Lagartas comedores de plástico poderiam salvar o planeta

Uma fuga de uma sacola de compras desencadeia uma ideia

A maioria das pesquisas científicas segue uma progressão lógica, com uma experiência seguindo as descobertas de outra. De vez em quando, no entanto, a serendipidade desempenha um papel. Tal é o caso de um artigo recém publicado na Current Biology , que revela ao mundo uma mariposa capaz de mastigar plástico.

O experimento por trás do jornal foi inspirado quando Federica Bertocchini, uma apicultora amadora que também é bióloga da Universidade de Cantabria, na Espanha, notou lagartas fazendo buracos na cera em algumas de suas colméias e lambendo o mel. Para identificá-los, ela levou alguns para casa em uma sacola plástica. Mas quando, poucas horas depois, ela olhou para seus prisioneiros, descobriu que a bolsa estava cheia de buracos e as lagartas estavam vagando pela casa.

Depois de arredondá-los, ela os identificou como larvas da mariposa maior, uma conhecida praga das colméias. Ao considerar sua fuga da prisão de sacolas de compras, porém, ela se perguntou se poderiam de alguma forma ser colocadas para trabalhar como agentes de eliminação de lixo.

Tentativas anteriores de usar organismos vivos para se livrar de plásticos não foram bem. Mesmo as espécies mais promissoras, uma bactéria chamada Nocardia asteroides , leva mais de seis meses para obliterar uma película de plástico com apenas meio milímetro de espessura. A julgar pelo trabalho que haviam feito em sua bolsa, o dr. Bertocchini suspeitava que as lagartas da mariposa funcionariam muito melhor que isso.

Para testar essa ideia, ela se juntou a Paolo Bombelli e Christopher Howe, dois bioquímicos da Universidade de Cambridge. Dr Bombelli e Dr Howe apontaram que, como a cera de abelha, muitos plásticos são mantidos juntos por pontes de metileno (estruturas que consistem de um carbono e dois átomos de hidrogênio, com o carbono também ligado a dois outros átomos). Poucos organismos têm enzimas que podem quebrar essas pontes, razão pela qual esses plásticos normalmente não são biodegradáveis. A equipe suspeitou que mariposas enceraram o problema.

Um dos constituintes mais persistentes dos depósitos de lixo é o polietileno, que é composto inteiramente por pontes de metileno ligadas umas às outras. Então foi em polietileno que o trio se concentrou. Quando colocaram lagartas de traça de cera no tipo de filme que levaram Nocardia asteroides meio ano para lidar, descobriram que os buracos apareceram dentro de 40 minutos.

Em um exame mais detalhado, o Dr. Bertocchini e seus colegas descobriram que suas lagartas comeram uma média de 2,2 buracos, três milímetros de diâmetro, a cada hora, no filme plástico. Um teste de acompanhamento descobriu que uma lagarta levou cerca de 12 horas para consumir um miligrama de sacola de compras. Essas sacolas pesam cerca de três gramas, então 100 larvas podem, se gastarem metade de suas vidas comendo, consumirem uma em um mês.

Não é claro se liberar traças de cera no plástico excedente do mundo é sensato. Por um lado, não foi estabelecido se as lagartas ganham valor nutricional a partir dos plásticos que comem, além de serem capazes de digeri-las. Se não o fizerem, suas vidas como agentes de eliminação de lixo provavelmente serão curtos – e, mesmo se o fizerem, precisarão de outros nutrientes para prosperar e crescer. Outra questão é a composição de suas fezes. Se estes se mostrarem tóxicos, então haverá pouco sentido em perseguir o assunto. Independentemente disso, porém, a descoberta de que as larvas de cera podem comer plástico é intrigante. Mesmo que as próprias traças não sejam a resposta para o problema dos resíduos de plástico, algum outro animal lá fora poderia estar.

Este artigo apareceu pela primeira vez na seção de Ciência e Tecnologia do The Economist em 29 de abril de 2017.