Maior que a soma de suas partes

É raro que uma nova espécie animal surja diante dos olhos dos cientistas. Mas isso parece estar acontecendo no leste da América do Norte

Como algumas pessoas que preferem não admitir isso, os lobos que enfrentam uma escassez de possíveis parceiros sexuais não estão abaixo de seus padrões. Foi um desespero desse tipo, concluíram os biólogos, que levou as populações de lobos em declínio no sul de Ontário a começar, um século ou dois atrás, criando amplamente cães e coiotes. O desmatamento das florestas para a agricultura, juntamente com a perseguição deliberada que os lobos muitas vezes sofrem nas mãos do homem, tornaram a vida difícil para a espécie. A mesma limpeza da floresta, no entanto, permitiu que os coiotes se espalhassem de sua terra natal em áreas até então exclusivamente lupinas, e trouxeram os cães que acompanhavam os fazendeiros para a mistura.

O cruzamento entre espécies animais geralmente leva a descendentes menos vigorosos do que os pais – se eles sobreviverem. Mas a combinação de DNA de lobo, coiote e cão que resultou dessa necessidade reprodutiva gerou uma exceção. A conseqüência tem sido o número crescente de um novo animal extraordinariamente adequado (veja a foto) se espalhando pela parte leste da América do Norte. Alguns chamam essa criatura de coiote oriental. Outros, no entanto, apelidaram o "lobo de coy". Seja qual for o nome, Roland Kays, da Universidade Estadual da Carolina do Norte, em Raleigh, calcula que agora chega a milhões.

A mistura de genes que criou o lobo da cauda tem sido mais rápida, difusa e transformadora do que muitos pensavam. Javier Monzón, que trabalhou até recentemente na Universidade Stony Brook, no estado de Nova York (ele está agora na Universidade Pepperdine, na Califórnia), estudou a composição genética de 437 dos animais, em dez estados do nordeste, além de Ontário. Ele descobriu que, embora o DNA do coiote domine, um décimo do material genético do lobo comum é cão e um quarto é lobo.

O DNA de ambos os lobos e cães (este último na maior parte raças grandes, como Doberman Pinschers e pastores alemães), traz grandes vantagens, diz o Dr. Kays. Com 25kg ou mais, muitos coiotes têm duas vezes o peso de coiotes puros. Com mandíbulas maiores, mais músculos e pernas mais rápidas, os lobos individuais podem derrubar pequenos cervos. Um pacote deles pode até matar um alce.

Os coiotes não gostam de caçar nas florestas. Lobos preferem isso. O cruzamento produziu um animal especializado em capturar presas em áreas de terreno aberto e áreas densamente arborizadas, diz o Dr. Kays. E até mesmo seus gritos misturam os de seus ancestrais. A primeira parte de um uivo assemelha-se a um lobo (com um tom profundo), mas isso então se transforma em um latido mais alto, semelhante a um coiote.

O alcance do animal abrangeu todas as áreas urbanas do Nordeste, incluindo, por pelo menos uma década, e continua a se expandir no sudeste depois da chegada dos lobos há meio século. Isso é surpreendente. Coiotes de raça pura nunca conseguiram se estabelecer a leste das pradarias. Os lobos foram mortos nas florestas do leste há muito tempo. Mas, combinando seu DNA, os dois deram origem a um animal que é capaz de se espalhar em um território vasto e inabitável. De fato, os coiotes agora vivem até mesmo em grandes cidades, como Boston, Washington e Nova York. De acordo com Chris Nagy, do Gotham Coyote Project, que os estuda em Nova York, a Big Apple já tem cerca de 20, e os números estão subindo.

Ainda mais wilier

Alguns especulam que essa adaptabilidade à vida na cidade se deve ao fato de o DNA dos cães dos lobos os ter tornado mais tolerantes às pessoas e ao ruído, talvez neutralizando o material genético dos lobos – um animal que não gosta de humanos. E o cruzamento pode ter ajudado os coiotes a se urbanizar de outra maneira também, ampliando a dieta dos animais. Ter gostos versáteis é útil para a vida na cidade. Coywolves comem abóboras, melancias e outros produtos de jardim, bem como comida descartada. Eles também comem roedores e outros pequenos mamíferos. Muitos gramados e parques são mantidos longe de vegetação rasteira, para capturar esquilos e animais de estimação é fácil. Gatos são tipicamente comidos crânio e tudo, com pistas deixadas apenas nos excrementos.

Graças a essa recompensa, um lobo urbano precisa ocupar apenas metade do território que seria necessário no campo. E entrar na cidade é fácil. As ferrovias fornecem corredores que tornam a viagem mais simples para os animais e para as pessoas.

Sobreviver uma vez lá, porém, requer um perfil baixo. Além de ter pequenos territórios, os coiotes se adaptaram à vida da cidade tornando-se noturnos. Eles também aprenderam o Código da Estrada, olhando para os dois lados antes de cruzar uma estrada. O Dr. Kays se maravilha com essa “incrível história de evolução contemporânea que está acontecendo bem debaixo do nosso nariz”.

A mistura de genes que criou o lobo da cauda tem sido mais rápida, difusa e transformadora do que muitos pensavam.

Se o coywolf realmente evoluiu para uma espécie distinta é debatido. Jonathan Way, que trabalha em Massachusetts para o Serviço Nacional de Parques, alega em um documento que tem em breve. Ele acha que sua divergência morfológica e genética de seus ancestrais é suficiente para se qualificar. Mas muitos discordam. Uma definição comum de uma espécie é uma população que não se cruzará com estranhos. Como os lobos continuam a acasalar com cães e lobos, argumenta o argumento, eles não são, portanto, uma espécie. Mas, dada a maneira como os lobos vieram à tona, essa definição significaria que os lobos e coiotes também não deveriam ser considerados espécies diferentes – e isso nem sequer começa a dizer se os cães domésticos são uma espécie, ou apenas uma forma aberrante de lobo.

Na realidade, “espécie” é um conceito inventado pelos seres humanos. E, como esse argumento mostra, esse conceito não é claro. O que o exemplo do lobo da coelhinha demonstra, no entanto, é que a evolução não é o simples processo de uma espécie se ramificar em muitos que os livros didáticos podem fazer crer. De fato, pesquisas genéticas recentes descobriram que mesmo o Homo sapiens é parcialmente um produto da hibridização. Os europeus modernos carregam os genes neandertais, e os asiáticos orientais modernos são os genes de um tipo de homem primitivo recentemente reconhecido, os denisovanos. Exatamente como isso aconteceu não é claro. Mas talvez, como acontece com os lobos do sul de Ontário, foi a única maneira de alguns dos primeiros colonizadores dessas áreas conseguirem um encontro.

Este artigo apareceu pela primeira vez na seção de Ciência e Tecnologia do The Economist em 31 de outubro de 2015.