Nós fomos em busca da linguagem mais difícil do mundo

Inglês é bem simples. Aprender a falar Ubykh ou! Xóõ apresenta mais um desafio

Um certo gênero de livros sobre o inglês exalta a suposta dificuldade e idiossincrasia da língua. “Crazy English”, de um linguista folclórico americano, Richard Lederer, pergunta “como é que o seu nariz pode correr e os seus pés podem cheirar?”. A língua materna de Bill Bryson: inglês e como ficou dessa maneira diz que “o inglês é cheio de armadilhas para o estrangeiro desavisado… Imagine ser estrangeiro e ter que aprender que em inglês se fala uma mentira, mas a verdade”.

Tais livros são geralmente inofensivos, se levemente questionados. Você diz “uma” mentira, mas “a” verdade em muitas línguas, em parte porque muitas mentiras existem, mas a verdade é bem mais definida.

Pode ser natural pensar que sua própria língua é complexa e misteriosa. Mas o inglês é bem simples: os verbos dificilmente se conjugam; substantivos plurais facilmente (apenas adicione “s”, principalmente) e não há gêneros para se lembrar.

Os falantes de inglês apreciam isso quando tentam aprender outras línguas. Um verbo espanhol tem seis formas no tempo presente e seis em cada um dos subjuntos pretérito, imperfeito, futuro, condicional, subjuntivo e dois subjuntivos do passado, para um total de 48 formas. O alemão tem três gêneros, aparentemente tão aleatórios que Mark Twain se perguntou por que “uma jovem não tem sexo, mas tem um nabo”. ( Mädchen é neutra, enquanto Steckrübe é feminina.)

O alemão tem três gêneros, aparentemente tão aleatórios que Mark Twain se perguntou por que “uma jovem não tem sexo, mas um nabo tem”

A ortografia em inglês pode ser a mais idiossincrática, embora o francês dê uma corrida pelo dinheiro com 13 maneiras de soletrar o som “o”: o, ot, ots, oss, ocs, au, aux, aud, auds, eau, eaux, ho e ö. “Ghoti”, como os defensores de palavras notaram, poderia ser pronunciado “peixe”: gh como em “tosse”, o como em “mulheres” e ti como em “movimento”. Mas a ortografia é acessória à complexidade real de uma linguagem; O inglês é uma linguagem relativamente simples, absurdamente escrita.

Caso a caso

Talvez a linguagem “mais difícil” estudada por muitos anglófonos seja o latim. Nele, todos os substantivos são marcados por maiúsculas e minúsculas, um final que informa a função que a palavra tem em uma frase (sujeito, objeto direto, possessivo e assim por diante). Existem seis casos e cinco padrões diferentes de verbos em declínio para eles. Este sistema, e suas muitas exceções, fez anos de tortura em sala de aula para muitas crianças. Mas também dá ao latim uma flexibilidade de ordem de palavras. Se o assunto estiver marcado como um assunto com um final, ele não precisa vir no início de uma frase. Essa habilidade fez muitos estudiosos de tempos antigos admirarem a majestade do latim – e se admirarem por dominá-lo. Conhecer o latim (e o grego, que apresenta problemas semelhantes) foi por muito tempo o sinal de uma pessoa educada.

No entanto, o latim e o grego são realmente difíceis? Esses dois primos genéticos do inglês, da família das línguas indo-européias, são brincadeira de criança comparados a alguns. Os idiomas tendem a ficar “mais difíceis” quanto mais se afasta do inglês e de seus parentes. Avaliar como os idiomas são complicados para quem fala inglês fornece um guia sobre como os idiomas do mundo diferem em geral.

Ilustração de W. Vasconcelos

Mesmo antes de aprender uma palavra, o estrangeiro fica impressionado com o quão diferente as línguas podem soar. Os r uvulares dos franceses e os fricativos, os chiques glotais dos alemães (e escoceses) são essenciais para a imaginação dessas línguas e seus falantes.

Mas os sistemas de som são muito mais difíceis do que isso. As vogais, por exemplo, vão muito além de a, e, i, oe v e, às vezes, y. Aqueles representam mais de cinco ou seis sons em inglês (considere o a no pai, o destino e a gordura).

E as vogais das línguas européias variam mais amplamente; pense nos tremados de alemão, ou nasais de francês, português e polonês.

Ainda existem vogais muito mais exóticas, por exemplo, que carregam tons: o tom que sobe, cai, afunda, fica baixo ou alto, e assim por diante. O mandarim, a maior língua da família chinesa, tem quatro tons, de modo que o que soa como “ma” em inglês tem quatro sons e significados distintos.

Isso é relativamente simples em comparação com outras variedades chinesas. O cantonês tem seis tons e o min chinês dialetos sete ou oito. Um tom também pode afetar a pronúncia dos tons vizinhos por meio de uma série de regras complexas.

As consoantes são mais complexas. Alguns (p, t, k, m e n são comuns) aparecem na maioria das línguas, mas as consoantes podem vir em uma nevasca de variedades conhecidas como egressiva (ar vindo do nariz ou da boca), ingresso (ar voltando no nariz e boca), ejetivo (ar expulso da boca enquanto a respiração é bloqueada pela glote), faringealizado (constrição da faringe), palatised (língua levantada em direção ao palato) e muito mais. E línguas com consoantes difíceis de pronunciar se agrupam em famílias. As línguas no leste da Ásia tendem a ter vogais tonais, as do nordeste do Cáucaso são conhecidas por complexidade consonantal: Ubykh tem 78 sons consonantais. As línguas austronésias, por outro lado, podem ter os sons mais simples de qualquer família linguística.

O clique

Talvez os sons mais exóticos sejam os cliques – consoantes tecnicamente "não-pulmonares", que não usam a corrente de ar dos pulmões para a sua articulação. Os idiomas de clique mais conhecidos estão no sul da África. O xhosa, amplamente falado na África do Sul, é conhecido por seus cliques. O primeiro som do nome da língua é semelhante ao clique que os falantes de inglês usam para fazer um cavalo.

O principal especialista no Xóõ desenvolveu um caroço na laringe ao aprender a fazer seus sons

Para a complexidade sonora, uma língua se destaca. Xóõ, falado por apenas alguns milhares, principalmente em Botsuana, tem uma série de sons incomuns. Suas vogais incluem planas, faringealizadas, estridentes e ofegantes, e carregam quatro tons. Tem cinco cliques básicos e 17 que acompanham. O principal especialista no Xóõ, Tony Traill, desenvolveu um caroço na laringe ao aprender a fazer seus sons. Pesquisas adicionais mostraram que adultos com falantes de Xóõ tinham o mesmo nódulo (as crianças ainda não haviam desenvolvido).

Além do som vem o problema da gramática. Nesse sentido, algumas línguas européias são muito mais difíceis do que, digamos, latim ou grego. Os seis casos de latim se escondem em comparação com os 14 do estoniano, que incluem inessivo, elativo, adessivo, abessivo e o sistema está repleto de irregularidades e exceções. Os primos estonianos do grupo linguístico fino-úgrico fazem o mesmo. As línguas eslavas forçam os falantes, quando falam do passado, a dizer se uma ação foi completada ou não. Os linguistas chamam esse “aspecto”, e o inglês também, por exemplo, na distinção entre “eu vou” e “eu vou”. E dizer “ir” requer diferentes verbos eslavos para ir a pé, carro, avião, barco ou outro meio de transporte. Para os russos ou poloneses, a jornada importa mais do que o destino.

Mulheres, fogo e coisas perigosas

Além da Europa, as coisas ficam mais complicadas. Pegue o gênero. A piada de Twain sobre o gênero alemão mostra que, na maioria das línguas, muitas vezes tem pouco a ver com sexo físico. "Gênero" está relacionado a "gênero" e significa apenas um grupo de substantivos agrupados para fins gramaticais. Os linguistas falam em vez de “classes de substantivo”, que podem ter a ver com forma ou tamanho, ou se o substantivo é animado, mas muitas vezes as regras são difíceis de ver. George Lakoff, um lingüista, descreveu de maneira memorável uma classe substantiva de Dyirbal (falada no nordeste da Austrália) como incluindo “mulheres, fogo e coisas perigosas”. Na medida em que os gêneros são idiossincráticos, eles são difíceis de aprender. Bora, falado no Peru, tem mais de 350 deles.

Línguas aglutinantes – que carregam muitos pedaços de significado em palavras isoladas – são uma fonte de fascínio para aqueles que não as falam. Os linguistas chamam uma única unidade de significado, seja “árvore” ou “não-”, um morfema, e algumas linguagens as unem obrigatoriamente. A curiosidade inglesa “antidisestablishmentarianism” tem sete morfemas (“anti”, “dis”, “estabelecer”, “-ment”, “-ari” ”- um” e “-ismo”). Isso é incomum em inglês, enquanto é comum em idiomas como o turco. Os turcos inventam frases fantásticas, como “ Çekoslovakyalilastiramadiklarimizdanmissiniz ?”, Significando “você era uma daquelas pessoas que não podíamos transformar em tchecoslovaco?” Mas Ilker Aytürk, um linguista, oferece um exemplo da vida real: “ Evlerindemisçesine rahattilar ”. Supondo que você acabou de ter convidados que fizeram uma bagunça, essas duas palavras significam "Eles estavam tão despreocupados como se estivessem em sua própria casa".

Sim nós (mas não você) podemos

Essa proliferação de casos, gêneros e aglutinação, no entanto, representa uma multiplicação de fenômenos que são conhecidos nas línguas européias. Uma língua verdadeiramente incompreensível é aquela que exige que os falantes de inglês pensem em coisas que, de outra forma, ignorariam inteiramente. Tome "nós". Em Kwaio, falado nas Ilhas Salomão, “nós” tem duas formas: “eu e você” e “eu e outra pessoa (mas não você)”. E Kwaio não tem apenas singular e plural, mas dual e paucal também. Enquanto o inglês passa com apenas "nós", Kwaio tem "nós dois", "nós poucos" e "nós muitos". Cada um deles tem dois formulários, um inclusive ("nós incluindo você") e um exclusivo. Não é difícil imaginar situações sociais que seriam mais difíceis se você fosse forçado a tornar essa distinção explícita.

Berik, uma língua da Nova Guiné, também exige palavras para codificar informações que nenhum falante de inglês considera. Os verbos têm finais, muitas vezes obrigatórios, que dizem que hora do dia algo aconteceu; telbener significa “[ele] bebe à noite”. Onde os verbos tomam objetos, um final dirá seu tamanho: kitobana significa "dá três grandes objetos a um homem na luz do sol". Algumas terminações verbais até dizem onde a ação do verbo ocorre em relação ao falante: gwerantena significa "para coloque um objeto grande em um lugar baixo nas proximidades ”. Chindali, uma língua bantu, tem uma característica semelhante. Não se pode simplesmente dizer que algo aconteceu; o final do verbo mostra se aconteceu agora, hoje cedo, ontem ou antes de ontem. O tempo futuro funciona da mesma maneira.

Existe um debate feroz na linguística entre aqueles, como Noam Chomsky, que pensa que todas as línguas funcionam mais ou menos da mesma maneira no cérebro e aquelas que não funcionam. A última visão foi proposta por Benjamin Lee Whorf, um linguista americano do início do século XX, que argumentou que diferentes linguagens condicionam ou limitam os hábitos de pensamento da mente.

O whorfianismo tem sido criticado há anos, mas está voltando. Lera Boroditsky, da Universidade de Stanford, por exemplo, aponta para os Kuuk Thaayorre, indígenas do norte da Austrália que não têm palavras para “esquerda” ou “direita”, usando direções absolutas como “norte” e “sudeste” (como em "Você tem uma formiga na sua perna sudoeste"). Boroditsky diz que qualquer criança Kuuk Thaayorre sabe qual o caminho para o sudeste a qualquer momento, enquanto uma sala cheia de professores de Stanford, se for solicitada a apontar rapidamente para sudeste, faz pouco mais que o acaso. A saudação padrão de Kuuk Thayoorre é “para onde você está indo?”, Com uma resposta sendo algo como “norte-nordeste, a meia distância”. Sem saber que direção é que, observa Boroditsky, um ocidental não conseguiu passar. "Olá". Os universalistas retrucam que tais neo-Whorfians estão descobrindo características triviais da linguagem: a alegação de que a linguagem realmente restringe o pensamento ainda não está comprovada.

Diversidade de línguas medida de duas formas muito diferentes: o número de línguas faladas no país e o índice de diversidade de Greenberg, que classifica os países quanto à probabilidade de dois cidadãos compartilharem uma língua materna

E o vencedor é

Com tudo isso em mente, qual é a linguagem mais difícil? Em resumo, The Economist escolheria Tuyuca, do leste da Amazônia. Tem um sistema de som com consoantes simples e algumas vogais nasais, por isso não é tão difícil falar como Ubykh ou! Xóõ. Como o turco, é fortemente aglutinante, de modo que uma palavra, hóabãsiriga significa “não sei escrever”. Como Kwaio, tem duas palavras para “nós”, inclusivas e exclusivas. As classes nominais (gêneros) da família linguística de Tuyuca (incluindo parentes próximos) foram estimadas entre 50 e 140. Algumas são raras, como “casca que não se prende a uma árvore”, que pode ser estendida a coisas como calças folgadas, ou madeira compensada molhada que começou a descascar.

O mais fascinante é uma característica que faria qualquer jornalista tremer. Tuyuca requer terminações verbais em declarações para mostrar como o falante sabe alguma coisa. Diga ape-wi significa que “o menino jogou futebol (eu sei porque o vi)”, enquanto diga ape-hiyi significa “o menino jogou futebol (eu suponho)”. O inglês pode fornecer tal informação, mas para Tuyuca isso é um final obrigatório no verbo. As línguas evidentes forçam os palestrantes a pensar seriamente sobre como aprenderam o que dizem saber.

Os linguistas perguntam com precisão como a linguagem funciona no cérebro, e exemplos como a evidência de Tuyuca são sua matéria-prima. Mais pode ser encontrado, já que apenas algumas centenas das 6.000 línguas do mundo foram extensivamente mapeadas, e novas maneiras aparecerão para elas serem difíceis. No entanto, muitos são falados por meras centenas de pessoas. Menos de 1.000 pessoas falam Tuyuca. Ubykh morreu em 1992. Metade das línguas de hoje pode desaparecer em um século. Os linguistas estão correndo para aprender o que podem antes que as forças da modernização e da globalização acalmem as línguas mais estranhas.

Este artigo apareceu originalmente na edição dupla de Natal de 2009 do The Economist.