O que os ossos dizem: Prisão no terrível assassinato feito com sorte, determinação e um conto além da fita do crime

Scott Thomas Anderson Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 4 de janeiro

Por Scott Thomas Anderson – publicado no The Sacramento News & Review

Os caminhantes pararam quando viram o esqueleto espalhado ao longo da manzanita e da escova. Foi castigado pelo tempo. Uma vértebra cervical estava faltando na base do crânio, junto com um pedaço do esterno e toda a mão esquerda e dedos. Mas a calça esfarrapada, o suéter e o sutiã grudados nos ossos não deixavam dúvidas sobre o que os caminhantes estavam encarando.

Era 27 de janeiro. Os caminhantes estavam de pé em uma linha superior de árvores acima de Forrest Hill Road, no condado de Placer. Os delegados do xerife logo subiram a encosta da mata em direção à descoberta. Eles não encontraram carteira para ajudar a identificar os restos mortais, nenhum item pessoal que oferecesse a menor pista. Não houve nenhum caso de pessoa desaparecida que correspondesse. Pior ainda, o que restava do corpo estava muito degradado para detectar sinais de trauma e seus órgãos decompostos renderam um teste toxicológico discutível.

O mistério dos restos mortais poderia ter ficado sem solução, se não fosse pelo fato de que, dos 120 delegados do xerife do condado de Placer, que poderiam estar trabalhando naquele turno, um era John Tannarome. O veterano olhou para o trecho de Forrest Hill Road e lembrou-se de uma chamada bizarra para a qual ele havia sido despachado quase quatro meses antes. Foi um relato de pessoa suspeita, mas não resultou em uma prisão. Nem sequer resultou em deputados encontrar a pessoa.

No entanto, medindo o quão perto os ossos estavam daquela área de estrada, Tannarome mencionou o incidente aos detetives de homicídios assim que chegaram. Sua decisão levou os investigadores a investigar mais uma coincidência – uma que acabaria por levá-los a um pátio de reboque na mata, depois no consulado vietnamita e depois na porta do homem que seriam detidos sob a acusação de homicídio em primeiro grau.

Estava escuro como breu no remoto e vazio penhasco a leste de Auburn.

Uma coisa que as testemunhas lembraram sobre aquela madrugada de 11 de outubro de 2017 foi que não havia nem mesmo o luar sobre os carvalhos e abetos espalhados. Numa curva rural em Forrest Hill Road, a quilômetros da cidade mais próxima, um homem estava tentando empurrar um Toyota Camry de um aterro. Era pouco depois das duas da madrugada. O homem estava desgrenhado, vestido em traje de boate e encharcado de suor. Colocando o carro na direção de uma saliência sombreada, a figura foi subitamente apanhada em faróis altos de um SUV virando a esquina.

Gustavus Youngberg estava ao volante, dirigindo a esposa, a sogra e a sobrinha de volta ao interior do país. A família estava dirigindo de volta para o alto país de Placer, vindo do aeroporto. Mas Youngberg não era apenas um motorista que passava pelo terreno isolado; ele era um auxiliar do xerife do condado de Sacramento que estava de folga. Um estranho empurrando um carro na escuridão em direção a uma queda foi algo que causou Youngberg a abrandar.

"Eu não queria chegar perto demais, mas minha esposa está dizendo: 'Ele pode estar machucado, pode estar ferido, pode haver alguém no carro, então temos que parar'", declarou Youngberg em 28 de novembro. audiência.

Na época em que Youngberg abaixou a janela, o Camry atravessou o aterro, desaparecendo no véu antes do amanhecer.

"Eu digo: 'Ei, você está bem?'", Recordou Youngberg no banco das testemunhas. "Ele estava me dizendo: 'Ah, estou bem.' Então ele referenciou: "Estamos bem". Minha esposa disse: 'Tem alguém no carro? Eles estão bem? … Ele continuou dizendo: "Ela está bem" e deixou claro que não nos queria lá.

Youngberg descreveu para o tribunal como os alarmes soaram em sua cabeça. Ele hesitou em sair porque sua família estava com ele. Ele também não tinha recepção telefônica ou sua arma. Youngberg decidiu subir a estrada até encontrar um lugar onde pudesse ligar para o Gabinete do Xerife do Condado de Placer.

O deputado enviado para investigar foi Tannarome. Ele encontrou o Camry acidentado em um portão de gado no fundo de um declive de 40 pés. Não havia chaves na ignição nem ninguém dentro. O que o policial tinha na frente dele era um depósito de veículos. Ele ligou para a Polícia Rodoviária da Califórnia, que despachou um oficial, que examinou alguns itens dentro do carro antes de levá-lo para um pátio de reboque local.

Dezesseis semanas depois, os detetives de homicídios Bryan Mattison e Chris Joyce contataram o CHP querendo saber exatamente o que seu policial havia encontrado dentro do carro.

Os restos frágeis foram retirados de um saco branco e colocados em um tanque cheio de besouros dermestídeos. Sob o olhar atento do dr. Ashley Kendall, os insetos começaram a devorar lentamente a carne restante do cadáver.

Kendall faz parte de uma equipe de antropólogos forenses que trabalham no laboratório de identificação humana da Chico State University. Em 2013, um de seus colegas ajudou os detetives da polícia de Roseville a resolver um caso difícil que envolveu um jovem de 19 anos que foi assassinado por um bando de trem-hop (Leia “Blood on the tracks” no Medium). Kendall e sua equipe são reconhecidos pelo FBI como os maiores especialistas em interpretação de restos de esqueletos. Os documentos do tribunal mostram que Kendall foi capaz de estimar que os ossos pertenciam a uma fêmea de ascendência asiática entre os 18 e os 27 anos cujo corpo se decompora na floresta durante dois a cinco meses.

Na mesma semana em que Kendall examinou os ossos, Mattison e Joyce rastrearam o Camry abandonado. Eles aprenderam com o relatório inicial do CHP que um laptop, um passaporte internacional e uma bolsa de mulher estavam dentro quando o carro foi retirado da cena.

Em Forrest Hill Towing, um funcionário disse aos detetives que no dia seguinte à apreensão do carro, um homem apareceu alegando ser seu dono e retirou vários itens.

O carro havia sido deixado por tanto tempo que foi entregue aos bombeiros locais para treinamento de “mandíbulas da vida”. Felizmente, o Camry não foi destruído quando os detetives o encontraram.

"Nós podíamos ver o passaporte no banco de trás do carro", testemunhou Mattison, mas o laptop e a bolsa da mulher que o CHP havia registrado não estavam em lugar algum.

O passaporte pertencia a Trang Tran, um cidadão vietnamita de 22 anos que frequentou a faculdade na Flórida. A descrição dela era exata para o que Kendall tinha visto nos ossos. Mattison e Joyce dirigiram-se ao consulado vietnamita em San Francisco para ver se tinham as impressões digitais associadas ao passaporte de Tran. Embora o esqueleto estivesse faltando a mão esquerda, a pele restante permaneceu em seus dedos direitos para obter uma impressão.

Não havia mais dúvidas sobre quem era a mulher morta. Mattison testemunhou que não havia qualquer dúvida sobre quem possuía o Camry abandonado: Michael Abeyta, de 28 anos.

De acordo com os documentos do gabinete do promotor público do condado de Placer , uma longa investigação revelou que Abeyta e Tran se encontraram na Flórida, embarcaram juntos em uma viagem pelo país e depois pararam em Las Vegas para se casar. Detetives encontraram evidências de que Tran poderia estar grávida, mas ela não estava quando o casal se mudou para um apartamento em Citrus Heights no outono de 2017. Os promotores alegam que Abeyta começou um caso com uma jovem que conheceu em um bar de Roseville e começou a contar aos amigos que ele queria um divórcio.

"Tran não queria o divórcio e ela ameaçou entregá-lo às autoridades de imigração para um casamento simulado", escreveu a promotora adjunta Marian Baxley em seus documentos.

Durante a recente audiência de provas de Abeyta, Mattison testemunhou que, de acordo com dados de celulares e GPS, o telefone de Abeyta e o de Tran estavam próximos um do outro em 11 de outubro de 2017 – a última vez que o telefone de Tran foi usado e a última vez que amigos de seu marido viram ela viva.

Na mesma manhã, Youngberg viu o homem que ele identificou como Abeyta empurrando o carro para fora da borda.

Mattison contou que, depois de aprender com os amigos de Abeyta que ele supostamente fez comentários sobre sentir-se doente por “arrastar um corpo”, ele pediu uma autorização para a conta do suspeito no Facebook. No tribunal, Mattison leu uma mensagem privada que Abeyta supostamente enviou a um amigo homem em 12 de dezembro de 2017: “Você era malvado quando mais jovem, mas não o mal. Eu sou uma maldita foda. Eu terminei alguém antes.

O escritório da promotoria reconheceu que o patologista não pode determinar a causa exata da morte de Tran. O advogado de Abeyta, Brad Whatcott, disse que ele tem argumentos contra o caso da acusação, embora os esteja salvando para um possível julgamento. Esse julgamento tornou-se quase uma certeza em 29 de novembro, quando o juiz do Tribunal Superior de Placer, Michael Jones, decidiu que havia provas suficientes para prosseguir com as acusações de homicídio em primeiro grau.

"Um julgamento exige provas além de uma dúvida razoável", explicou Jones a Abeyta. "Em um exame preliminar, as pessoas precisam apresentar provas que levariam um magistrado a descobrir que há causa suficiente para que um crime tenha sido cometido e que você é a pessoa que, com toda a probabilidade, cometeu esse crime."

O juiz deixou claro que, por meio de uma confluência de eventos improváveis, foi exatamente isso que aconteceu.