Segredos Doentes Do Açúcar

Como as forças do setor manipularam a ciência para minimizar o dano

UC San Francisco (UCSF) Blocked Desbloquear Seguir Seguindo 21 de dezembro de 2018

De Anne Kavanagh

Em média, os americanos comem cerca de 17 colheres de chá de açúcares adicionados todos os dias. Isso totaliza impressionantes 57 libras por ano.

Caminhe em qualquer supermercado, pegue alguns produtos embalados e vá até os ingredientes. Você provavelmente verá açúcares adicionados – muitos deles – desde que você possa discernir sua variedade estonteante de nomes: sacarose, dextrose, malte de cevada, néctar de agave, xarope de milho rico em frutose, melado, para listar apenas alguns.

Por que nossa comida está saturada com todos esses adoçantes? Quando eles fizeram o seu caminho para o nosso iogurte, cereais e farinha de aveia? Como eles infiltraram-se em nossa salada, sopa, pão, carne de almoço, molho de macarrão e pretzels?

E, mais crucialmente, que forças são responsáveis por este dilúvio, que está deixando alguns de nós muito doentes?

Os cientistas da UCSF estão descobrindo as respostas para essas perguntas. O que eles estão descobrindo é que a indústria de alimentos e bebidas empurra produtos açucarados, enquanto ofusca os riscos significativos à saúde dos açúcares adicionados. Os pesquisadores da UCSF estão investigando essa influência, vasculhando a pesquisa para entender melhor a ligação dos açúcares com as doenças e combatendo a ciência tendenciosa ao expor as táticas do setor e educar o público.

Quanto mais comemos, mais doentes ficamos

Quando Dean Schillinger, MD, era residente no Hospital Geral de San Francisco no início dos anos 90, quase metade de seus pacientes tinha HIV ou AIDS. Hoje, ele é chefe de medicina interna geral no hospital e uma nova crise o ocupa: quase metade de seus pacientes tem diabetes tipo 2. Muitos lutam com seus terríveis danos, incluindo cegueira, insuficiência renal, amputações, ataques cardíacos e derrames.

“Nossa ala de AIDS tornou-se uma enfermaria de diabetes”, diz Schillinger. "Aconteceu na frente dos meus olhos em basicamente uma geração."

Estatísticas surpreendentes confirmam a experiência de Schillinger: desde 1970, a incidência de diabetes mais do que triplicou (o diabetes tipo 2 responde por cerca de 95% desse aumento). Somente na Califórnia, 11% dos adultos têm diabetes e 46% são pré-diabéticos. Isso representa mais da metade da população do estado. Outro fato preocupante: pessoas de cor e aqueles em níveis de renda mais baixos correm maior risco de ter diabetes tipo 2 e estão recebendo em idades mais jovens.

Quase um em cada quatro adolescentes tem pré-diabetes, colocando-os em risco muito alto de adquirir diabetes em 10 anos, no auge de suas vidas. Cerca de um em cada dois filhos de cor nascidos hoje será diagnosticado com diabetes tipo 2 durante suas vidas.

Não é a única doença que criou a sua feia cabeça nas últimas décadas. A doença hepática gordurosa não alcoólica – um acúmulo de gordura extra nas células do fígado, que pode levar à cirrose, ou cicatrização do tecido do fígado – não era uma entidade diagnóstica conhecida há 30 anos. Agora, quase um terço dos adultos dos EUA tem isso. A doença está a caminho de se tornar a principal causa de transplante de fígado dentro de cinco anos. E os médicos estão tratando a primeira geração de crianças com fígados gordurosos.

"Precisamos que o público em geral fique ciente do que está acontecendo" com a influência da indústria, diz Dean Schillinger (acima). Foto: Marc Olivier Le Blanc.

O aumento dramático nessas doenças não é causado por alterações genéticas, uma crença comum, diz Schillinger. "Algo no ambiente mudou".

Esse "algo" inclui muitas mudanças sociais – como estilos de vida sedentários e maiores porções -, bem como um consumo muito maior de açúcares adicionados, dizem Schillinger e outros.

Os americanos comem muito mais alimentos embalados e consomem mais bebidas açucaradas do que fazíamos há 50 anos. E os adoçantes são quase impossíveis de escapar: eles estão em três quartos dos produtos embalados. O açúcar líquido, na forma de refrigerantes, bebidas energéticas e bebidas esportivas, representa 36% do açúcar adicionado que consumimos. Em média, os americanos consomem cerca de 17 colheres de chá de açúcares adicionados todos os dias – substancialmente mais do que o máximo recomendado de 12 colheres de chá das Diretrizes Dietéticas dos EUA em uma dieta de 2.000 calorias. Isso totaliza impressionantes 57 libras por ano.

"Nosso sistema alimentar está completamente fora de sintonia", diz Laura Schmidt, PhD, MSW, MPH, professora de política de saúde e principal investigadora da iniciativa SugarScience da UCSF.

Um crescente corpo de evidências científicas agora liga o consumo excessivo a longo prazo de açúcares adicionados a diabetes, cáries, doenças do fígado e doenças cardíacas. Muitas dessas evidências concentram-se em um conjunto de questões metabólicas, conhecidas coletivamente como síndrome metabólica (MetS), que aumentam o risco das pessoas de desenvolver doenças crônicas. Esses problemas incluem resistência à insulina, níveis elevados de açúcar no sangue, gorduras elevadas no sangue (triglicérides), colesterol alto, pressão alta e uma condição conhecida como “barriga de açúcar”.

Um dos principais culpados na MetS é a frutose. A frutose é encontrada naturalmente em frutas e mel, mas em alimentos processados e refrigerantes tem sido extraída do milho, beterraba ou cana-de-açúcar, despojada de fibras e nutrientes e concentrada. Quase todos os açúcares adicionados, mesmo os que soam saudáveis, como açúcar de cana orgânico, contêm frutose significativa. O açúcar de mesa, por exemplo, é 50% de frutose. O tipo mais comum de xarope de milho rico em frutose, uma forma líquida concentrada de açúcar adicionado, é cerca de 55% de frutose.

O problema com a frutose é que o corpo pode transformar tanto em energia; o fígado transforma o restante em glóbulos de gordura chamados triglicérides, que em excesso podem causar estragos. O fígado libera alguns deles na corrente sanguínea, causando “barriga de açúcar” (uma forma especialmente perigosa de gordura corporal) e elevando os níveis de colesterol (que estão ligados a doenças cardíacas).

Ainda pior, os triglicérides que ficam no fígado afetam a capacidade da insulina de regular o açúcar no sangue, uma condição conhecida como resistência à insulina. Isso faz com que mais frutose seja transformada em gordura e acelera a quantidade de gordura que o fígado libera no sangue. É um ciclo vicioso – muitos norte-americanos estão presos.

Com quase metade dos californianos e milhões de outros em todo o país em risco de desenvolver diabetes, "estamos sentados em uma bomba-relógio", diz Schmidt.

Laura Schmidt, especialista em política de saúde (à direita), colabora com o investigador da indústria açucareira Cristin Kearns (à esquerda). Foto: Saroyan Humphrey

Documentos revelam travessuras científicas

Em 2007, Cristin Kearns, DDS, MBA, iniciou uma jornada improvável que esclareceria algumas das forças que ajudaram a nos levar a esta beira. Sua incursão começou anos antes de se tornar professora assistente na UCSF, em uma conferência odontológica sobre a conexão entre doença gengival e diabetes. Um dos oradores principais deu seu selo de aprovação ao Lipton Brisk, um chá cheio de açúcar. Horrorizado, Kearns o perseguiu e perguntou como ele poderia dizer que o chá adoçado era saudável. "Não há evidências ligando o açúcar a doenças crônicas", ele respondeu calmamente.

"Fiquei sem palavras", lembra Kearns. "Eu literalmente não tinha palavras."

Afinal, ela havia visto como as bebidas açucaradas prejudicavam a saúde bucal de seus pacientes. Alguns tinham cáries em todos os dentes e ela sabia que a cárie dentária era a principal doença crônica que aflige as crianças.

Outro palestrante da conferência, este do Programa Nacional de Educação sobre Diabetes do governo federal, compartilhou um panfleto sobre aconselhamento dietético que nada dizia sobre o consumo de açúcar. "Achei estranho", diz Kearns. Ela havia trabalhado em uma clínica na cidade onde muitos pacientes tinham diabetes, e estava claro para ela que o excesso de açúcar desempenhava um papel na doença.

O que estava acontecendo? Kearns não podia deixar de fazer essa pergunta, então ela foi para casa e começou a pesquisar o açúcar. Impulsionada por um palpite irritante, ela se concentrou nos jogadores por trás da desconexão entre sua experiência e o que ela ouviu de “especialistas”. O site da Associação do Açúcar, um grupo comercial que remonta a 1943, surgiu de repente; seus membros incluem Domino Sugar, Imperial Sugar e outros produtores de açúcar.

Quanto mais Kearns descobria sobre a Associação do Açúcar, mais se convencia de que estavam influenciando a ciência e as políticas federais.

Quanto mais Kearns descobria sobre a Associação do Açúcar, mais se convencia de que estavam influenciando a ciência e as políticas federais. Ela deixou o emprego para cavar arquivos em todo o país. Um dia, ela bateu no filão: 1.500 documentos internos da Sugar Association relacionados a uma campanha de relações públicas lançada pela indústria em 1976. Os documentos mostravam claramente o plano da indústria de influenciar a revisão regulatória da segurança do açúcar feita pela Food and Drug Administration. "Eu não podia acreditar que encontrei", diz ela.

Kearns veio para a UCSF como bolsista de pós-doutorado em 2013 para aprender a analisar as táticas da indústria, atraído pela experiência do corpo docente no combate à indústria do tabaco. Na década de 1990, a análise da UCSF de milhares de documentos da indústria do tabaco mostrou que as empresas de tabaco sabiam dos graves perigos do fumo há décadas, mas retinham essa informação do público para proteger seus lucros.

Os frutos de seu trabalho revelaram a estratégia de décadas da indústria açucareira para minimizar os efeitos prejudiciais à saúde dos adoçantes. Ela encontrou fortes evidências de que a indústria havia manipulado a ciência para proteger seus interesses comerciais, influenciar regulamentações e moldar a opinião pública. (A indústria contestou essa avaliação por meio de declarações públicas da Sugar Association.)

Um de seus estudos, publicado no JAMA Internal Medicine , mostrou que a Sugar Research Foundation, que mais tarde se tornaria a Sugar Association, reconheceu em 1954 que se os americanos adotassem dietas com baixo teor de gordura, o consumo per capita de sacarose aumentaria mais de um terço.

Em meados da década de 1960, no entanto, os pesquisadores começaram a se perguntar se o açúcar pode estar relacionado a doenças cardíacas. A Fundação de Pesquisa do Açúcar pagou a três cientistas de Harvard o equivalente a US $ 50 mil hoje para revisar as pesquisas existentes sobre açúcar, gordura e doenças cardíacas. Sua análise, publicada no prestigioso New England Journal of Medicine ( NEJM ), minimizou a ligação entre açúcar e saúde do coração e promoveu a gordura como culpada.

"Foi claramente uma avaliação tendenciosa", diz Kearns, que passou um ano analisando as comunicações entre a indústria e os pesquisadores, bem como os estudos incluídos na revisão. "A revisão da literatura ajudou a moldar não apenas a opinião pública sobre o que causa problemas cardíacos, mas também a visão da comunidade científica de como avaliar os fatores de risco dietéticos para doenças cardíacas", diz ela.

Essas táticas contribuíram para a mania de baixo teor de gordura, que começou no início dos anos 1970 e acompanhou o aumento da obesidade, de acordo com Kearns e Schmidt. Muitos especialistas em saúde encorajaram os americanos a reduzir sua ingestão de gordura, o que levou as pessoas a ingerir alimentos com baixo teor de gordura, mas carregados de açúcar (pense nos biscoitos da SnackWell). A tendência é um exemplo de “como a indústria penetrou profundamente na ciência para distorcer os fatos sobre o que é bom para a saúde”, diz Schmidt, coautor do artigo da JAMA .

Outro dos estudos de Kearns, publicado na revista PLOS Biology , mostrou que a indústria também reteve evidências científicas críticas. Em 1968, a Sugar Research Foundation financiou um projeto de pesquisa em animais para esclarecer a conexão entre açúcar e saúde do coração. Os primeiros resultados revelaram uma ligação potencial entre o consumo de sacarose e o câncer de bexiga. Poucas semanas depois de obter provas conclusivas de que a sacarose eleva os triglicéridos no sangue interagindo com as bactérias do intestino, a fundação terminou o estudo. Os resultados nunca foram publicados. Na época, o FDA estava decidindo se adotaria uma posição rígida em alimentos com alto teor de açúcar. Kearns diz que se os resultados tivessem sido divulgados, o açúcar poderia ter sido mais investigado.

Com milhares de documentos ainda a serem analisados e mais arquivos sendo identificados, ela acredita que acabou de arranhar a superfície da influência da indústria. "É vasto", diz ela. "Eu poderia estar fazendo isso por anos."

O especialista em diabetes Schillinger também vem investigando os vieses na ciência do açúcar. Em um relatório no Annals of Internal Medicine , em co-autoria com Kearns, ele revisou os 60 estudos entre 2001 e 2016 que analisaram se as bebidas açucaradas contribuem para a obesidade ou diabetes. Dos 26 estudos que não encontraram nenhum link, todos foram financiados pela indústria de bebidas açucaradas ou conduzidas por pessoas com laços financeiros com a indústria. Dos 34 estudos que encontraram um link, apenas um foi financiado pela indústria de bebidas; o resto foi financiado independentemente.

"Foi de longe a relação mais forte … eu observei entre conflitos de interesse e ciência", diz Schillinger.

Pare de se culpar

Como as doenças crônicas relacionadas ao açúcar são amplamente evitáveis com mudanças na dieta e atividade física, há uma tendência de apontar os dedos para as pessoas por fazerem escolhas ruins e serem preguiçosas. As empresas de refrigerantes aumentam a cacofonia alegando que seus produtos podem ser aproveitados como parte de um estilo de vida saudável.

Essas ideias são insensatas, dizem os cientistas do açúcar.

"Precisamos parar de culpar os indivíduos por ficarem doentes e começar a mudar nosso ambiente alimentar maluco", diz Schmidt. “Isso sobrecarrega os indivíduos. As escolhas das pessoas são muito limitadas quando 74% dos nossos alimentos adicionam açúcar. ”E esse peso recai mais sobre aqueles que não têm tempo e dinheiro para comprar e preparar alimentos saudáveis.

Cientistas e formuladores de políticas podem mudar o ambiente seguindo as mesmas estratégias de prevenção de saúde pública usadas para combater o Big Tobacco, diz Schmidt.

"É fácil esquecer que nos anos 50 e 60, fumar era a norma", explica ela. As pessoas fumavam nos aviões, no trabalho, nos restaurantes, até nos hospitais. "Você poderia comprar cigarros em nossas máquinas de venda automática do centro médico", diz ela. “As autoridades de saúde pública mudaram o ambiente. Eles fizeram com que fosse impopular fumar. ”Eles fizeram isso reunindo evidências dos perigos do tabaco, alertando as pessoas sobre seus danos, defendendo a taxação, pressionando para que os cigarros passassem para trás dos balcões e pedindo que o fumo fosse proibido de bares e prédios públicos, entre outros. outras abordagens. Eventualmente, a taxa de mortalidade por câncer de pulmão despencou.

"Estamos nos estágios iniciais desse tipo de batalha de saúde pública em torno do açúcar", diz Schmidt. UCSF já começou a implementar muitas estratégias, incluindo estas:

1. Fornecer informações baseadas em evidências aos legisladores e ao público.

O site SugarScience.ucsf.edu da UCSF destaca as evidências sobre o açúcar e seu impacto na saúde. O site reflete uma revisão exaustiva de mais de 8.000 artigos científicos publicados até o momento. Os estudos são rigorosamente revisados, inclusive para viés de autor e conflitos de interesse.

Além disso, a Biblioteca de Documentos da Indústria da UCSF – que abriga documentos da indústria do tabaco – e o Instituto de Estudos de Políticas de Saúde da UCSF Philip R. Lee lançaram o primeiro arquivo de documentos da indústria de alimentos em novembro de 2018. Ele inclui milhares de documentos secretos da indústria alimentícia. executivos, incluindo o estoque da Kearns, esclarecendo como a indústria manipula a saúde pública. Está aberto a jornalistas, acadêmicos e ao público.

2. Produtos fiscais que nos deixam doentes.

Schmidt está trabalhando em iniciativas tributárias de refrigerante com formuladores de políticas na Bay Area e em todo o mundo, da Índia à África e ao México. “Impostos desencadeiam o que eu chamo de um ciclo virtuoso de formulação de políticas”, diz ela. Os impostos desestimulam os consumidores a comprar produtos prejudiciais, ao mesmo tempo em que geram fundos que os governos podem empregar na prevenção – como exames de diabetes, construção de postos de abastecimento de água em comunidades de baixa renda e promulgação de mensagens de saúde pública.

A indústria de bebidas, no entanto, argumenta que tais impostos tornam mais difícil para indivíduos de baixa renda comprar mantimentos e distribuir refrigerantes injustamente. Mas esse não é o caso se os impostos forem devolvidos a comunidades de baixa renda por meio de programas que promovem alimentos saudáveis e acesso a água potável, os balcões de Schmidt. A indústria gastou milhões de dólares em todo o país ao longo da última década para derrotar as iniciativas tributárias de refrigerantes. Em junho de 2018, o legislativo da Califórnia aprovou um projeto de lei defendido pela indústria de refrigerantes proibindo cidades e condados da Califórnia de aprovar novos impostos sobre bebidas açucaradas por 12 anos. Os pesquisadores da UCSF dizem que isso prejudica significativamente as cidades e os condados de prevenir doenças crônicas relacionadas à dieta por meio de tal tributação.

“Aquela foi uma semana muito ruim”, diz Schmidt. “Essas empresas nos deixaram totalmente desarmados. É como Davi versus Golias. ”Tais lutas são o motivo pelo qual é essencial que os cientistas coloquem evidências nas mãos dos formuladores de políticas e do público, diz ela.

3. Avise as pessoas do dano.

Schmidt, Schillinger e outros da UCSF estão tentando emitir alertas, mas a indústria de refrigerantes está frustrando esses esforços também. Os pesquisadores trabalharam com legisladores locais para ajudar a aprovar, em 2015, a primeira portaria do mundo exigindo que cartazes anunciando bebidas açucaradas incluíssem um aviso. "Isso foi enorme", diz Schillinger. "Um marco brilhante para a saúde pública".

Mas a indústria de bebidas contestou a lei e um tribunal de apelações a bloqueou, dizendo que ela visava injustamente um grupo de produtos. Em janeiro de 2018, o tribunal de apelações disse que iria ensaiar o caso.

Acorde com a influência

"Precisamos que o público em geral fique ciente do que está acontecendo", diz Schillinger, que era um especialista pago pela defesa da cidade de São Francisco contra o processo da indústria para bloquear a lei dos outdoors. Essa experiência, juntamente com sua pesquisa e cuidados com os pacientes no chão, o convenceu de que a luta pelo açúcar é um problema social que precisa de muito mais interessados. "Se isso é apenas uma questão médica versus indústria, vamos perder", diz ele.

"Precisamos que o público em geral fique ciente do que está acontecendo" com a influência da indústria, diz Dean Schillinger.

Para esse fim, Schillinger co-criou uma campanha de mídia social encorajando jovens de cor a expressar sua indignação em peças de primeira palavra, que reenquadram o diabetes como um problema social e ambiental, não apenas médico. Chamada de “The Bigger Picture”, a campanha recebeu quase 2 milhões de visualizações e ganhou vários prêmios de saúde pública e cinema / mídia. Muitos departamentos de saúde adotaram-no para suas próprias mensagens públicas.

Schmidt aponta para outras tendências encorajadoras – impostos sobre o refrigerante foram implementados em 33 países, por exemplo -, mas diz que ainda temos um longo caminho a percorrer para evitar o iminente tsunami de doenças movidas a açúcar.

“Essas indústrias sabem que o açúcar vende, sabem que é gostoso, sabem que as pessoas o querem. Eles não vão parar de fazer o que fazem ”, diz ela.

Mas com a ciência do lado deles, nem os pesquisadores da UCSF. Eles continuarão buscando um final doce para o reinado do açúcar adicionado.