ou sinapses, entre os neurônios – um processo chamado plasticidade sináptica que se acredita ser a base do aprendizado. As células se comunicam através dessas conexões dentro e através das áreas do cérebro. Por exemplo, os neurônios no hipocampo criam sinapses com células no córtex pré-frontal, outra região que se beneficia significativamente com o exercício. O córtex pré-frontal é onde muitas das nossas funções executivas de alto nível se originam, como tomada de decisão e atenção, processos que também são melhorados com o exercício.

O efeito mais notável do BDNF é também o mais controverso. Anos de pesquisa mostram que, pelo menos em ratos e camundongos, o BDNF induzido pelo exercício desencadeia o crescimento de novas células cerebrais no hipocampo, um processo chamado neurogênese. O BDNF faz isso aumentando a função das células-tronco no cérebro, eventualmente preenchendo o hipocampo com novas células saudáveis que aumentam o poder do cérebro.

Se a neurogênese também ocorre em humanos adultos é mais controversa. Alguns estudos sugerem que sim, outros não. Isso porque não há uma maneira clara de medir o nascimento de uma nova célula cerebral sem abrir o crânio de alguém.

"Até que existam métodos melhores e mais sofisticados que abordem diretamente se a neurogênese é aumentada pelo exercício em humanos, isso ainda não está claro", diz Henriette van Praag, professora associada de ciências biomédicas da Florida Atlantic University.

O exercício também altera a rede cerebral de vasos sanguíneos. Mais fluxo sanguíneo no corpo a partir do exercício corresponde a mais fluxo sanguíneo no cérebro, assim como o surgimento de uma molécula específica do vaso sanguíneo chamada fator de crescimento endotelial vascular (VEGF). Como resultado, novos vasos sangüíneos se formam no hipocampo. Nos cérebros dos roedores, a neurogênese e o fluxo sangüíneo estão conectados, potencialmente porque os novos vasos sanguíneos trazem mais fatores de crescimento para a área. Os seres humanos experimentam o mesmo aumento nos vasos sanguíneos, fornecendo um outro indício de que a neurogênese pode estar ocorrendo nas pessoas.

Qualquer um que se sinta um “corredor alto” – ou se sinta menos bêbado depois de um treino – experimentou a forma como o exercício eleva neurotransmissores como serotonina, dopamina e opióides endógenos (também conhecidos como endorfinas), que são fundamentais para regular o humor, motivação e sentimentos de recompensa. Pesquisadores são menos claros sobre como essas mudanças começam – embora, como tudo mais, pareçam estar conectados ao BDNF. É possível que esses neurotransmissores aumentem simplesmente porque o exercício é recompensador. Qualquer coisa que faça você se sentir bem aumentará seus níveis de dopamina, por exemplo, então se ir para uma aula de SoulCycle for divertido para você, seu cérebro irá liberar o reforçador químico em resposta.

Então, que tipo de exercício é melhor para o seu cérebro? A maior parte da pesquisa foi feita em exercícios aeróbicos moderados, como corrida, mas evidências recentes sugerem que o levantamento de peso e o treinamento intervalado de alta intensidade são bons para você também. Julia Basso, uma pesquisadora sênior associada do Departamento de Nutrição Humana, Alimentos e Exercício da Virginia Tech, diz que as pessoas que experimentam os maiores ganhos em sua forma física mostram as maiores mudanças cognitivas, sugerindo que exercícios de maior intensidade proporcionam benefícios extras. No entanto, o humor aumenta, não importa a intensidade da atividade.

“Você poderia dar um passeio e seu humor será levantado. Mas você precisa de maior intensidade para obter melhorias cognitivas ”, diz Basso. "Quanto mais você aumentar a frequência cardíaca, os benefícios de fitness de longo prazo que você terá e os benefícios cognitivos de longo prazo."

Se você está apenas começando, no entanto, ou está limitado por idade ou lesão, até andar pode trazer algumas dessas mudanças. O mais importante é encontrar algo que você goste de fazer e continue.

“Em termos práticos,” Basso diz, “o melhor regime de exercícios será aquele que você está gostando e que pode levá-lo a voltar no dia seguinte”.