O estudioso cuja carreira começou na seção de livros de sua agência de notícias local

University of Cambridge Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 31 de maio de 2018

Geoffrey Khan cresceu com um sentimento de não pertencer. Sua paixão pelas línguas levou-o a descobrir a pronúncia esquecida do hebraico antigo e colocá-lo em uma busca para gravar os últimos falantes de aramaico sobreviventes do mundo. As artes e humanidades, ele argumenta, são uma oportunidade para construir pontes e comunidades.

Geoffrey Khan (Nick Saffell)

Quando eu olho para trás em minha carreira – eu tinha 60 anos recentemente – eu posso ver um padrão. Essencialmente eu segui meu coração. Em cada ponto ao longo do caminho, o próximo passo parece fora de alcance. A Universidade de Cambridge, e minha posição aqui como professor de hebraico Regius, uma cadeira fundada por Henrique VIII, está muito distante do nordeste da Inglaterra, onde cresci.

Middlesbrough, quando eu morava lá, não tinha uma livraria. Mas na banca de jornal da WH Smith, me deparei com uma série de livros didáticos com capas azuis e amarelas. Eu tinha 12 anos e tinha acabado de começar a aprender francês na escola. Eu abri Teach Yourself Spanish e vi semelhanças com o francês. A partir daquele dia fiquei fascinado com idiomas.

Sou de herança mista. Minha mãe era inglesa. Ela e sua mãe me criaram em Middlesbrough. Meu pai era indiano. Ele foi para uma escola jesuíta em Bombaim e treinou para ser um médico. Ele também era de raça mista. Meu avô paterno era um muçulmano ismaelita que se casou com um cristão católico. Minha bisavó paterna era filha de um missionário wesleyano galês. Eu também tenho ascendência americana nativa.

Raça e religião não devem criar limites entre os seres humanos. Quando você vem de um contexto tão diverso quanto eu, essas fronteiras parecem particularmente artificiais.

Se você é mestiço, a questão da identidade é complicada . Quando criança, nunca me senti parte de um grupo de qualquer tipo e fui submetido a abuso racial. Lembro-me de lutas violentas no recreio da escola abrangente que frequentei. As crianças gritavam "Volte para o Paquistão". Eu me tornei uma adolescente introvertida.

O que me salvou foi o meu amor pelas línguas. Na minha adolescência eu pensei muito em me tornar um médico e decidi fazer ciência A-levels. Duas semanas depois, percebi que meu coração estava em línguas, então troquei para francês, latim e italiano. Em casa, comecei a me ensinar hebraico e árabe a partir de livros de gramática.

Graças aos subsídios de estudantes oferecidos pelas autoridades locais naqueles dias, pude ir para a universidade. Eu fui para a Escola de Estudos Orientais e Africanos (SOAS, Universidade de Londres). Oxbridge parecia-me estar além do meu alcance. A SOAS me ofereceu a oportunidade de estudar as línguas semíticas, incluindo árabe, hebraico, aramaico, acadiano e etíope.

Eu fui muito inspirado pelos meus professores. Especialmente pelo arabista Owen Wright e o semitista Edward Ullendorff, que me incentivaram a continuar meus estudos na graduação.

Minha tese de doutorado estava em ordem de palavras em línguas semíticas. Minha tese foi publicada como um livro pela Oxford University Press (OUP) e lembro-me de assinar um acordo que, se o meu livro fosse transformado em filme, os lucros iriam para a OUP. Ainda estou esperando.

Quando um post de Assistente de Pesquisa foi anunciado na Biblioteca da Universidade de Cambridge, eu candidatei-me a ele . O papel envolveu trabalhar no Cairo Genizah, uma importante coleção de manuscritos medievais judaicos. No trem para Cambridge, fiquei incrivelmente nervosa. Esperando para ser entrevistado, vi um carpinteiro trabalhando em algumas prateleiras e pensei em como ele era sortudo por trabalhar lá.

Fiquei espantado ao ser oferecido o post. Por uma coincidência extraordinária, eu estivera em Tel Aviv alguns meses antes e tinha visto uma foto de Solomon Schechter, o erudito que trouxe o Cairo Genizah de volta a Cambridge. Mostra-o nas Old Schools de Cambridge, anteriormente na Biblioteca da Universidade, sentado a uma mesa cercada por caixas de documentos. Eu disse para mim mesmo: "Eu quero ser um estudioso desse tipo trabalhando entre manuscritos".

Solomon Schechter no trabalho nas Escolas Antigas (Biblioteca da Universidade de Cambridge)

Meu desejo se tornou realidade. Eu devo muito ao professor Stefan Reif. Ele foi o diretor fundador do Projeto Genizah e me deu a oportunidade de permanecer no mundo acadêmico e trabalhar nesta coleção exclusiva de manuscritos. Tem sido fundamental para minha pesquisa desde então.

Trabalhar com manuscritos em Geniza foi transformador. Ensinou-me a importância do estudo cuidadoso das fontes manuscritas primárias . Um dos meus principais interesses de pesquisa em hebraico bíblico surgiu da descoberta de manuscritos no Genizah que davam acesso direto à pronúncia do hebraico bíblico na antiguidade. Essa pronúncia caíra no esquecimento desde a Idade Média.

Estudiosos que estudam manuscritos são filólogos. Nós não recebemos muita atenção da mídia. Estamos escondidos na sala de máquinas de estudos, decifrando, editando e reunindo fontes manuscritas fragmentadas. Nosso trabalho meticuloso em manuscritos é fundamental para o verdadeiro avanço do conhecimento nas humanidades.

Durante meus dez anos no Projeto Genizah, fui convidado para Jerusalém por um ano. Eu planejava trabalhar em microfilmes de manuscritos no Instituto de Manuscritos Hebraicos Microfílmedos, no porão da Biblioteca Nacional, em Jerusalém. Mas depois de um mês no escuro, desejei fazer algum trabalho fora do céu azul.

A oportunidade surgiu quando soube que um punhado de falantes de aramaico ainda estava vivo em Israel. Eu decidi localizá-los e gravá-los. Certo dia, sentei-me com um ancião que era um dos oradores finais de um dialeto do aramaico que fora falado pelos judeus na Mesopotâmia por 2.500 anos. Foi uma experiência que mudou minha vida e me levou a empreender um projeto para registrar e documentar os falantes de aramaico sobreviventes do mundo.

Eu viajei pela reunião mundial e gravei oradores em aramaico. Minha busca me levou para a França, Alemanha, Finlândia, Suécia, Dinamarca, EUA, Canadá, Nova Zelândia, Austrália, Iraque e Cáucaso. O aramaico tem muitos dialetos e foi uma corrida contra o tempo para registrá-los.

Cada viagem foi repleta de problemas. Em uma viagem a Tbilisi, na Geórgia, eu esperava encontrar três oradores em aramaico – que eram os últimos oradores de seu dialeto e todos idosos. O primeiro teve um derrame e não conseguiu se comunicar. O segundo foi cercado por Rottweilers roncando e impossível de gravar. A terceira era uma pequena senhora frágil que serviu chá com a mão trêmula.

Eu estava com medo de que eu a esgotasse. Mas quando ela entendeu que eu estava lá para ouvi-la falar sua língua ancestral, ela segurou meu pulso e disse: "Pergunte, pergunte." Ela segurou meu braço por cerca de duas horas e falou continuamente – ela me disse que estava passando para mim a língua moribunda de seus antepassados por segurança.

O mundo sempre precisará de estudiosos. Isso é algo que meu professor de latim me contou quando eu era adolescente e estava agonizando sobre o meu futuro. Eu percebi que ensinar as humanidades pode ser uma profissão muito carinhosa. Você está mudando vidas em um sentido profundo. Sinto-me privilegiado por ter tantos estudantes de graduação brilhantes que avançaram o campo de muitas maneiras.

Quando me aproximei da idade de 60 anos, fiquei bastante apreensivo. Mas uma coisa maravilhosa aconteceu. Meus alunos de doutorado, atuais e antigos, muitos dos quais agora são acadêmicos ilustres, organizaram uma festa surpresa para mim e me apresentaram um volume de artigos. Todos eles foram escritos pelos meus alunos e pós-docs.

Crescendo, eu nunca pertencia. Eu era um estranho, muitas vezes carente de confiança. Agora percebo que criei uma família mundial de estudiosos.

Este perfil faz parte da nossa série This Cambridge Life .