Sinais estranhos do céu podem ser sinais de alienígenas

Ou talvez algo igualmente estranho, mas não vivo

Este artigo foi re-publicado no Medium em 10 de janeiro de 2018, após seu primeiro lançamento impresso em 18 de março de 2017. Em 11 de janeiro de 2018, um artigo de pesquisa apareceu na revista Nature apresentando uma nova análise dos sinais, encontrando fortes evidências circunstanciais de que eles são naturais. fenômenos. A idéia no artigo abaixo de que os sinais poderiam ser de naves alienígenas agora parece muito improvável.

Em 24 de agosto de 2001, o Observatório Parkes, na Austrália, captou um sinal incomum. Foi uma explosão de ondas de rádio vindo mais ou menos da direção da Pequena Nuvem de Magalhães, uma galáxia em miniatura que orbita a Via Láctea. Essa explosão foi tão breve quanto potente. Durou menos de 5 milissegundos mas, durante esse período, brilhou com o poder de 100 milhões de sóis. Foi, no entanto, notado pelos astrônomos apenas em 2007, quando eles estavam investigando os dados arquivados de Parkes. Tanto quanto eles podem dizer, nunca foi repetido.

Sinais sem repetição semelhantes já foram observados em outros lugares no céu. Até o momento, 17 dessas “rajadas de rádio rápidas” (FRBs) foram reconhecidas. Eles não se parecem com nada observado antes, e há muita especulação sobre o que os causa. Uma possibilidade são os magnetares – estrelas superdensas altamente magnetizadas e de rotação rápida. Outro é um tipo de buraco negro particularmente exótico, formado quando a força centrífuga de uma estrela superdensa e rotativa se mostra inadequada à tarefa de impedir que a estrela colapse subitamente sob sua própria gravidade. Mas, como observam Manasvi Lingam, da Universidade de Harvard, e Abraham Loeb, do Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, há pelo menos uma possibilidade adicional: espaçonaves alienígenas.

Especificamente, os dois pesquisadores sugerem, em um artigo publicado na revista Astrophysical Journal Letters , que FRBs podem ser gerados por transmissores de rádio gigantes projetados para empurrar tais naves espaciais ao redor. Com a rotação das galáxias em que esses transmissores estão localizados, os feixes do transmissor passam pelos céus. Ocasionalmente, a pessoa lava a Terra, produzindo uma FRB.

Essa ideia não é completamente louca. Cientistas de foguetes humanos brincaram com algo parecido, a fim de superar um dos maiores problemas do projeto de naves espaciais: que uma nave impulsionada por um motor de foguete deve carregar seu combustível com ela. Combustível tem massa. Essa massa deve ser movida por mais combustível – o que adiciona mais massa à embarcação, que, portanto, ainda precisa de mais combustível. E assim por diante. Por esta razão, 90% ou mais da massa de lançamento de um foguete convencional é seu combustível.

É possível, no entanto, separar o combustível da embarcação. Esse é o princípio por trás de uma vela solar, que emprega a suave pressão exercida pela luz do sol para impulsionar um veículo. Uma alternativa mais nítida é usar feixes de luz focados para fornecer a pressão. Yuri Milner, um bilionário russo com um interesse de longa data na ciência, está pagando pela pesquisa em tal máquina. Ele propõe conduzir uma minúscula sonda para Alpha Centauri, um dos vizinhos estelares mais próximos da Terra, usando bancos de lasers poderosos.

O Dr. Lingam e o Dr. Loeb sugerem que as FRBs podem ser o resultado de visões muito maiores do mesmo princípio, exceto pelo fato de empregarem as porções de rádio do espectro eletromagnético em vez da luz visível. Os dois pesquisadores descobriram o que seria necessário se o transmissor por trás de tal explosão fosse movido a energia solar. Eles calculam que a quantidade de luz solar caindo sobre um planeta com o dobro do tamanho da Terra, e na distância certa de sua estrela para ter água líquida em sua superfície, produziria energia suficiente para acelerar uma nave espacial que pesa um milhão de toneladas. velocidade próxima à da luz antes que o feixe de propulsão se tornasse muito atenuado para impulsioná-lo mais rápido. Isso seria perfeito para transportar um grande número de seres de um sistema estelar para outro, contanto que houvesse um dispositivo equivalente do outro lado para retardar a nave novamente.

Para verificar se tal máquina é tecnologicamente plausível, os dois pesquisadores calcularam que a quantidade necessária de transmissores de rádio do tamanho de um planeta poderia ser mantida fria por nada mais exótico do que a água comum. Então, até onde eles podem ver, enquanto construir uma máquina desse tipo seria uma façanha heróica de engenharia, nada nas leis da física realmente a proíbe.

Dizer que as características dos FRBs são consistentes com o fato de eles serem sinais de um sistema de propulsão espacial alienígena não é, é claro, o mesmo que dizer que isso é o que eles realmente são. Uma das primeiras explicações sobre os pulsares – sinais de rádio cósmicos regulares, observados pela primeira vez em 1967, era que eles eram sinais de rádio alienígenas. Mais tarde, eles acabaram sendo causados ??por estrelas de nêutrons de rápida rotação. Para os físicos, porém, essa explicação era quase tão interessante. Uma estrela de nêutrons é uma cujos prótons e elétrons se fundiram para criar nêutrons. Estes, junto com os nêutrons pré-existentes da estrela, resultam em um objeto que não possui átomos. Como os átomos são compostos principalmente de espaço vazio, uma estrela de nêutrons, em vez de ser de tamanho de estrela, tem apenas alguns quilômetros de diâmetro. Se os FRBs se revelassem ainda mais curiosos, a maioria dos astrônomos os perdoaria por não serem artificiais.

Este artigo apareceu pela primeira vez na seção de ciência e tecnologia do The Economist em 18 de março de 2017.

Texto original em inglês.