Veja como é o aprimoramento da memória que estimula o cérebro

Os cientistas descobriram que a estimulação cerebral elétrica melhorou a memória entre os adultos mais velhos em um estudo recente. Fui ao laboratório para experimentar sozinha.

Brian Bergstein em OneZero Seguir Abr 17 · 6 min ler Foto cedida por Robert Reinhart, da Universidade de Boston

No momento em que os pesquisadores começam a disparar eletricidade no meu cérebro, sinto uma sensação repetitiva de beliscar no lado esquerdo da minha cabeça. É espinhosa e irritante, pouco dolorosa.

Robert Reinhart, um neurocientista da Universidade de Boston que está demonstrando sua pesquisa sobre mim, me garante que a sensação irá diminuir em cerca de 30 segundos quando as células da pele do meu couro cabeludo se acostumarem com a corrente elétrica que passa por elas. Ele está certo: a sensação logo se reduz a um formigamento persistente – perceptível, mas não mais irritante.

Isso torna muito mais fácil retomar o teste de memória que estou tentando concluir.

Estou sentado em uma cadeira em um quartinho no laboratório de Reinhart, usando uma touca de eletrodos e segurando um controlador de videogame com as duas mãos. Numa mesa à minha frente está um monitor de computador que exibe uma série de imagens, cada uma piscando na tela por menos de um segundo. São mostrados objetos mundanos como um livro, um ábaco, um copo de suco de laranja ou, mais incongruentemente, um boneco de palhaço assustador. Após alguns segundos de brancura, outra imagem aparece brevemente. É uma repetição do primeiro objeto que foi mostrado, ou é o mesmo objeto alterado ligeiramente. Talvez as páginas do livro estejam espalhadas ou talvez haja mais suco no copo. Fui instruído a apertar botões no controlador de vídeo game para indicar se o objeto é exatamente como eu me lembro do primeiro flash na tela, ou se foi alterado. Eu vejo um cheque verde se estou certo e um X vermelho se estiver errado.

Depois de alguns minutos, outro teste começa. Uma série de linhas aparece na tela, inclinada levemente para a esquerda ou ligeiramente para a direita. Essa imagem é instantaneamente embaralhada por uma grade de quadrados, e eu tenho que lembrar se o conjunto original de linhas se inclinou para a esquerda ou para a direita.

Esses vários testes estão avaliando minha memória de trabalho, que é a capacidade de manter as informações em sua mente por um curto período de tempo. Reinhart compara com um bloco de rascunho. É como você mantém a primeira parte de uma frase ativa em sua mente enquanto lê a última parte. Quando seu banco lhe envia um código único para fazer login na sua conta, a memória operacional permite que você se lembre dele cinco segundos depois. Você provavelmente não vai se lembrar do código cinco dias depois, no entanto, porque outras informações ocuparam o bloco de rascunho até então.

Os testes no laboratório de Reinhart não são difíceis; Eu recebo respostas corretas na maioria das vezes. Então faça a maioria das pessoas. Mas a idade parece degradar o desempenho. Reinhart e seus colegas revelaram, em um estudo publicado em 8 de abril, que as pessoas que fizeram o teste aos 20 anos acertaram 90% das respostas, enquanto as pessoas com 60 e 70 anos obtiveram 80%.

"É fácil criticar um campo emergente antes que haja padronização."

Mas aqui está o que é notável: depois que os pesquisadores começaram a enviar eletricidade para as cabeças das pessoas mais velhas no julgamento, eles começaram a fazer o mesmo nos testes que os de 20 anos de idade. A melhora ainda era detectável quase uma hora após o término da estimulação elétrica.

Estou na metade do caminho entre 20 e 70 anos – jovem o bastante para supor que não preciso de um aumento de memória elétrica, mas velho o suficiente para responder às notícias da pesquisa de Reinhart com uma pontada esperançosa. Isso é bom demais para ser verdade?

Na superfície, essa pesquisa parece familiar. Outros cientistas descobriram que a estimulação elétrica leve e não invasiva melhora a memória e a aprendizagem. Está sendo testado como uma terapia para pessoas que gaguejam. Você pode comprar fones de ouvido e fones de ouvido que zap seu cérebro com freqüências que supostamente aumentam sua neuroplasticidade ou aliviar a ansiedade, depressão ou dor.

Não está claro, no entanto, que esses métodos não invasivos funcionam muito bem. Eles fornecem muito menos energia do que as tecnologias mais antigas (e mais controversas) , como a terapia de eletrochoque, e é discutível se a eletricidade suficiente chega ao crânio para importar. Muitos resultados promissores de estudos de estimulação elétrica não invasiva não foram replicados .

"Não tenho conhecimento de nenhuma base sólida de evidências que sugira que a estimulação cerebral não invasiva … realmente melhore a cognição", diz Joseph Devlin, psicólogo experimental da University College London. “Eu mesmo publiquei um desses artigos , então não estou tentando ser mau ou desrespeitoso. Depois de mais de 20 anos trabalhando no campo, vi várias tendências surgirem e desaparecerem. Isto parece um daqueles sem poder de permanência. ”

Reinhart, um professor assistente de 39 anos, está bem ciente dessa percepção. Ele argumenta que muitos estudos não foram suficientemente rigorosos. A tecnologia de eletroestimulação é barata e fácil de usar, o que significa que “qualquer um pode comprar essas coisas e começar a executar efeitos de corrente e visão”, diz Reinhart. "Muitas das descobertas são difíceis de acreditar".

Ele está projetando sua pesquisa para resolver essas deficiências. Reinhart acredita que a neuroestimulação está no mesmo lugar onde as tecnologias de varredura do cérebro, como EEGs e ressonância magnética funcional, foram décadas atrás – antes de se tornarem formas aceitas de detectar o que acontece na cabeça das pessoas quando estão realizando várias atividades ou pensando em certas coisas. "Você vê a mesma coisa: não há padronização do campo, há muitas críticas – porque há problemas de replicação", diz ele. "É fácil criticar um campo emergente antes que haja padronização."

Uma das maneiras pelas quais o experimento de Reinhart difere das pesquisas anteriores é que ele está usando eletrodos menores. Isso permite que ele exerça mais controle sobre como a eletricidade atinge as áreas pré-frontais e temporais do cérebro. Ele também está usando corrente alternada em vez de corrente contínua, o que significa que ele pode ajustar a frequência para cada indivíduo. Em seu estudo mais recente, as pessoas primeiro tinham seus padrões naturais de ondas cerebrais medidos. Então, quando o teste de memória começou, Reinhart e seus colegas ajustaram seus equipamentos para fornecer a mesma freqüência, na esperança de cutucar diferentes partes do cérebro dos participantes em sincronia.

Algumas pessoas tomam um placebo – “uma corrente simulada” que proporciona a sensação espinhosa por um tempo e então desaparece, sem continuar a fornecer eletricidade. Mas as pessoas que obtêm a corrente elétrica real recebem-na com a frequência que, pelo menos teoricamente, alinhará porções díspares de seu cérebro na frequência ideal para elas. As pessoas cujos cérebros exibiam uma sincronização mais estreita enquanto eram estimuladas tiveram melhor desempenho nos testes de memória.

A fim de determinar especificamente o que a eletricidade está fazendo para o cérebro, o grupo de Reinhart mediu o que aconteceu quando eles mudaram a corrente para empurrar as ondas cerebrais das pessoas fora de sincronia. Eles descobriram que os sujeitos se saíram pior no teste. Isso indica que a memória de trabalho é diretamente afetada por freqüências específicas. "Essa é uma evidência muito forte", diz Reinhart.

Vários neurocientistas chamaram a pesquisa de Reinhart de um passo intrigante adiante. Dorothy Bishop, professora de neuropsicologia do desenvolvimento na Universidade de Oxford, me disse que era "potencialmente excitante". Mas o uso de "potencialmente" é fundamental. De acordo com a natureza elusiva deste ramo da ciência, todos querem ver se as descobertas podem ser replicadas e expandidas para abranger mais pessoas, mais testes de memória e períodos mais longos de observação antes que os ajustes elétricos possam ser considerados como uma terapia para os idosos.

"O estudo mostrou melhora em uma tarefa de memória específica ao longo de um experimento", diz Bishop. “Não havia indicação de que isso iria generalizar para a memória cotidiana, ou que os efeitos persistiriam com o tempo.”