Novos tipos de terapia significam que o câncer se tornará cada vez mais

A ciência está tornando os tratamentos contra o câncer mais precisos de muitas maneiras diferentes

Há poucas cujas vidas não foram tocadas pelo câncer. Ele corta amigos, entes queridos, irmãos, cônjuges, pais e filhos. E isso faz mais do que costumava. Uma geração atrás, uma em cada três pessoas no mundo rico poderia esperar um dia ouvir as palavras fatídicas: "Receio que você tenha câncer". Em alguns países, agora está se aproximando de uma em duas. Quanto mais outras coisas não o matam, mais o desgaste leva ao câncer que suas células acumulam. Viva o tempo suficiente e será a recompensa.

Em todo o mundo, o câncer é a segunda principal causa de morte após doença cardíaca; matou 8,8 milhões de pessoas em 2015, três quartos delas em países de baixa e média renda. Entre 2005 e 2015, o número de casos aumentou 33%, principalmente devido aos efeitos combinados do envelhecimento e do crescimento populacional. Novos casos deverão aumentar em 70% nos próximos 20 anos.

Contra esse aumento está o fato de que, nos países ricos, o câncer está se tornando mais viável. Hoje, 67% dos pacientes nos Estados Unidos sobreviverão por pelo menos cinco anos. Diferentes tipos de câncer são diferentes, assim como diferentes tipos de pacientes – o câncer tem se mostrado mais tratável em crianças do que em adultos. Alguns tipos de câncer, como o do pâncreas, quase não apresentaram melhora. Mas há motivos gerais para otimismo.

Novas ferramentas de pesquisa, como anticorpos facilmente gerados, sequenciamento rápido de genes e engenharia genética cada vez mais fácil, revolucionaram a compreensão dos biólogos sobre o câncer. Esse entendimento permitiu que abordagens mais específicas para a doença sejam desenvolvidas, e a tendência continuará. Além disso, as ferramentas da biologia molecular saíram do laboratório e entraram na clínica. Testes genéticos são usados ??para encontrar as vulnerabilidades precisas do câncer de um paciente em particular. Anticorpos atacam as moléculas específicas que ficaram descontroladas. As células de pacientes com câncer são projetadas para melhor combater a doença.

E na década atual surgiu um novo ramo da terapia. Desatrelar a resposta do sistema imunológico ao câncer, uma vez um sonho, tornou-se medicina prática, com terapias aprovadas para oito tipos de câncer. A empolgação nas conferências de oncologia é palpável.

Com a chegada desses avanços, os reguladores aumentaram a velocidade com que os tratamentos para doenças potencialmente fatais são aprovados. Isto é, de certa forma, uma bênção mista – algumas drogas caras com pouco ou nenhum benefício estão chegando ao mercado. Mas encorajou uma onda de investimento e inovação sem precedentes. O pipeline de medicamentos oncológicos em desenvolvimento clínico cresceu 45% na última década. Existem atualmente cerca de 600 medicamentos em desenvolvimento em empresas de biotecnologia e farmacêutica.

A imagem não é uniformemente rosada. Tanto no tratamento quanto na prevenção, os pobres são mal servidos. A quimioterapia básica e o alívio da dor são difíceis de encontrar em muitas partes do mundo. As falhas não se limitam aos países pobres. Cancros devido a má alimentação, obesidade, abuso de álcool e tabagismo poderiam ser reduzidos muito nos mais ricos. E enquanto a vacinação contra o vírus do papiloma humano é rotina em Ruanda, ainda é limitada na América – o que significa que milhares de mulheres americanas enfrentarão cancros do colo do útero que poderiam ter evitado nos próximos anos.

Mas, se alguns frutos de baixa qualidade continuarem tragicamente, letalmente desfechados, o progresso não é apenas possível. Está acontecendo.

Este artigo foi publicado na seção Technology Quarterly do The Economist em 16 de setembro de 2017.

Texto original em inglês.